不久之后,转基因蚊子可能会“翱翔”在美国土地上

神译局 · 2020-05-12
利用转基因蚊子来控制野生蚊子的数量,是一大发明

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编者按:近期,美国环保署已经批准测试一种有争议的虫害控制方法——利用转基因蚊子来减少野生蚊子的数量,这项技术尽管可能会减少由虫媒病毒引起的疾病传播风险,但是会给环境和生物带来怎样的影响,目前仍不得而知。尽管存在争议,但基因工程至少是未来虫害控制的选项之一。本文译自medium,文章作者Drew Costley,原文标题Genetically Engineered Mosquitoes Could Soon Be Unleashed in the U.S.

图片来源:Mauro Pimentel/AFP/Getty Images

今年晚些时候,在美国环境保护署(EPA)宣布批准在佛罗里达州南部对转基因蚊子进行实地测试后,转基因蚊子可能会“翱翔”在美国的大地上。

上周五,美国环境保护署表示,它已向Oxitec发放许可证,允许后者使用转基因蚊子进行实验,以防止寨卡病毒和登革热的传播。Oxitec是一家英国公司,专门从事基因工程昆虫的研究。不过,该公司仍需获得州和地方政府的批准,如果成功,实验将于今年夏天在佛罗里达的Monroe County开始。将在德克萨斯州Harris County进行的实地测试也获得了批准。如果实验能够成功进行,这将是这些基因工程蚊子首次在美国进行释放研究。

根据2012年的一项研究,全世界有近40亿人面临感染登革热的风险,美国疾病控制和预防中心(U.S. Centers for Disease Control and Prevention)估计,每年有2.2万人死于一种严重的登革热。2016年,巴西有数千名婴儿出生时就存在与寨卡相关的先天缺陷,美国及其属地有超过4万人感染了这种疾病。

去年,研究人员在《自然微生物学》(Nature Microbiology)杂志上预测,到2050年,由于气候变化和城市化,近一半的世界人口将面临感染这些疾病的风险,这些疾病是由被称为虫媒病毒的微生物引起的。一个越来越温暖、人口越来越密集的星球将成为传播这种疾病的蚊子——埃及伊蚊(Aedes aegypti)和白纹伊蚊(Aedes aalbopictus)——的天堂。

“这对美国大陆来说可以说是非常严重的威胁”,Oxitec的监管负责人Nathan Rose告诉OneZero,“因此,我们迫切需要新的工具来对付这种特殊的蚊子。”

Oxitec公司的基因工程蚊子是雄性蚊子,它们的基因在与野生雌性蚊子交配时遗传了下来。这种基因会导致雌性后代死亡。因为只有雌性蚊子才会叮咬人类,也是唯一能将疾病传给人类的蚊子。雄性蚊子不咬人,所以环境保护署和Oxitec表示,这种经过基因改造的蚊子不会对人类构成威胁。

美国环境保护署的批准是近十年来美国对转基因蚊子进行实地测试领域的最新进展。在2009-2010年登革热爆发后,当地控蚊委员会与Oxitec取得了联系。此后,Oxitec首次对在Monroe County进行实地测试产生了兴趣。但从2011年Oxitec公司首次开始申请进行测试以来,Monroe County的Key Haven社区的居民就强烈反对Oxitec的计划。

这个问题在2016年达到了高潮,当时Oxitec获得了美国食品药品监督管理局(FDA)的批准,可以进行实地测试。当地的反对者迫使Monroe County就是否允许进行测试进行全民公投。虽然58%的县居民投票支持允许测试,但65%的Key Haven居民投了反对票。Key Haven的压倒性的负面反应促使佛罗里达控蚊控制委员会推迟了实地测试。

“他们不知道我们的环境会受到什么间接影响,”佛罗里达Keys环境联盟(Florida Keys Environmental Coalition)主席Ed Russo对OneZero表示。该联盟是一个反对生物农药的组织。该组织担心转基因蚊子对生活在该地区的人们和濒危物种的影响。它还质疑转基因蚊子在减少埃及伊蚊和白纹伊蚊数量方面的效果。该组织希望美国国立卫生研究院(National Institutes of health)、疾病控制中心和世界卫生组织(World health Organization)等公共卫生机构参与对这项技术的审查。

EPA、Oxitec和FDA都表示,释放转基因蚊子不会伤害人类、动物或Monroe County的环境。Rose表示,Oxitec公司知道,这些经过设计的蚊子“让很多人感到害怕”。她指出,公司代表参加了市政厅和公开听证会,回答了有关蚊子的问题,也听取了居民的担忧。

像Tom Miller这样并不属于双方阵营的科学家已经为这项技术提供了担保,他是加州大学河滨分校(University of California Riverside)的一名退休昆虫学教授。美国并不是Oxitec第一个测试这种技术的地方:过去10年,该公司在开曼群岛、巴拿马和巴西进行了试验,声称这项技术使得测试地的埃及伊蚊数量减少了96%。

但仍有不少科学家表示,转基因蚊子会带来意想不到的后果。

2019年,耶鲁大学(Yale University)和巴西的部分大学的研究人员在《科学报告》(Scientific Reports)上发表了一篇论文,声称在巴西释放的Oxitec蚊子将它们的改造过的基因遗传给了另一代蚊子,创造了一种新的埃及伊蚊的杂交变种。Oxitec否认了这一说法,该杂志随后发表了一份增编,对这项研究提出了担忧。

环保署在一份新闻稿中表示,如果“出现无法预料的结果”,它保留在任何时候取消Oxitec公司在佛罗里达州进行为期24个月的实地试验的权利。

根据控蚊委员会的说法,即使获得了EPA的批准,佛罗里达农业和消费者服务部门也需要在Oxitec进行实地测试之前对提案进行审查。测试的反对者计划要求对环保署批准该技术的过程进行调查,并试图让其他监管机构参与对该技术的审查。

Key Haven居民Meagan Hall在向EPA提交的一份公开评论中表示,EPA试图管理转基因蚊子的做法“很奇怪”。“(这一实验)并不属于此一联邦监管机构的监管范围……我们不同意在美国进行这个实验,”她写道。

Oxitec在美国进行的其他涉及其技术的试验遇到的阻力较小。康奈尔大学(Cornell University)的研究人员在纽约测试了该公司的另一种转基因昆虫——一种经过基因改造的小菜蛾,这是该公司控制小菜蛾数量的努力的一部分。小菜蛾是一种臭名昭著的农作物害虫,每年在全世界给农作物造成50亿美元的损失。转基因飞蛾的工作方式与蚊子相似:雄性飞蛾被释放到野外与雌性飞蛾交配,雌性飞蛾的雌性后代会死亡。

尽管存在争议,Oxitec认为基因工程至少是未来虫害控制的可行方法之一。Rose表示,该公司还希望看到针对这些虫媒疾病的疫苗、治疗这些疾病的药物以及针对农业害虫的转基因作物的开发。

“我们很兴奋,”Rose表示,“因为我们认为这是向未来努力的一部分,也是我们更为宏大的愿景的一部分。”

译者:喜汤

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