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腾讯成立新公司,发力芯片设计?

半导体行业观察 · 2020-03-21
半导体行业观察:据相关资料显示,腾讯旗下的腾讯云日前成立一家名为深圳宝安湾腾讯云计算有限公司的企业。

编者按:本文来自微信公众号“半导体行业观察”(ID:icbank),作者杜芹DQ,36氪经授权发布。

据相关资料显示,腾讯旗下的腾讯云日前成立一家名为深圳宝安湾腾讯云计算有限公司的企业。

从启信宝可以看到,该公司注册资本2000万元,法定代表人为腾讯云副总裁王景田,公司经营范围设计计算机硬件、大数据处理技术和应用软件开发的开发外;集成电路设计、研发也是他们的经营范围。

这是否释放出了腾讯的另一个“造芯”信号,现在尚未可知。但我们可以肯定的是,造芯无疑是云服务商的另一个新趋势。    

腾讯成立新公司,发力芯片设计?  

在过去几年里,因为集成电路供应链本身的发展神速,加上云服务需求的快速增长,终端应用市场的变化 ,全球领先的云供应商都纷纷涉足其中,但腾讯本身在这份方面却相对落后。据半导体行业观察了解,腾讯除了投资专注于AI芯片及系统开发的燧原科技外,本身还曾经做过一个端侧AI芯片,而公司在医疗芯片方面,据闻也有涉及。    

虽然腾讯目前并没透露太多芯片布局,但从海内外两大云巨头的布局看来,相信腾讯一定会有更多的动作。    

芯片有何魔力?引两大电商鳌头竞折腰

这几年亚马逊和阿里的云计算平台成长壮大,据Canalys最新报告指出: “全球云基础设施服务市场在2019年第四季度创下历史新高,支出增长了37%,超过300亿美元。”

 “AWS仍是2019年第四季度的主要云服务提供商,占总支出的32%。Microsoft Azure的份额从2018年同期的15%增加到18%。Google Cloud是第三大云服务提供商,占有6%的份额,其次是阿里云,占有5%的份额。”     


腾讯成立新公司,发力芯片设计?Synergy报告也指出,尽管AWS的增长率与行业平均水平相当,但排名第二的Azure却获得了最大的份额增长。紧随其后的是Google,阿里巴巴和腾讯,它们都大大超过了整体市场的增长,阿里云营收增长高达71.1%。    腾讯成立新公司,发力芯片设计?  云供应商的竞争地位(IaaS,PaaS,托管私有云-2019年第四季度)(来源:Synergy Research Group)  

两大厂商开始自研芯片无外乎两点:(一)生产定制芯片,走差异化路线;(二)省钱。    

随着云计算技术不断下沉,对算力要求越来越高。上一代云服务看重的往往是服务器带宽,云服务稳定性,云服务系统部署简易性等等,更偏向于服务质量,对硬件的要求不大,只需要普通的服务器级别x86处理器搭配足够大的内存和SSD即可。而当云计算进入AI时代,企业纷纷上云,对云计算的需求日益飞涨,下一代云服务的核心竞争力也转而成为算力。    

在意识到仅靠CPU和GPU无法满足庞大的云计算需求之后,亚马逊开始自研云服务芯片。亚马逊高管认为,这种旨在提高能效的芯片将有助于降低其数据中心的电力成本。它表示将提供一种云计算服务,该服务将允许企业客户使用其新芯片。该服务的成本可能比其他选择低45%。    

长期以来,英特尔在服务器市场上没有太多竞争,亚马逊自研的芯片将为其提供了与英特尔进行议价的能力。随着亚马逊芯片的不断壮大,就可以节约大量资金,摆脱对芯片厂的束缚。在省钱方面,苹果早已走在前列,2010 年,跟随第一代iPad和iPhone 4,苹果推出自己设计的处理器 Apple A4,此后所有 iOS 设备都使用苹果自家研发的处理器。自研的芯片还为亚马逊提供了与英特尔进行议价的能力。    

面对万亿的物联网市场,两家毫不掩饰野心,去年的亚马逊年度AWS re:Invent会议上,亚马逊的诸多产品都与IoT有关。根据Eclipse Foundation在2018年进行的一项调查,AWS是迄今为止最受欢迎的IoT开发人员云平台,市场份额也从2017年的21%增长到51.8%,排在首位的是适用于AWS IoT Core的Alexa语音服务(AVS)集成。亚马逊做芯片也是为保持在物联网领域这一细分市场的领先地位。    

阿里云IoT以云平台为中心,由内而外层层展开的外延,涵盖了“云、管、边、端”全方位应用,而要进入这个市场必须要具备人工智能能力,云的能力以及边缘的能力。为此阿里成立了专门的芯片公司,以支持阿里巴巴进军云计算和物联网(IoT)。    

芯片进击之路一般无二

众所周知,芯片研制难度不亚于造航母,收购和投资成为当下各企业造芯的一条捷径,阿里与亚马逊自然也选择了这条路。    

阿里做芯片主要基于平头哥半导体,平头哥是阿里此前收购的中天微系统有限公司和达摩院自研芯片业务整合而成的一家芯片公司。亚马逊的芯片业务主要基于他们在2015年收购的以色列芯片设计公司Annapurna Labs,对Annapurna Labs的投资成为了亚马逊最成功的战略收购之一。

亚马逊在过去的二十年中花费了大量资金收购或投资初创公司,在人工智能、硬件、云服务、家庭服务、社交商务与网络等领域上收购或投资了至少128家企业。是什么驱使这个西雅图的庞然大物将触角伸向如此广泛的新兴市场?“当亚马逊决定要赢得一些东西,而市场对它很重要时,它就会尝试竞争。如果做不到这一点,亚马逊最终将收购领跑者,”风险投资公司Bessemer venture Partners的合伙人Jeremy Levine表示。    

在芯片领域,亚马逊先是与AMD合作开发64位Arm服务器处理器,用于亚马逊的数据中心,由于AWS的顶级工程团队对AMD作为英特尔替代品时的表现不满意,于是放弃了与AMD的合作。  

后来亚马逊与Annapurna Labs合作推出了EC2 C4实例系列,最终合作变成了收购。2015年亚马逊斥资3.5亿美元收购了以色列芯片开发商Annapurna,这可以说是亚马逊踏出自研芯片的首次试水。仅仅三年,这项收购就使AWS成为硬件和芯片市场的强大参与者。    

2017年年底,亚马逊斥资9,000万美元低调收购家用安全摄像头供应商Blink,这被认为是亚马逊在芯片行动上的提速。 亚马逊看中了Blink的省电芯片,这些芯片可以降低生产成本并延长其他小工具的电池寿命,其中包括亚马逊的Cloud Cam,并有可能扩展到其Echo扬声器系列。  

2018年11初,亚马逊还投资了AI芯片初创公司Syntiant。据介绍,成立于2017年的Syntiant是一家总部位于加利福尼亚州尔湾市的AI芯片研究公司。Syntiant还获得了英特尔、微软的投资。

2019年8月,亚马逊已正式认证Syntiant,可通过其Alexa语音助手来制造集成到设备中的计算机芯片。Syntiant的芯片将用于包括Alexa在内的各种较小的可穿戴设备和耳机。    

亚马逊看中了Syntiant创建的神经决策处理器(NDP)。这些芯片消耗的电量相对较低,可以在新的电池供电设备上工作。使用Syntiant的芯片,头戴式耳机,智能手表和其他可穿戴设备,以及任何其他语音控制设备,可以从充电端口上脱开足够长的时间。它只有1.4 x 1.8 mm,几乎可以适合任何小型设备设计。    

2019年1月,据外媒彭博社透露,亚马逊旗下的AWS与三星风险投资、Avery Dennison共同参与了无线技术公司Wiliot公司价值 3000万美元的B轮投资。 值得一提的是,这家初创公司尚未生产或商业化其芯片,Wiliot市场和业务发展高级副总裁Steve Statler表示,可能的第一批客户将是服装行业,该公司的芯片可以嵌入护理标签中,以帮助跟踪从制造到销售的服装项目,而亚马逊也在服装和基于人工智能的时尚援助方面做出了一些有趣的举措。    

作为中国互联网电商的霸主,阿里巴巴拥有逐渐成熟的云计算平台、多样化的应用场景,以及新零售和强大的线上销售资源。阿里的各个平台每天都会产生海量的用户数据,这些数据都是用来训练AI技术最肥沃的养料,但同时也需要有更高计算力、更低功耗、更小体积的AI芯片来满足要求。所以阿里开始重金投资AI公司,几乎已将AI独角兽“一网打尽”。    

自2017年开始,公司还收购了中天微,先后投资了寒武纪、Barefoot Networks、深鉴、耐能(Kneron)、翱捷科技(ASR)、商汤、旷视科技、恒玄科技等芯片公司。    

翱捷科技(ASR)是智能终端芯片新锐;耐能专注于终端NPU;寒武纪通吃云和端AI处理器;深鉴科技在安防领域深耕;Barefoot开发颠覆性的SDN通信芯片;AI三剑客,商汤和旷视都收入麾下,商汤科技专注于开发大规模人脸和图像解析系统,旷视科技不仅是国内领先的人工智能公司,也是支付宝、今日头条、滴滴等人脸识别、在线身份验证的主要技术提供商;恒玄科技在国内TWS蓝牙耳机行业占据领先地位。    

芯片“果实”略有不同

 两家都在发力机器学习芯片领域,2018年11月,亚马逊在美国发布机器学习芯片AWS Inferentia,这是一款机器学习推理芯片,支持TensorFlow、Apache MXNet和PyTorch深度学习框架,以及使用ONNX格式的模型,Inferentia芯片能提供128TOPS的算力,并支持INT-8和FP-16/bfloat-16计算类型。AWS Inferentia使Amazon的云成为运行机器学习推理的最便宜的云,并让亚马逊在与谷歌的人工智能加速器TPU和微软Azure的FPGA竞争中渔翁得利。    

在2019杭州云栖大会上,阿里推出了第一款AI芯片含光800,偏重推理,其性能和能效比均为第一,含光800已开始应用在阿里内部核心业务中。在MLPerf基准联盟公布首轮AI推理基准测试结果中,阿里巴巴平头哥的AI芯片含光800,在Resnet50基准测试中,获得单芯片第一。在ResNet-50测试中,含光800推理性能高达78563 IPS,是英伟达同类最强产品的4倍。    

在服务器芯片领域,为了摆脱对英特尔的依赖,2018年12月,亚马逊推出首款自研Arm架构云服务器CPU Graviton,AWS定制版Graviton可支持AWS的A1EC2实例的多核Arm处理器。Amazon EC2 A1实例由AWS Graviton支持,该AWS Graviton在不依赖Intel x86架构的技术堆栈上运行。这标志着亚马逊正式进入硅产业,挑战了英特尔和AMD的统治地位。    

在2019 re:Invent大会上AWS又推出了基于ARM架构的Graviton2高性能处理器芯片,与第一代Graviton相比,AWS称Graviton2的性能是前代的7倍,计算核心是4倍,而内存则是5倍。   

从当下看来,阿里虽然没有直接做服务器芯片,但是阿里的策略是全力支持国产服务器芯片厂商。近日,天津飞腾信息技术有限公司(飞腾)与阿里云计算有限公司(阿里云)完成了产品的兼容性互认证。此次验证围绕数据中心软硬件环境、性能测试等多方面开展,测试结果显示,基于飞腾FT-1500A/16处理器的阿里云AnalyticDB 在测试中运行稳定、性能优异,能够为企业级应用提供可靠保证。至此,阿里云分析型数据库AnalyticDB也正式实现国产化操作系统及芯片的支持,为x86及国产平台用户提供跨平台的高效数据分析能力。双方将合力构建更加可靠的国产软硬件环境。    

除了以上两类,阿里还做IP核,IP核是基础芯片能力的核心,进入 IP Core 领域是中国芯片实现自主可控的基础。2019年7月25日,阿里巴巴旗下的平头哥发布首款玄铁910芯片,号称目前业界性能最强的RISC-V架构芯片之一,其强大在可应用于5G、人工智能、物联网、自动驾驶等领域。随后他们还开推出了一个叫做无剑的SoC开发平台,降低开发者开发芯片的时间。    

可以看出,阿里和亚马逊都在走云端芯一体化的道路。虽然在芯片的研制方向上,有所不同,但是两家的业务模式、发展轨迹以及面临的市场需求还是有诸多相似的。     

相似之处一:业务发展。两家最初都是为初创和小型企业服务的,但现在都逐渐扩大到了更大的企业,而且收益的增长轨迹也相似,AWS是在8年后销售额达到30亿美元,而阿里云很可能在第10年达到30亿美元。    

相似之处二:国内的云使用正在增加。据Gartner的数据,到2020年,中国的云计算支出可能达到210亿美元,年复合增长率为40%-45%。麦肯锡的调查显示,84%的CEO愿意在未来两年内将他们的本地工作负载转移到云上,并可能使用多个平台。    

相似之处三:广泛的产品覆盖范围和持续的积极创新。AWS和阿里巴巴都提供了大致相似的云服务和定价结构。阿里云最近发布了更复杂的产品,包括SaaS加速器和AI芯片,领先于AWS。    

阿里云总裁胡晓明曾说,云计算的竞争是杭州与西雅图的竞争。AWS是云计算市场毋庸置疑的王者,虽然在营收上阿里云与AWS差距还很大,但是阿里云正在逐步缩小与AWS的差距,这几年阿里在专有云、公有云和混合云上都进展很快,全面助力企业上云。    

他们的发展方向,也许能给腾讯带来一些参考。    

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