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谷歌宣布关闭全球免费Wi-Fi上网:因移动数据已经很便宜

36氪的朋友们 · 2020-02-18
除了印度之外,谷歌今年将在全球范围内逐步停止免费Wi-Fi上网服务。

编者按:本文来自腾讯科技,36氪经授权发布。

作为全世界最大的网页搜索和网络广告公司,在过去十年中,谷歌一直在推进一个业务板块——那就是通过各种手段提高全球的网民规模和网络渗透率,其中的一个产品是分布许多国家的免费Wi-Fi上网服务。不过令人意外的是,2月17日,谷歌宣布将在2020年逐步关闭免费Wi-Fi上网服务。

据国外媒体报道,作为该计划的一部分,谷歌与多个合作伙伴合作,在全世界许多国家推出免费Wi-Fi上网,其中包括印度、尼日利亚、泰国、菲律宾、墨西哥、印度尼西亚、巴西和南非等。

谷歌首席执行官皮查伊的故乡印度,是谷歌免费Wi-Fi上网的重点市场,谷歌曾经在印度400多个火车站推出上网服务。

负责谷歌支付和“下一个十亿用户”(即推进互联网普及率的计划)的副总裁凯撒·森古普塔(Caesar Sengupta)表示,谷歌免费上网项目于2015年启动,帮助数百万用户上网——这是许多人的第一次上网——而不用担心他们消耗的数据量。但他表示,随着包括印度在内的许多市场的移动数据价格变得更便宜,谷歌的这一服务不再有必要。

此外,谷歌表示,很难找到一种可持续的商业模式来扩大该计划。近年来,谷歌探索了将谷歌Wi-Fi上网货币化的方法。例如,当一个用户登录连接到它的互联网服务时,公司开始展示一个广告。

在去年早些时候的一次采访中,古泽尔·阿扎德(他是谷歌在印度的免费Wi-Fi上网业务负责人)告诉新闻界,该公司正在考虑如何将免费上网扩展到更多的市场,但他指出,在印度火车站的免费上网部署而言,谷歌已经达到了它的目标(在400个火车站提供免费互联网服务)。

在谷歌宣布在印度提供免费无线网络的一年后,印度首富凯什·安巴尼成立了他自己的移动通信公司Jio(隶属于安巴尼的信实实业集团)。

Jio公司在印度电信市场掀起了一场革命,该公司大幅度降低了移动数据服务的价格,甚至长期向消费者提供免费手机上网服务。Jio公司获得了不计其数的用户,并且迫使印度的其他移动运营商也纷纷降低数据价格,这使得许多印度普通大众能够负担手机上网,印度的移动互联网市场开始蓬勃发展起来。

Jio公司还独树一帜,推出了支持4G网络接入的廉价功能手机,印度人不用购买价格更高的安卓智能手机,也能够成为手机网民。

在另一次采访中,媒体问上述高管阿扎德,谷歌免费上网的影响力是否因为Jio公司而有所降低。当时,他说很多人仍在注册该公司的免费上网服务,所消耗的数据规模没有降低。

在许多国家,谷歌与许多公司合作,在公共场所为普通大众提供免费无线网络。在印度,谷歌负责相关的软件开发,而印度国有的电信基础设施公司RailTel负责相关的网络服务。

RailTel公司在印度在5600多个火车站提供无线网络,多年来已经开发出自己的专用软件。谷歌高管森古普塔表示:“我们正与我们的合作伙伴合作,对现有免费Wi-Fi服务进行过渡,以便它们能够继续成为服务社区的有用资源。”

除了印度之外,谷歌今年将在全球范围内逐步停止免费Wi-Fi上网服务。

森古普塔介绍说,在印度,每GB移动数据的价格是世界上最便宜的。他援引报告称,过去5年,印度移动数据价格下降了95%,印度智能手机用户平均每月消耗近10GB的数据,“与印度政府的做法类似,一些政府和地方实体已经启动了自己的计划,为每个人提供更方便、更经济的互联网接入。”

众所周知的是,在发展中国家,手机上网的速度普遍不高,因此谷歌配合“下一个十亿用户”计划,推出了一系列的轻量版软件,比如YouTube Go、Google Go,这些软件对于网速或者智能手机内存等要求更低,谷歌还推出了应用软件的离线功能,可以在具备上网条件下下载尽可能多的数据,在没有网络时使用。

“我们对支持下十亿用户的承诺比以往任何时候都更加坚定,我们将继续努力让互联网为更多的人服务。”森古普塔如此表示。

众所周知的是,谷歌是全世界最大的网页搜索服务商,搜索广告是其最重要的收入来源。谷歌这些产品已经呈现出老态,但是如果能够在发展中国家开拓出更多的用户,就能够提高谷歌产品的流量和网络广告点击量,拉动谷歌的收入。这是谷歌推动互联网接入业务的一个重要原因。

过去的收缩

在过去,谷歌内部有许多的团队开发各种技术,提高互联网普及率,但是多个项目已经取消或者搁置。

比如谷歌曾经准备在高空放飞巨型无人机,从而给地面偏僻地区人口提供网络接入,太阳能充电的无人机将成为一个空中移动的巨型Wi-Fi热点。不过这一计划因为没有可行性被取消。

谷歌还曾经计划通过卫星提供上网服务,并且招募了一些技术人才、收购了多家卫星通信公司,不过谷歌这一计划也遭遇了挫折,过去招募的项目领头人已经离开公司,重新创办OneWeb公司,获得软银集团等支持,这家公司已经发射了一批卫星。随后,谷歌对外转让了曾经收购的多家卫星通信公司。

目前,马斯克创办的SpaceX公司也准备通过低轨道卫星提供地面人口上网服务。该公司计划一共发射一万多颗卫星,目前已经发射了240颗,最早一批服务将会在今年年中推出。

另外,谷歌还曾经在美国一些城市推出千兆宽带光纤上网服务,价格十分诱人,谷歌的举动引发了美国电信公司的注意,他们也纷纷推出千兆光纤上网服务,和谷歌竞争市场。

后来,谷歌对这一业务进行了评估,认为在光纤网络建设方面投资太大,谷歌已经暂停了在其他城市的扩张。随着美国移动运营商纷纷建设5G网络,推出千兆速度的移动上网或者家庭宽带服务,光纤网络的竞争力可能出现下滑。

不过,谷歌内部仍然保留着一个创新的上网项目,那就是通过高空气球阵列提供上网服务,谷歌过去在一些地区进行了试验,让气球充当“移动Wi-Fi”热点,而且天空中的大量气球能够缓慢移动,从而面向更广阔地区提供上网服务。谷歌这一服务也需要和地面的移动运营商等公司进行合作。

不过,高空气球上网迄今为止仍然没有商业化运作,未来是否修成正果,尚不得而知。

Facebook的举动

和谷歌一样,Facebook也希望通过提高网民数量,来推动其社交网络和网络广告业务。

Facebook过去在多个国家和移动运营商合作,推出免费或者廉价智能手机上网服务,用户能够免费访问一些公益或者地方政府的服务网站。不过Facebook这一服务在印度等国家引发了轩然大波,因为Facebook网站被列入了免流量网站,印度互联网公司认为Facebook违反了网络中立原则,阻碍了市场竞争。

据报道,Facebook也在研发利用高空无人机提供上网,去年曾经和空客公司合作进行试验,何时能够投入商用尚不详。(腾讯科技审校/承曦)

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