AI芯片新星Wave Computing申请破产,曾对标英特尔ARM,却倒在黎明前夜

新智元 · 2020-04-22
又一家AI初创公司折戟。

编者按:本文来自微信公众号“新智元”(ID:AI_era),36氪经授权发布。

来源:semiwiki.com

编辑:梦佳

美国AI芯片初创公司,AI新星Wave Computing近日也宣布凉凉。这家AI计算领域备受关注的独角兽曾于2018年收购硅谷老牌名企MIPS,业界曾一度认为会对Intel ARM造成冲击。但因核心产品竞争力不足,屡次换帅加MIPS开源计划搁浅,最终遗憾收场。

日前,美国AI芯片初创公司Wave Computing走上了破产倒闭之路,根据外媒报道,公司已经将破产的消息告知所有员工,并根据《破产法》第11条提交了破产保护申请。

Wave Computing是加州一家AI初创公司,成立于2010年,正是AI热潮刚刚兴起的时候。它是一颗冉冉升起的新星,被认为是AI 计算领域最受关注的独角兽之一。

该公司的愿景是“数据追踪”,从数据中心到边缘云,对客户的数据进行深度学习训练。

2018年,Wave Computing 被商业咨询公司Frost & Sullivan 评为“机器学习行业技术创新领导者” ,并被 CIO 应用杂志评为“25大人工智能供应商”之一,同年又入选全球半导体联盟(GSA)“最受尊敬的私营半导体公司”奖。加上MIPS,Wave 共坐拥超过400余项专利。

Wave 的全球团队已经扩大到200多人,还在美国、斯里兰卡和菲律宾雇佣了新员工。

那么这颗新星究竟是如何陨落的呢?

总结公司倒闭,无外乎三点,产品、钱和人。

核心产品DPU吹得有点儿过?

AI芯片市场增长迅速,各大玩家赚的盆满钵满,以英伟达数据中心为例,每年的GPU业务会带来30亿美金的盈利,且逐年翻倍。Wave也正是看准了这个市场,想把它的芯片和系统出售给正在寻找GPU替代产品的大型互联网数据中心和企业。

与GPU(GPU接受来自CPU的工作,处理数据,然后通过PCIe接口将结果返回给CPU)不同,Wave是一个全面的AI处理平台,可以执行整个Ai工作,而无需CPU干预或消耗CPU资源,更加高效。

用官方的话说,Wave Computing是一个“可扩展,统一的AI平台”,它利用MIPS处理器提供了“从边缘到数据中心”的数据流处理技术,为全球客户提供解决方案。

Wave的一大主要产品是其独创的基于dataflow技术架构芯片DPU中国区总经理熊大鹏博士曾经在采访中表示,DPU的解决方案相比于传统GPU更适用于边缘计算。价格功耗相同时,DPU比GPU在能效、可扩展性和性价比方面有优势。

Wave DPU芯片

DPU首席架构师Dr.Chris Nicol也表示DPU在加速神经网络训练上能超过GPU1000倍。而现有的CPU和GPU架构不适用于数据流计算。

但似乎行业分析师不这么想。

据推测,可能是Wave 的AI数据流处理器(DPU)存在性能问题,导致了公司的提前撤出。当然这也只是猜测。

研究机构Tirias Research首席分析师 Kevin Krewell 注意到 Wave 没有参加近期的人工智能硬件峰会。他告诉媒体,“如果非让我猜的话,我会说可能是因为 Wave 的AI 数据流处理器并没有对英伟达或者 Graphcore (英国独角兽创业公司)造成多少实质性的威胁。除非 Wave 有很大的优势,否则很难让其他人继续为创业公司承担风险,说服投资者继续投资。”

换句话说,DPU吹的再好,我们也用不上。而且DPU适合边缘计算,但真正边缘计算的大范围应用还为时尚早。

连续换帅,却让外行接棒

从先前的融资情况来看,似乎Wave Computing不差钱。

2017年D轮融资,投资者包括三星电子和Tallwood Venture。2018年11月E轮融资,领投公司为Oakmont Corporation。融资额达8600万美元,使 得Wave 的总投资超过了2亿美元。

而去年9月,公司悄无声息换了CEO,连公开声明都没有,5月份入职的Art Swift只干了4个月就走了,他曾在EETAsia采访中表示,和Wave的董事会在短期融资策略上面有分歧。

Wave 新CEO Sanjai Kohli 是多家初创公司的创始人和首席技术官,包括 SiRF (IPO,后被 CSR 收购)、 WirelessHome (被 WMUX 收购)、 TruSpan (被 SiRF 收购)和 Inovi (被 Facebook 收购)。

   

Sanjai Kohli 

据熟悉 Kohli 的人说,他在 GPS 和电信领域是技术专家,但不一定在人工智能领域

大举收购MIPS ,费力不讨好

最高管理层的突然变动造成了严重影响,波及了公司客户、 MIPS 许可证持有者和 MIPS 开源社区的开发者。

MIPS,全名为“无内部互锁流水级的微处理器”(Microprocessor without interlocked piped stages),是出现最早的商业RISC架构芯片之一,也是硅谷老牌企业MIPS的主要产品。

MIPS架构流水线

说起MIPS,又牵扯出一堆恩怨。

安卓支持ARM、Intel、MIPS三种CPU,ARM无疑占据了移动端的霸主地位,大多数智能手机、平板电脑和少部分服务器都使用基于ARM架构的芯片。但是曾几何时,MIPS比ARM更早支持64位,却鲜为人知。MIPS曾经在32位和64位嵌入式领域中取得了不少成绩,但后来因为IP授权等战略决策失误,ARM傍上了诺基亚的快船,MIPS逐渐没落,最后到了Wave Computing手里。

Wave Computing在2018年6月收购了 MIPS,12月份正式启动MIPS Open项目,MIPS架构完全开源。2019年3月发布了32/64位指令集Release 6版本。

Wave Computing和MIPS的羁绊颇深,前前CEO Derek Meyer曾是MIPS副总裁。同时,收购MIPS也是本着对AI计算市场的判断,即云端转终端的大方向。

业内人士纷纷猜测,Wave computing 收购MIPS之后,会对Intel ARM 和寒武纪等造成一定程度的冲击。

当时前前CEO Derek Meyer对于MIPS也是给予了厚望。他多次谈到公司计划将人工智能从数据中心推向边缘的愿景。Meyer当时解释说,开源MIPS 是这一战略的关键一环。

但遗憾的是,就在去年年底,MIPS开源计划却宣布终止。计划在启动不到一年的时间里夭折了。

该公司在发给 MIPS Open 注册用户的电子邮件中写道。“ Wave Computing,inc. 及其附属公司(‘ Wave’)遗憾地宣布关闭MIPS开源计划,并自2019年11月14号起生效。从现在开始,Wave 将不再提供免费下载 MIPS Open 组件的服务,这些组件包括 MIPS架构、核心、工具、 IDE、模拟器、 FPGA 包,以及 / 或与之相关的任何软件代码或计算机硬件。

i)MIPS开放架构许可协议(ver)许可的,(ii)MIPS开放核心许可协议版本1.0(for the microAptiv UC Core);(iii) MIPS开放核心许可协议版本1.0(for the microAptiv UP Core);和/或(iv) MIPS开放FPGA许可协议版本1.0(统称“MIPS开放组件”)。此外,所有MIPS开户将从生效日起关闭。

总结来说,破产也许是各种原因的叠加,也许是核心产品竞争力不够,管理层频繁换血融资策略混乱以及MIPS开源计划搁浅。

故事总是相似的。在各种外界光环的加持下,无数初创公司原本信心满满却最终折戟沉沙。

谁曾会料到闻名硅谷的自动驾驶初创公司Drive.ai倒闭,大部分员工被裁。去年四月由Apple公司收购。

   

成立于2015年的Drive.ai公司,从成立之初就将深度学习算法和人工智能技术应用于自动驾驶的研发中。短短两年内,Drive.ai完成了5轮融资,筹集了7700万美元。其开发的自动驾驶技术也达到了L4级别。

2018年,Drive.ai进行了无人驾驶出租车的试运营并向公众开放无人驾驶接送服务。正当Drive.ai公司上下对其未来发展持有乐观的态度,使其自动驾驶汽车实现量产,把无人驾驶带到千家万户。由于其生产的L4级别自动驾驶与现实应用有一定差距,同时投资者认为其商用化还需漫长的时间。

接下来日子里,Drive.ai没有获得任何融资,其中一位联合创始人高管突然离职,员工也相继离职。有人说其倒闭原因正是遇到了资金瓶颈问题。还有人说其管理团队中出现了越来越多不和谐的声音,新任CEO也无法赢得人心,不懂技术管理等等问题。

一句话,很多时候不能对现实太过乐观了。

参考链接:
https://www.globenewswire.com/news-release/2018/11/29/1658892/0/en/Wave-Computing-Raises-86M-in-Oversubscribed-Series-E-Round-To-Fuel-Global-Expansion-and-Further-Accelerate-Wave-s-Cloud-to-Edge-Strategy.html
https://semiwiki.com/ip/284876-wave-computing-and-mips-waves-goodbye/
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