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微软想用“空白频段”深耕农村市场,背后却是一盘大棋

sykee · 2017-08-02
微软是真的在发善心,还是另有所图?

 编者按:微软公司最近发布了一项非常郑重的公告,将利用闲置的电视频段消除美国城乡的互联网服务差距。新闻媒体第一时间做了报道解读,《纽约时报》7 月 10 日发表了《为弥合上网差距,微软利用空白电视频道》一文,题目可能就是微软公司总部公关的手笔。《华盛顿邮报》记者 Hamza Shaban 和 Brian Fung 在 7月11日的联合报道上给微软公司的计划附上了一个远大的数字目标,以及计划年限:《微软希望到 2020 年让 200 万美国农村人上网》。本文作者为《连续》杂志知名编辑 Susan Crawford 觉得这两篇报道都没能读懂微软的另一层意思,他在本文分享了自己的观点。

抛开政治意图不谈,微软公司的计划其实和消费者上网没多大关系,不是真的要深耕农村市场,也不是要把目标瞄准美国国内。除此之外,上述媒体都说对了。 

我也是微软公司总裁兼首席法务官 Brad Smith 的铁杆粉丝,他心思缜密,目光长远,既是一位思想者,也是一位规划师。从利用电视频段上网这个案例中,你可以一窥他超强的地缘政治运作手腕。 

微软公司的目的是做全方位的供应商,为世界各国从中央到地方的众多政府提供物联网设备、软件和咨询服务。这才是微软公司最新动作的真正用意。地方政府需要更高效地运用能源,管理红绿灯,定向进行预防性的维修保护,优化公共交通,却资源有限,能力不足,那该怎么办?有困难,找微软公司。举个例子,微软设在美国华盛顿州小城雷德蒙德的整个公司总部园区本身就像是一座智慧城市。按照微软公司自己给媒体的通稿,典型的“微软故事”应该是这样的:借助智能汽车共享解决方案,全盘采用微软的技术,将汽车、公共电话亭、收费站和远程数据中心联网,法国的城市将司机的成本降低了 90%。 

现在,让我们来看看,在《纽约时报》和《华盛顿邮报》那些唱赞歌的头条报道背后,微软公司到底打的是什么算盘,他们不想被迫依赖现有的移动数据运营商执行上述计划。为什么?因为假如要靠那些运营商把自家设备产生的数据从A点送到B点,微软就得割让一大块利润。要是在多个城市为无数设备传递数据,成本就会特别高。运营商有这种实力,因为在很多地方,只有他们获得了地方政府的许可,有权运用不同频段的频谱,他们为此付出了上亿美元。为了突破这一瓶颈,利用各地免于授权的频段就属于明智之举,那样一来,平价的芯片组和设备也可以利用那种频段。 

美国已经有一些免授权的频段,现在你可能就在用它上网:Wi-Fi。但大多数时候 Wi-Fi 都是高频信号,这意味着,只要传送距离一远,Wi-Fi 的信号就会衰减,如果使用传输功率极限低的设备,Wi-Fi 传递与接收的这种缺陷会更明显。这就是你必须坐在星巴克或者麦当劳门店里用笔记本电脑上网的原因:店内的 Wi-Fi 信号波长不能轻易穿透墙壁,也不能传递超过30米。传统 Wi-Fi 的应用很有限,微软等非电信企业还免不了同 AT&T 和 Verizon 这类传统的无线运营商交易。只有获得传输与接收高功率信号许可的运营商才能运用低频频段。 

在过去几十年时间里,美国联邦通信委员会(FCC)一直竭力从现有广播电视台手中抢回一些低频频段,让这类频段服务于数据传输。这场争夺战说来话长,我就不在此赘言。最近的战果是,FCC 终于从广播电视台回收了一些低频频段,将它们重新打包规划,让它们的频段比广播电视数字传输通常所需的低,再将这些处理后的频段拍卖。若想了解更多相关情况,不妨听我以后细说,我会在大概一周内做一次讲解。 

通过这种方式,美国联邦通信委员会开始让大家注意到,电视广播频段之中有一些会闲置不用。这可能造成资源浪费。所以人们产生了将这些所谓“保护频段”用于免授权传输的想法。Wi-Fi 收获巨大成功已经成为众所周知的先例,由此诞生了几十亿可利用 Wi-Fi 的设备和广播。让我们再循着这种方式,允许任何人利用高功率电视频段中免授权的频段,实现长距离的信号传输。在微软此次计划以前,就有了这种设想:利用电视频段中的空白频段为大众所用。 

围绕空白频段,美国政界争斗连连。挑起战争的无线麦克风制造商和电视广播公司担心,如果自身使用频段中的部分免授权频段可能干扰现有业务。包括微软公司在内的一批未来受益者努力推动空白频段运用,认为反对的观点要么没有现实意义,要么可能容易解决。 

曾经有人认为,只要在传输前先检查别人是否使用免授权频段,就可以实现设备得体的自我监督。但这种观点并不可行。微软为首的空白频段利用支持方致力于稳步生成一个频繁更新的数据库,让所有人都能查看使用空白频段时附近有无可能干扰的风险。这需要大量工作。 

可微软认为,这类工作物有所值。要知道,微软公司希望为布局物联网的全球广大市场服务,这一市场包括各国运用免授权频段,尤其是空白频段。不仅如此,微软公司已经制定了在牙买加、纳米比亚、菲律宾、坦桑尼亚、中国台湾、哥伦比亚的工作计划,将在这些国家地区付诸实施,可能在其他很多地方也有这样的规划。 

如果只能得到其他国家的空白频段使用许可,微软公司的愿望就无法得到满足。芯片组和其他设备组件能尽量以最低价完成不同免授权频段的传输和接收,这对微软公司来说非常重要。而只有在制造商规模化生产时才能实现低价,那需要非常广大的服务市场。在空白频段方面,只有推进美国的空白频段计划才会出现规模化生产。美国联邦通信委员会回收空白频段的历程已经如此漫长,掺杂了太多政治色彩,这一市场的不确定性极高,制造商会主动出击,生产大批芯片组吗?我们不清楚。 

这就是此次微软公司公告的高明之处:它将公司宣传包装成美国联邦通信委员会希望看到的样子,同时达到了公司的其他商业目标。那么,美国联邦通信委员会主席 Ajit Pai 真正承诺解决的是什么问题?城乡网络服务差距。在没有被政界纷争干扰以前,特朗普政府希望推动什么工作?基础设施。正如我常说的,AT&T 和 CenturyLink 这些现有的运营商也会喜欢微软传递的信号,因为他们可能会得到联邦政府对乡村修建(为数不足)网络的补贴。 

就这样,微软公司操控信息的宣传机器开始真正投入运转。通过提出空白频段计划,自称旨在保证美国乡村有效利用免授权频段,微软公司可以一箭多雕:1、配合美国联邦通信委员会的号召,展示公司愿意挺身而出,提供帮助;2、特朗普爱用 Twitter 炮轰企业,此举可以降低被特朗普如此攻击造成公司处境不利的风险(许多企业都设法找到将特朗普这种癖好为己所用的方式);3、确保美国联邦通信委员会现有的空白频段计划不会在政界受阻;4、第3点可以促使芯片组制造商加快投入全美范围的规模化生产;进而实现第5点:微软公司得以在其他国家推行投入成本更低的商业计划。 

微软想用“空白频段”深耕农村市场,背后却是一盘大棋

这可能就像我们在桌球表演赛上看到一杆打进多球。Brad Smith 是技艺高超的桌球骗子。 

假如我们听信微软公司所说,相信他们的计划会解决美国乡村刻不容缓的上网问题,那我们就上当了。当然,在毫无互联网基础设施的乡村,能利用空白频段总好过根本不能上网。但那些保护频段覆盖范围还不够广,不足以让人们在客厅里能实现真正一流的网络数据传输。没有可能性,带宽也不够。在乡村,人们负担不起像 AT&T 和 Verizon 提供的那种商业无线移动通信,空白频段无疑有帮助。你可能把它用在物联网应用上,那很有用处,和先进的农业一样。那类应用不需要传输很多数据。可你永远也不能单独使用空白频段传输服务。最终,可能你只有几 MB 带宽,或者更少,比光纤宽带少几百倍。空白频段对本地固定的无线业务肯定大有裨益,但它们绝不是乡村消费者上网真正的替代方案。 

然而,在微软公司希望做生意的世界各地乡村地区,空白频段对智慧城市设备和应用很有帮助。别忘了,那才是微软公司的星辰大海。一旦美国能大范围运用空白频段,全球其他地方就会效法,无论是出台政策,还是给空白频段生态系统的制造商提供更多市场,都是如此。 

微软公司的策略的确高明,它一点也没有采用不道德的方式,也没有危害社会。它只是没有看上去那么美好,不会真正消减美国城乡的互联网服务差距。

【编译组出品】编辑:杨志芳

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