殖民火星计划耗资无数,马斯克能从中赚回投入吗?

36氪的朋友们 · 2020-09-09
连马斯克都没有冒险猜测下这个计划到底会花费多少钱

编者按:本文来自“腾讯科技”,审校:金鹿,36氪经授权转载。

美国科技大亨埃隆·马斯克希望人类将来能够殖民火星

美国科技大亨埃隆·马斯克(Elon Musk)花了近20年的时间,才让美国太空探索技术公司SpaceX的粉丝们团结在他殖民火星的目标周围,这是世界各国政府目前没有尝试过的,部分原因是这样的任务将需要付出难以估量的代价。

马斯克是SpaceX的首席执行官兼总工程师,他提到自己的星际野心更像是科幻世界有着高尚道德的主人公,而不是一个拥有颠覆性商业计划的企业家。马斯克在8月31日的一次虚拟火星会议上说:“如果地球上发生了什么可怕的事情,无论是人类制造的,还是自然制造的,我们都希望为整个人类的生存加个保险,并不惜为此去冒险。”

SpaceX殖民火星的计划带来了许多技术、政治和伦理问题。最具挑战性的障碍之一可能也是财务方面的:就连马斯克都没有冒险猜测下这个计划到底会花费多少钱。

最接近马斯克星际旅行野心的太空计划是美国宇航局(NASA)的阿波罗计划,这是20世纪中期的努力,将6艘飞船和12名宇航员送上了月球。按今天的美元计算,阿波罗计划的花费远远超过2800亿美元。在某些年份,NASA的开支占据了整个美国年度预算的4%以上。最近几年,NASA收到的联邦预算不到0.5%,它正在制定自己的计划,让人类重返月球,并最终找到一条通往火星的道路。但该机构也没有表明后者的成本可能是多少。

马斯克的个人财富已经膨胀到约1000亿美元,至少在纸面上如此,这在很大程度上要归功于他的电动汽车公司特斯拉的一系列股票和期权奖励。马斯克还多次表示,他希望SpaceX其他业务的利润,包括目前处于测试阶段的卫星互联网业务,将有助于推动他的火星火箭的开发。数据公司Pitchbook汇编的数据显示,SpaceX还从银行和风险资本家那里筹集了近60亿美元资金,并成为世界上估值最高的私营公司之一。据推测,至少有一天会有些投资者寻求套现。

这就不可避免地引申出了一个问题:殖民火星有钱可赚吗?

星际探索成本

SpaceX距离开发成功建设火星定居点所需的所有技术,可能还需要很多很多年的时间。该公司正处于开发其星际飞船的早期阶段,这是一个巨大的火箭和飞船系统,马斯克希望它能在地球和火星之间运送货物和人员。马斯克估计,星际飞船的开发将耗资高达100亿美元。他在8月31日表示,SpaceX将寻求利用星际飞船发射“数以万计”的卫星,然后再用气载人飞行。

如果星际飞船最终被证明能够历经长途跋涉前往火星,定居者将需要密闭的栖息地来保护他们免受有毒空气和雨点般落在火星表面的致命辐射的伤害。马斯克曾经说过:“这不是胆小的人可以参与的。你很有可能会死,这会很艰难。但如果成功的话,将获得无上的荣光。”

2019年9月28日,在德克萨斯州布朗斯维尔附近的博卡奇卡,SpaceX星际飞船原型被拍到竖立在发射设施中

但NASA火星探索计划的首席科学家迈克尔·迈耶(Michael Meyer)表示,至少在人类在火星上存在的头100年里,经济形势将是非常严峻的。该机构最近发射了毅力号火星探测器,以进一步用机器人研究这颗星球。

马斯克确实有让火星成为一个有吸引力的、长期生活的目的地计划,即对火星进行改造。这是一个假设的场景,人类通过向火星大气中泵入气体,使其变得更像地球。这将是一种尝试,用造成地球气候危机的温室气体,使火星的大气更厚、更温暖,更适合生命。马斯克宣扬过这样的观点,即这个过程可以通过向火星投放核弹来启动。

迈耶说,火星地球化的想法来自于科学家们的各种讨论,而不是来自于认为人类可以或应该做哪些事情的人。他说:“这是一次智力练习。”但是火星大气中几乎没有氧气,而且那里的水量非常少,这意味着种植农作物将极其困难,更不用说在整个火星范围内创造一个水循环了。我们甚至还不清楚火星上是否有足够的资源使改造成为可能。

他开玩笑说:“我认为《全面回忆》(Total Recall)的想法是正确的,你需要使用一些外星人的技术。”马斯克还承认,对火星改造将是极其资源密集型的。但这个概念在SpaceX根深蒂固,以至于该公司销售印有“核炸火星”和“占领火星”等字样的T恤。人们经常看到,马斯克也穿这样的衣服。

回报与投资价值

迈耶说,火星上没有已知的资源具有足够的价值来开采并回售给地球企业。他称:“科学家对火星感兴趣的部分原因是,它和地球几乎是由相同的物质组成。”马斯克之前曾暗示他同意这一点,并指出,火星上的资源可能只对希望在地球上建立工业的定居者有价值。他在八年前说,火星和地球居民之间唯一的“经济交换”将是“知识产权”。

火星是太阳系内行星,它的天数大致相当于地球,但体积较小,平均温度为零下27摄氏度,其大气层要薄得多,主要由二氧化碳组成

撇开赚钱的野心不谈,火星将来有可能会成为大都市的所在地,甚至可能成为旅游目的地,这一想法得到了许多主流科学家的认可,包括NASA的首席火星专家迈耶。他说,20年前,他参加了一个关于火星商业和旅游的演讲,当时“我对此相当怀疑,离开时我还在想,‘嗯,有些相当合理的想法’。”

迈耶补充说,他现在接受商人可以让太空旅行变得更容易的想法。在他看来,火星旅行将来肯定会变成有利可图的冒险,问题是在什么时候。马斯克没有详述他在火星上赚钱的想法,但他对出口知识产权的思考呼应了罗伯特·祖布林(Robert Zubrin)写的一本书,祖布林是太空领域非常有影响力的人物,也是马斯克的长期盟友。

这位火星协会主席在他1996年著作《登陆红色星球计划》(The Case for Mars)中写道:“对于火星殖民者来说,那里可能是想法的另一个出口。”为了展望人类潜在的未来,祖布林回顾了它的过去。他写道:“正如殖民地和19世纪美洲普遍存在的劳动力短缺推动了许多独创性的发明一样,极端劳动力短缺的条件也将倾向于推动火星人的独创性。”

在最近接受采访时,祖布林坚持这些想法,认为美国殖民已经奏效。祖布林再次提到了北美的殖民作为一个例子,猜测潜在的火星殖民者可能会如何为他们的旅行提供资金,要么是通过变卖他们在地球上的财产来为旅行筹集资金,要么是通过“契约奴役”来实现。

祖布林说:“如果你说,好吧,你想去火星,你会想要提供一些东西。如果你看看殖民美洲的历史,会发现中产阶 级可以通过变卖农场来美洲旅行。但是,收益会给他们一张单程票。但如果你正在工作,你可以做的就是出售你的劳动能力七年时间。”祖布林曾与保守派智库合作,但他表示自己没有政治背景。他也承认,殖民可能会存在剥削现象。他说:“如果有人说:‘但是那里不会有剥削吗?’当然,人们总是这样对待彼此。”幸运的是,祖布林说:“火星上没有原住民。”

2019年9月28日,在德克萨斯州布朗斯维尔附近的博卡奇卡,在SpaceX的发射设施中可以看到星际飞船原型

但弗吉尼亚理工大学教师兼博士生达米恩·威廉姆斯(Damien Williams)警告称,我们可能告诉自己的关于美国和探索外层空间的故事可能会遗漏关键上下文。 例如,目前还不清楚马斯克设想谁将成为第一批火星定居者。NASA宇航员?超级富有、寻求刺激的人?SpaceX的员工?

威廉姆斯说:“这种扩张和探索的竞争立场,不一定是坏事。”但是,当私人公司使用国际条约规定不属于任何人的资源时——“谁被引入,如何引入?谁被遗漏了,为什么?这些都很重要。”

马斯克使用“殖民”一词也掩盖了美国人和其他西方国家通过剥削和奴役他人来致富的悠久历史。当涉及到殖民另一个星球时,应该关注的不仅仅是火星上可能存在的微生物生命形式。威廉姆斯说,如果没有明确的目标和协议,SpaceX的殖民地可能会制造一个“有争议的冲突领域”。

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