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从茶叶到石油,这家400年老店「囤」出世界第一

冯仑风马牛 · 2020-05-10
石油行业「马太效应」的实例。

编者按:本文来自微信公众号“冯仑风马牛”(ID:fengluntalk),作者风马牛,36氪经授权发布。

人类借石油创造的魔幻事件又多了一件。

4 月 21 日凌晨,美国 WTI05 原油期货合约结算价报 -37.83 美元/桶,买了中国银行「原油宝」的投资者们一觉醒来,发现自己不仅持仓收益没了,预存的保证金也一夜归零,甚至还倒欠银行一大笔钱,「抄底石油」的美梦彻底破灭。同一天,一家从事石油行业的公司却对外宣布,要整理库存,腾出更多空间容纳石油,似乎根本不受石油市场震荡的影响。

这家看起来从容不迫的公司叫孚宝 (Royal Vopak) ,在石油市场前景黯淡不明的月份里,它可能是那个最值得人关注的公司。

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和大名鼎鼎的壳牌石油一样,孚宝也来自荷兰。很少有人注意到,荷兰坐拥两个大型石油企业,本身却不是个产油国。 能在非资源禀赋产业里出头,壳牌靠的是贸易头脑,而孚宝,靠的是经营绝招。

1602 年,世界上第一家跨国公司荷兰东印度公司成立了。这是一个专门针对亚洲的贸易公司,以船队为基础,从荷兰出发,途经好望角,往返于东南亚和荷兰之间,低价收购东方的香料、茶叶等商品,高价卖回荷兰国内。当时,许多人都愿意出资参股荷兰东印度公司,往上挤的船员也不计其数,剩下一些人整天守候在船队出发的码头,等着商船满载而归。

孚宝的创始人也是其中之一,他在码头一边守候,一边包下了一幢小楼,准备商船一回来就大肆抢购,囤一批货,自己做买卖。谁知道,商船回来之后,他没排上队囤货,买到东西的人却来问他:能不能把你的小楼租给我们存放货物。为了不浪费小楼的租金,孚宝走上了仓储公司的道路。

在当时,荷兰东印度公司可谓是最强「带货 KOL」,只要船员从东方带回什么,荷兰就会掀起一阵风靡的热潮。

1667 年,荷兰东印度公司开始从中国进口茶叶,在他们口中,茶叶成了「草药的瑰宝」,珍贵异常。然而茶叶的珍贵,更多在于其运输和储存都很困难,一艘船只装茶,太轻了,扛不住海上的风浪,必须搭配其它货物,但茶一旦和其它有味道的东西接触,风味就会被影响。所以最好的办法,就是把茶叶和同样昂贵的瓷器放在一起运输。

狂热的港口贸易

孚宝公司常年驻扎码头,和船员混熟之后也知道了这个秘密,连忙根据茶叶的储存要求,改建了仓库环境。 自然而然,在茶叶风靡荷兰乃至欧洲的日子里,孚宝公司也从巨额茶叶利润中分了一杯羹。 当咖啡进入荷兰时,同样的事情又发生了一遍。

由于茶叶和咖啡高昂的储存成本,「专业仓库」成了孚宝的金字招牌。

后来,尽管荷兰东印度公司覆灭了,但荷兰「海上马车夫」的名头仍旧响亮。在船队络绎不绝的鹿特丹码头上,孚宝公司的仓库成为商人们最信赖的仓储地点,只要向孚宝提出储存物品的特殊性,孚宝一定能找出办法满足。

1862 年,一艘美国船只闯入鹿特丹港口,船员找到孚宝公司,要求他们代为保管一种价格低廉,但却极易燃烧的物品:几桶石油。本着专业态度,尽管这单生意佣金微薄,孚宝公司仍然设计了一整套储存方案。没想到,这次小生意,开启了孚宝近两百年的辉煌。 随着茶叶、咖啡在殖民地的广泛种植,其储藏利润也降低了许多,石油却被开发出更多用途,成为名副其实的「黑金」。

凭借长期以来的仓储优势,孚宝公司占据了荷兰最好的港口,设立了最专业的石油仓库,并把业务扩展到海外。误打误撞,在风险很高的 C2C 海上贸易里,孚宝靠着「专业性」,做出了最稳定的 B2B 业务。

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如今, 在外界眼中,孚宝最重要的标签是「全球最大的港口储罐经营公司」, 通俗一点说,还是经营仓库的,它在石油产业链中所赚的钱,大部分来源于其它企业交付的储存费用。

原油出产后,并不是直接运到工厂进行加工,往往会经过海运、管道运输等方式,运到一个特定地点储存起来,这时的原油是一个价格。当这批原油需要提取、使用时,再把它装船、装车出库,此时的原油又是一个价格。 二者之间的时间差和价格差,是期货存在的前提,也是孚宝这样的仓储经营商生存的基础。

可以说,在许多人趋之若鹜的石油期货交易里,最容易忽视,却最不应该忽视的,就是孚宝公司们必得的利益。WTI05 原油期货达到负的结算价,也是因为卖家宁愿亏本,也要把满仓的成本,包括停工再开工的巨额费用,以及孚宝们收取的储存费转嫁给买家。

5 年前,彭博社一位叫 Tracy 的作者想做个实验,躲过原油期货的风险,同时保留被孚宝公司们收割的利润,直接买卖原油。

和中行「原油宝」的投资者看到的情况类似,当时石油期货价格被压得很低, Tracy 利用记者的人脉,千方百计联系上产油商,希望对方直接卖几桶油给她,越过中间商,把油存在彭博社的办公室里,等石油期货价格上涨之后,再出售赚取差价。然而对方听说她是私人买家,没有专业的储藏设备,最后只卖了一瓶可乐瓶大小的原油给她。为此,Tracy 支付了 24 美分。

Tracy 买下的一小瓶石油

拿到这一小瓶油之后,Tracy 想立刻找到买家,锁定利润,她遇上的第一个买家要求提供产地证明和分析报告,但她除了一张邮寄发票什么都没有,买家看完之后嘲笑她「装油的瓶子比油贵多了」。第二个买家义正词严地控诉她利用内幕消息交易。又找了好几个人之后,这瓶油终于脱手了,前提是 Tracy 必须亲自带着它去和买家交易,否则买油的利润还不够邮费。

最终, Tracy 花了几个月的时间,只从这笔交易里赚到了几美分, 而在做这个实验之前,Tracy 甚至不知道储存石油需要极其严苛的条件,露天存放的石油会挥发出硫化氢,带着浓浓的臭鸡蛋味道,只要在空气中达到 0.1% 的浓度,就会危及性命,更别提石油本身就是易燃液体,随身带着它不比带着定时炸弹好多少。

Tracy 的实验失败了,她想当然地低估了石油作为一种特殊商品的储存难度,也低估了孚宝这样的公司在石油产业链中的重要性。

孚宝罐区

目前孚宝在全球 32 个国家,拥有 80 个罐区,向大大小小的企业乃至国家提供产品储罐、码头、管道运输、公路装货站以及产品管理服务,每一环节都不比源头开采简单多少。

拿罐区最常见的油罐来讲,为了尽可能储存更多的油量,储油罐会刻意设计得又矮又胖,占地面积很大,这就需要相当大的厂区来安置。另外,储油罐暴露在地面,白天会接受太阳辐射,油罐会升温,一旦温度过高,石油就有蒸发损耗,乃至自燃的危险。所以储油罐必须刷上专业的强反光银白色漆料,还要经常给油罐淋水,安装专业的呼吸阀,调整罐内外气压,避免压力差造成罐体变形。

石油是极为特殊的物品,稍有不慎,就会危及自然和人的生命安全,必须以「零事故」来要求生产的每一环节。然而, 能达到这种苛刻要求的,绝不是某一个人,而是积淀已久的强大的专业力量。这也是在石油储存行业里,孚宝这样历史悠久的企业「强者愈强」的原因。

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「石油会用完吗?」直到今天,这个问题依然困扰着许多人。

1914 年,美国矿物局预言,美国的石油储量只够用 10 年。1926 年,又有官员估计,美国石油最多只能再开采 7 年。到了 1970 年代,美国总统卡特还在说,「下一个十年结束的时候,我们会把全世界所有探明的石油储量都用完。」但众所周知,如今,美国成了世界上最大的石油生产国之一。

同样的问题,孚宝也在不停地问自己。进入 21 世纪以来,孚宝在全世界各地开设、收购的石油储存罐区越来越多,与此同时,孚宝的利润也在不断攀升,也就是说,往孚宝的罐区存油的公司越来越多,在满足工业生产之后,产油国剩下的油也越来越多。

即便是不愁储存管理费,孚宝也早在几年前就宣布,要适量减少石油储罐的投入,转而更多投入到天然气、氢气等清洁能源的储存上。 在官方公告里,孚宝转向的理由是出于环境友好型企业的责任心,但谁都能看出,石油价格再难回到上百美元的高位,为了保证利润率,孚宝势必投入到更有前景的能源仓储业务上。

然而,同样是越来越多的石油剩余,给石油期货市场造成的却不是高额的利润,而是巨幅波动。许多人跑步入场,以为自己站在谷底,等候浪潮之巅,事实上,真正能在这种波动中抄底获利的,只有如美澳一般,有能力预估石油动向、交割石油现货的行为体, 其他 大部分人只能和那位花了几个月时间,收获几美分的记者一样,继续站在谷底,哀叹期货交易的不可预测。

4 月 22 日,当国内投资者还为了「原油宝」吵得不可开交时,孚宝通过彭博社对外宣布,我们的储油罐快满了,目前正在加紧腾出几艘正在修缮的油轮,容纳更多的油。随后,有专家总结,出现原油期货结算价为负这个「极限黑天鹅」事件的最重要原因,就是在疫情影响下,4 月原油需求量大幅下降,储油空间将满。显然,油罐不是一日灌满的,但事前谁都没有说。

进入 5 月,随着越来越多的油轮满载石油,漂浮在海上,WTI 原油期货也重回 20 美元/桶的警戒线以上。黑天鹅掠过,受影响最大的,从来不是像孚宝这样从未离开过水面的专业公司,而是许多站在岸上学游泳,却又轻易跳下水的人。

资料来源:

[1]Vopak.com:Our history

[2]Royal Vopak:Interim Update Q1  2020

[3]Fred Pals:How Much Oil Storage Is There? Vopak Says Tanks Are Almost Full,Bloomberg.com

[4]Will Owen:Keppel signs MOUs with Toll Group and Royal Vopak,LNG Industry

[5]Tracy Alloway:That Time I Tried to Buy an Actual Barrel of Crude Oil,Bloomberg.com

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