北极光创投杨磊:智能物联时代,半导体行业如何投资布局?

郑铟@超人学院 · 2018-11-26
研发核心IP方为生存之道

现如今,互联网的高光时刻已经过去,转入需要以核心技术驱动的时代,而半导体,则是个千亿美金级市场机会。据悉,中国每年在半导体技术、芯片、集成电路等方面进口花费超过3000亿,远超过其他能源、资源进口。

这两年,国内诸多玩家入局AI芯片,除华为、阿里巴巴等大厂外,也产生了如地平线、寒武纪一类的独角兽。今年四月,中兴危机爆发,更催生了国内“造芯”热,国内资本也将更多关注投向半导体行业。

其实,从2005年起,北极光创投就在半导体行业布局。在今年的北极光半导体行业沟通会上,北极光董事总经理杨磊就《场景定义计算》进行了演讲,探讨半导体技术发展和应用机会,以及北极光在该领域的投资策略。

北极光创投杨磊:智能物联时代,半导体行业如何投资布局?

摩尔定律终结,半导体投资“天时地利”

半导体技术发展离不开摩尔定律和Denard Scaling。前者是指半导体单位面积中的电子元件每18-24个月会翻一倍;后者则指在摩尔定律下,每当电晶体数目加倍,就能达到更低功耗。

2010年,那时还处于摩尔定律有效的年代,北极光的策略却是“非摩尔定律驱动”,即寻找能够不依赖于摩尔定律的技术。他们认为独特的算法、特殊的工艺等都有可能建立摩尔定律以外的机会。北极光当年投资的NAND闪存控制器公司TiDAl System,仅成立两年就被美国最大存储公司Micron收购,得到八倍的投资回报。

然而到了2015年,制程工艺发展让晶体管尺寸不断逼近物理极限,随着晶体管尺寸变小、单位面积里晶体管数量的快速增加,20nm芯片上静态功耗竟超过了动态功耗。摩尔定律放缓了,投资逻辑又要发生变化。北极光认识到软硬结合或许是下一机会点,而这样的公司则不是传统的半导体公司,而更像一个系统公司。

到现在,单处理器核心性能每年提升率已经下降到3%。36氪曾专访过2017年图灵奖得主David Patterson, 他判断:发展至今50余年,摩尔定律已经结束。

北极光创投杨磊:智能物联时代,半导体行业如何投资布局?

钟摆运动:计算架构变动路线图

对此,杨磊认为:虽然摩尔定律终结给半导体行业带来了巨大挑战,但却是半导体投资的良机。首先,摩尔定律终结,创新成为第一要义,靠资本和规模的游戏再不灵光;再者,从大机时代的IBM,到PC时代的Intel, 再到移动互联网时代的高通,正在发生的智能物联网时代也需要跑出主流的半导体芯片,而智能物联网绝大多数的需求和场景都是中国首次涌现。离场景越近,机会则越大。

智能物联网时代,场景定义计算

对于智能物联网时代,北极光认为其核心趋势是去中心化和以场景定义计算,具体拆分来有三点:

云与边缘分裂

智能物联网时代应用对于低延时、低功耗、高隐私性都有要求,且计算密集,因而需要将云和边缘分裂开,在边缘节点上完成计算。

云和边缘的分裂或带来多米诺骨牌效应,随着底层计算架构的变化,在此上的中间件、PaaS、系统级软件、数据库都会发生变化,这也会衍生出大量2B的机会。

在边缘计算场景下,未来AI芯片很可能既不是TPU也不是GPU。Google的TPU虽然功耗低,但是不灵活,可编程性差;GPU虽然灵活,但是功耗高。对创业公司而言,在这两者中找到平衡点便是机会。

北极光投资的「登临科技」便是从平衡灵活性和效率入手,做到软件定义的异构计算,在一个异构平台的计算上面有一个软件,上层的软件改变的时候,不会影响到下面底层的硬件。

端智能的指数级增加

相对于移动互联网时代的100亿设备,智能物联网时代会催生100倍的节点,其中大多数是端,并将以几何级增长。硅麦为代表的声音相关传感器,CMOS图像传感器、LiDAR、毫米波雷达、X-ray、红外、紫外为代表的图像相关传感器会是最重要的传感器。

在未来,端将向简单化和智能化发展。简单化体现在更低成本、更低功耗、更高安全性。智能化则体现在图像和视觉、声音上对于端智能而言,电池是一个挑战,电池功耗的限制同样会使端智能的计算资源受限,此时软硬结合就显得尤为重要。

在这一领域,北极光从各个场景入手布局,包括低功耗低成本IoT的无线射频BlueX、应用于智能驾驶领域的软硬结合系统公司黑芝麻科技、应用于智能语音终端场景的GMEMS等。

基于存储的计算

现在的CPU、GPU采用的都是冯诺依曼架构,其内核是计算,而存储是一个边缘的设备,这是“基于计算的存储”。而在未来,这一趋势或被颠覆,“基于存储的计算”将成为主流。

具体来说,从云智能到端智能,未来芯片的集成度会越来越高,可能单一芯片就能达到今天一个模组的性能,即在一个芯片上实现连接、传感、存储、计算功能。

这一领域,目前还没有特别成功的投资案例。北极光在七年前投资了下一代存储构架ReRAM,基于存储的计算是否可成立还需要时间检验。

“造芯”热当下,研发独特核心IP尤为重要

到2018年,北极光已经投资了15家半导体公司,几乎每年一家,投资风格偏谨慎。2016年时,共有三家公司上市(展讯、炬力、兆易创新)、两家被并购。

北极光在半导体领域的所投公司覆盖了从传感器、无线连接、到CPU、场景定义计算的SOC、存储多个关键链条,且均以研发核心IP见长。杨磊提到:在未来,希望看到更多半导体公司不再简单拼凑一些IP,而是每一家都能有自研的独特核心IP。

北极光创投杨磊:智能物联时代,半导体行业如何投资布局?

北极光创投在半导体行业的投资布局

除之前提到的几家公司外,北极光投资的核心IP公司还包括传感器方面的Cista、镭神智能,处理器方面的Spreadtrum (展讯)、OURS,DSA领域的亿智科技、存储方面的Crossbar等。

在当下的中国“造芯热”时点上,北极光对半导体行业创业者和投资人有两点建议:

  • 躲避低端陷阱:中国半导体市场目前做低端需求和产品的公司居多,中高端所占比例较小,而半导体行业在中高端领域才能赚到钱。因而,杨磊建议投资人集中精力投资具备独特核心IP研发能力,且着眼大市场空间的半导体公司,切忌调入低端陷阱。

  • 抓住品类分化:摩尔定律终结,智能物联时代到来,这都催生了大量的场景和需求,如AI训练、推理、云计算、边缘计算、智能驾驶、智能中控等。对于大公司而言,细分场景需求并非其关注重心,这就给了初创公司机会。从品类分化入手,做出该领域最强的产品,占据市场空间方为生存之道。

    北极光创投杨磊:智能物联时代,半导体行业如何投资布局?

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