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这家160年历史“玻璃厂”,居然帮助乔布斯和爱迪生登上神坛?

硅谷密探 · 2020-07-07
与创新者为伍的康宁,多次改变世界

编者按:本文来自微信公众号“硅谷洞察”(ID:guigudiyixian),作者:硅谷洞察,36氪经授权发布。

说起康宁,相信大家会第一时间想到我们所熟知的手机玻璃外屏—— 康宁大猩猩玻璃。

2007年,乔布斯为了给即将发布的iPhone寻找一块新的外屏玻璃,一通电话就打到了康宁公司CEO维克斯(Wendell Weeks)的手里,正是这一通电话促成了康宁与苹果公司后续十几年的合作。

如今,我们手上的智能手机的玻璃外屏几乎都是康宁大猩猩玻璃。

康宁大猩猩玻璃,图片来自网络

而随着iPhone在手机界名声大噪,康宁公司陆续接到世界各大手机厂商的订单,让康宁公司从2000万美元市值的公司一跃成为世界五百强。如今,康宁大猩猩玻璃几乎是所有耳熟能详的手机厂商的默认供应商,堪称电子科技界的“最佳配角”。

但你一定不知道,这个将自家玻璃覆盖到全球90%以上智能手机屏幕上的“玻璃厂”,在一个半世纪的历程中居然先后帮助电灯和电视进入了千家万户;后来还制造出的世界上第一根光纤,成为今日全球网络通信的基石。并且每次公司主业务线遇到致命打击时,都能成功转型并继续成为全球第一。

本期的《科技拾遗》小探就带大家来回顾一下,这家创立于169年前的“玻璃制造厂”的传奇历程。

起源

康宁公司的起源可追溯到1851年,一个叫艾莫利·霍顿(Amory Houghton)的人具备了一个优秀美国年轻人所有的品质:野心勃勃、渴望机遇并且极具天赋。

艾莫利·霍顿(Amory Houghton),图片来自网络

时年20岁的霍顿他成功结束了木工和建筑工的实习,之后便开始建立起自己的承包业务。在接下来的几年中,Houghton涉足于房地产和贸易领域,并最终在美国马萨诸塞州的剑桥市(Cambridge)建立了一个码头从事煤、木材及其它原材料交易。

直到1851年他偶然遇到了一个名叫蒂斯代尔(Teasdale)的英国玻璃工匠。这一偶遇让他看到了玻璃行业的发展前景。随后霍顿在一家位于马萨诸塞州的小玻璃厂Cate&Phillip购买了一部分股份,又接连投资了几家其他的玻璃制造厂,并将这些玻璃厂联合起来在萨默维尔组建了“联盟玻璃公司”。

当兴致勃勃的霍顿正准备大展拳脚时,1857年的一场海难差点让他退出玻璃制造业。

1857年,载着425人以及重达19吨金币和金块的“中美洲”号从美国加州启航,驶往纽约,途中遭遇飓风沉没。这起全球史上最大的海难事故之一引发了“1857年金融大恐慌”,堪称全球第一次金融危机。

中美洲号上的金条,图片来自网络

这场由海难引发的金融危机让联合玻璃公司的产品处于供大于求的尴尬境地,工厂囤积着大量的玻璃无法出售,让霍顿心生退意。就在其要宣布联合玻璃公司破产之时,他的大儿子小艾莫里(AmoryJr.) ——当时小有名气的化学家,在其成立的一个小型实验室中研发出了有色玻璃的技术,并逐渐开始在市场上引起关注,这才挽救了新生的联盟玻璃公司。

这场危机让霍顿意识到,一家企业自主研发能力的重要性。但是进行长时间的化学和材料学的研发是一件非常烧钱的事情,仅靠玻璃厂的销售现金流是无法支撑研发费用的。

于是,霍顿开始打起了外部投资者的主意。为了让华尔街的投资者看到自己,1864年,霍顿卖掉了联盟玻璃公司并在纽约布鲁克林买下来弗林特玻璃厂。霍顿相信,这家羽翼未丰的玻璃公司未来一定能独立门户——但前提是它必须始终致力于创新。

康宁市航拍图,图片来自网络

四年后,霍顿把公司从布鲁克林搬到纽约州康宁市,并以这座城市命名,将自己的公司改名为康宁公司。从这里开始,霍顿将目光投向一个更具挑战性、但却不那么热门的市场:特种玻璃。这种经过精心设计和精密测试,将科学知识应用到玻璃制造工艺的玻璃后来也被称为“高级玻璃”。

这也是康宁改变世界的第一步。

玻璃界的诺基亚

1879年,爱迪生经过无数次试验终于发现了找到了合适的材料制作能够长久使用的灯丝,但是灯丝问题解决了,迎面而来的就是灯泡玻璃的问题。那时的大部分玻璃厂都不具备制造出耐用且成本较低的灯泡玻璃。爱迪生意识到,如果不解决玻璃的问题,那么他的灯泡就没法走进寻常百姓家。

康宁帮助爱迪生的灯泡进入千家万户,图片来自网络

经过多方走访后,爱迪生最终找到了康宁公司,希望康宁公司帮忙研究出既经济又适合做灯泡的玻璃。这时已经有着十年高级特种玻璃研发经验的康宁公司欣然接下来爱迪生的订单,并成功研制出了物美价廉并且适用于灯泡的玻璃。

这种便宜且质量上乘的电灯深受市场和消费者的喜爱,这也让康宁在未来四十年中一直霸占着灯泡玻璃的市场。

如果说爱迪生给人们带来了光亮改变了世界,那么康宁则是让电灯真正进入了寻常百姓家。

有了第一次创新成果,外界很快就看到了康宁公司强大的科研能力和无限的潜力。1912年,康宁公司应美国铁路公司的要求,制造一种在受热时也不会因为雨雪肆虐或温差变化太大而破裂的道路灯泡。

为此康宁公司开发除了一种钢化玻璃透镜,它不仅能够让灯泡保持原有的灯光颜色,还能抵御随时随地因天气变化而带来的巨大温差。

不过,并不是所有的创新成果都能为公司带来益处。这种路灯玻璃因为效果和质量都太好反而大大降低了它的可替换性,这让康宁公司的销售成绩反而不断下降。虽然这种玻璃后来还被美国军方看中用作做洲际导弹的部件,但仍然没有挽救它惨淡的销量。

康宁的玻璃锅具可直接放置明火上且不会破裂,图片来自网络

当人们以为康宁即将放弃这种玻璃时,康宁的管理层却做了一个令所有人都出乎意料的决定。这种不容易被替换的玻璃被康宁公司拿去做了锅具,也就是我们后来熟知的康宁锅具。

时至今日,康宁锅具可以放在850°的明火上空烧并且不怕热胀冷缩的玻璃制造技术,也仅有康宁拥有。

而除了厨具领域,这种玻璃的配方还被康宁公司用于制造实验室的玻璃器皿。用康宁玻璃制造的实验室器皿不仅经得住酒精喷灯的高温炙烤还能在抵御化学药品腐蚀的同时不污染实验药剂。

青霉素的发明者弗莱明尤其钟爱康宁制造的器皿,图片来自网络

康宁制造的实验室器皿在二战时期对人类历史上第一种抗生素——青霉素的发明起到了至关重要的作用,同时也帮助了20世纪50年代脊髓灰质炎疫苗的开发和生产。时至今日康宁公司生产的细胞培养皿仍然是药品研发实验室中的标杆。

美国水星号飞船上的隔热窗由康宁制造,图片来自网络

当然,这款玻璃的应用远不止在厨具和药品研发领域。1961年,水星号飞船完成了美国历史上的首次载人航天飞行,而该飞船上的耐热窗就是康宁使用造锅技术制造出来的。从水星号飞船到阿波罗登月再到后来的航天飞机,康宁公司几乎是NASA指定的玻璃技术供应商。可以说,康宁玻璃见证了人类航天技术的发展。

正式踏足电子科技领域

1966年,美籍华裔物理学家高锟发表了一篇题为《光频率介质纤维表面波导》的论文,提出了只要解决好玻璃纯度和成分等问题,将传输损耗降低到20dB/km的低损耗,就能够利用玻璃制作光学纤维,从而高效传输信息。

这已经是对玻璃的一种极致应用了,在那个年代,已是难以突破的极限。1970年,康宁公司3名科研人员成功研制出传输损耗只有17db/km的石英光纤。这是世界上第一根光纤,虽然康宁公司并不是发明者,但却是第一个让光纤进入实际应用的。几年之后,康宁公司又造出了传输损耗只有4 dB/km的光纤。

康宁制造出世界上第一根光纤加快了人类进入信息时代的进程,图片来自网络

光纤的成功研发,让康宁公司在美国互联网爆发的那几年赚得盆满钵满。现在我们每天能够接收到海量的信息,使用着高速的网络,这都得益于康宁公司在光纤技术上所做出的巨大贡献。

但是到了2001年,互联网泡沫破灭,美股暴跌,康宁遭遇最惨重打击,股价从最高每股113美元暴跌到1.1美元,蒸发了近99%。当年亏损55亿美元。

短暂的消沉过后,康宁将老专利翻出来,找到了60年代能把玻璃做的又薄又硬的技术,转向电视屏幕市场。液晶屏幕的业务又一次拯救了康宁公司。

2005年,摩托罗拉发布了Razr V3手机,超薄的机身和刀锋般的外形使它成为了手机界的翘楚,更重要的是这部手机成为了玻璃显示屏替代了高强度塑料的里程碑。玻璃手机屏幕的出现,让康宁公司开始重新考虑重启一项诞生于四十年多年前的技术。

摩托罗拉Razr V3手机,图片来自网络

1962年,康宁公司偶然创造出了微晶玻璃后,就启动了一项名为Project Muscle的项目,旨在探索硬度更高抗压能力更好的玻璃,这也是我们后来熟知的大猩猩玻璃的前身Chemcor玻璃。

根据Chemcor玻璃耐磨防划的特性,康宁公司最初想到的是将它可以用作汽车的前挡风玻璃上,但当时福特等汽车企业认为这种玻璃的成本太高,便拒绝了康宁的请求。无奈之下康宁只好将Chemcor玻璃的技术封存。

然而,技术不会消失,它只是在等待一个真正适合它的契机,而乔布斯就是那个开启这个契机的人。

后来的故事大家都很熟悉了,乔布斯一通电话要求其为即将推出的iPhone提供一种防摔又耐刮的玻璃保护屏,康宁便将Chemcor玻璃技术又一次拿了出来,并且进行改良。这就是后来我们所熟知的大猩猩玻璃。

为此,乔布斯在iPhone正式发布前一天,给康宁公司CEO维克斯(Wendell Weeks)写了一纸便条,“没有你,这件事我们做不成”——史蒂夫·乔布斯。这张纸条成了维克斯办公室里为数不多的几个纪念品中最显眼的一个,维克斯用镜框把它装裱了起来。

乔布斯成就苹果的同时也成就了康宁,图片来自网络

在iPhone首次亮相后的五年里,大猩猩玻璃的产品线的年营收从零增长到10亿美元。如今,大猩猩玻璃已经应用于全球几十亿台电子设备,康宁公司也一跃成为世界五百强公司。

从康宁公司一路走过来的历程我们可以看到,虽然每一次康宁的核心业务受到冲击时都让其陷入破产的边缘,但是康宁公司都因为及时转向新技术而奇迹般的活下来,并且每一次都在新领域做到极致。

能在一块小小的玻璃上玩出那么多花样,恐怕只有康宁这样极致专注的公司才能做到,也正是凭借着这种对技术创新的专注,康宁玻璃才能一次又一次的改变世界。

看了康宁公司的发展历程,你会如何评价这家公司?快来评论区讨论吧!

参考资料:

https://baike.baidu.com/item/%E5%A4%A7%E7%8C%A9%E7%8C%A9%E7%8E%BB%E7%92%83/4583131?fromtitle=%E5%BA%B7%E5%AE%81%E5%A4%A7%E7%8C%A9%E7%8C%A9%E7%8E%BB%E7%92%83&fromid=11303884&fr=aladdin

https://en.wikipedia.org/wiki/Corning_Inc.#:~:text=Over%20its%20160-year%20history%20Corning%20invented%20a%20process,Electric%20merged%20with%20Thomson-Houston%20Electric%20Company%20in%201892.

https://corningnyhistory.com/

https://www.corning.com/worldwide/en/innovation/culture-of-innovation/history-of-innovation-feature-article.html

https://www.chinaz.com/visit/2016/0923/585032.shtml

https://www.sohu.com/a/131534053_610719

https://www.youtube.com/watch?v=jmdOiQEdd_Y

https://www.youtube.com/watch?v=ymT9w8ucFRA

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