成立两年不到作价2亿美元被苹果收购,这家AI芯片公司能让Siri更聪明吗?

机器之能 · 2020-01-16
2 亿美元能让 Siri 更聪明吗?

编者按:本文来自微信公众号“机器之能”(ID:almosthuman2017),作者凡雪,36氪经授权发布。

成立两年不到作价2亿美元被苹果收购,这家AI芯片公司能让Siri更聪明吗?

根据普华永道(PwC)2019 年第四季度的报告 ,就交易活动而言,人工智能领域是第二高的新兴领域,仅次于金融科技。

收购人工智能初创公司,增强自己的人才、产品竞争力早已成为巨头们「心照不宣」的事实。一直以来,包括 Google、Alphabet、Facebook 和 Microsoft 等科技公司都比较钟意于利用收购来扩充人工智能人才储备。

苹果也不例外。

据消息人士透露,苹果近日以 2 亿美元左右价格收购了初创公司 Xnor.ai,虽然双方对于收购行为不置可否,但是却「木已成舟」。

据了解,Xnor 成立于 2017 年,总部位于西雅图,他们开发的产品可以在智能手机、摄像头、无人机甚至嵌入式低功耗移动CPU等设备上运行,而不必依赖于云计算,这与苹果近年来多次强调的用户隐私政策不谋而合。

巨头们在 AI 领域的布局从未止步。

消息人士透露,苹果近日以约 2 亿美元的价格收购了初创公司 Xnor.ai,这是一家专业致力于研究低功耗设备的人工智能技术公司。

虽然苹果公司和 Xnor.ai 均拒绝就此消息置评,但苹果在一封电子邮件中对美国财经媒体 CNBC 表示,「苹果不时会收购规模较小的科技公司,我们通常不会讨论我们的目标或计划,」每当苹果证实自己收购了一家公司时,都会做出同样的反应,目前 Xnor.ai 网站已经基本下线。

成立两年不到作价2亿美元被苹果收购,这家AI芯片公司能让Siri更聪明吗?

Xnor.ai 在西雅图弗里蒙特街区的办公室,搬迁显然正在进行中

为什么是 Xnor.ai

Xnor 成立于 2017 年,总部位于西雅图,现有 54 名正式员工。

Xnor 起源于艾伦人工智能研究所 (Allen Institute for Artificial Intelligence),该研究所由微软联合创始人保罗•艾伦 (Paul Allen) 创建。

成立两年不到作价2亿美元被苹果收购,这家AI芯片公司能让Siri更聪明吗?

被收购前,Xnor 从西雅图的 Madrona Venture Group 等投资者那里筹集了约 1,460 万美元。

Xnor.ai 的技术能让公司在计算资源较少的设备上运行其软件,而不是在功能强大的计算机云集的数据中心。Xnor 承诺完全保密数据,且内存负载和能量需求较低,他们开发的产品可以在智能手机、摄像头、无人机甚至嵌入式低功耗移动 CPU等设备上运行,而不必依赖于云计算。

成立两年不到作价2亿美元被苹果收购,这家AI芯片公司能让Siri更聪明吗?

运行在太阳能上的 AI 芯片

消息人士指出,苹果可能会将 Xnor 的技术整合到未来的 iPhone 机型中,改进 Siri 以及其他基于人工智能和机器学习的任务,或者用于苹果为应用程序开发者提供核心边缘计算能力,这与公司在保护数据隐私方面的兴趣相吻合。

此外,Xnor 还建造了一个「自助服务」平台,让开发人员更容易在他们的应用程序中使用人工智能代码和数据,这也充分印证公司的座右铭「AI Everywhere,for Everyone」。

2019 年,Xnor 开发了可以在太阳能或硬币大小的电池上运行的独立 AI 芯片,可以自动监控杂货店货架的 Gizmo,此外与 Wyze Labs 达成协议,将其基于边缘的人员识别技术安置到 Wyze Labs 低成本安全摄像机中。

值得一提的是,由于 Xnor 具备非常优秀的边缘计算能力,他们开发的独立 AI 芯片可以在一块装有硬币大小太阳能面板的设备上运行多年,因此《福布斯》所提名的美国最有前途的人工智能公司名单上,Xnor 排名第 44 位。

据了解,Xnor 的收购是继 Kitt.ai 之后第二家从 AI2 初创孵化器中衍生出来的成功企业,Kitt.ai 由百度于 2017 年以未公开的价格收购,这标志着已故微软联合创始人保罗·艾伦创办的艾伦人工智能研究所(Allen Institute for Artificial Intelligence;AI2)取得了巨大的胜利。

此外,这也表明西雅图在 AI2 孵化器以及微软、亚马逊等巨头培育人工智能的角色日益增强。

考虑到苹果对个人隐私问题抱有浓厚兴趣,收购用于在终端处理 AI 的技术不足为奇。苹果过去曾购买过其他类似的 AI 公司,例如 Turi。

Xnor.ai 的工作可能会整合到未来的 iPhone 中,从而改善 Siri 以及其他在设备上完成的基于 AI 和机器学习的任务。

苹果对于AI收购的十分热情

一直以来,包括 Google、Alphabet、Facebook 和 Microsoft 等科技公司都比较钟意于利用收购来扩充人工智能人才储备,增强自己的产品,苹果也不例外。

2018 年 5 月,苹果首席执行官库克在接受采访时表示,仅在过去 6 个月里,苹果就收购了 20 至 25 家公司。事实上,苹果近年来在人工智能领域的确「蠢蠢欲动」。根据 CBInsights 的报道,苹果在 AI 初创公司上一直遥遥领先。

过去几年,在 AI 领域,苹果收购了包括 Lattice Data 、Turi、Emotient 等诸多初创公司。

成立两年不到作价2亿美元被苹果收购,这家AI芯片公司能让Siri更聪明吗?

苹果在 AI 收购方面领先于 Google,Microsoft,Facebook 和 Amazon

2017 年 5 月,苹果收购了硅谷机器语言初创公司 Lattice Data ,据报道,收购价格在 2 亿美元左右,与 Xnor.ai 和 Turi 的收购价格相当,Lattice Data利用人工智能技术驱动的推断引擎,把非结构化的「暗数据」,转变为可用度更高的结构化数据。所谓「暗数据」,就是互联网数字世界每天所产生大量的非结构化数据,这部分数据占总体数据的 70-80%。

2016 年 8 月,苹果斥资 2 亿美元收购 Turi。Turi 由华盛顿大学教授创办,专注于为开发者提供人工智能研发工具和框架,通过将机器学习和人工智能技术应用到程序中,从而帮助开发者搭建推荐引擎、识别欺诈行为、分析消费者使用习惯、更好地定位潜在用户等开发和管理服务。

Turi 的加入,对于苹果来说,收购 Turi 及其技术除了将让 Siri 直接受益,也将为 Apple Music 以及 App Store 等内容带来更多的「智能」元素。

2016 年 1 月,苹果收购了人工智能公司 Emotient。Emotient 主要利用摄像头来捕捉、记录面部肌肉运动,并根据其计算模型来分析出面部表情,最终得出关于表情的动态结果。目前,Emotient 能够分辨出类似于喜悦、愤怒、悲伤、惊讶等等这种的基础表情,还能够分析出一些更细微和复杂的表情,比如焦虑以及沮丧。

2018 年,投资者向美国 AI 初创公司投入了创纪录的 93 亿美元 ,几乎是前一年总数的两倍。根据普华永道(PwC)2019 年第四季度的报告 ,就交易活动而言,人工智能领域是第二高的新兴领域,仅次于金融科技。

综合近几年苹果在 AI 初创团队的收购案来看,收购主要围绕苹果自身的核心消费者业务展开,其中对于数据保护与分析、内容与服务业务体验提升等关注尤为重视,除了少数聚焦在应用层面外,多以底层和芯片技术相结合为主。

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