因未能通过“牙刷测试”,Google调整机器人业务,放弃推出机械臂

希大 · 2016-10-13
安卓之父出走Google是否也与机器人业务调整有关?

据外媒报道,Google本周发布了其软件使机器人能相互学习的论文,以及这类机械臂在实验室动作的视频。Google机器人集团希望向制造商、仓库运营商等客户销售这些机械臂。然而彭博社援引消息人士说法称,Google母公司Alphabet已放弃了推出机械臂的计划,因为这些产品未能通过Alphabet CEO拉里·佩奇(Larry Page)的“牙刷测试”。“牙刷测试”是佩奇对公司产品开发团队提出的一项要求,即公司只发售每天能被数十亿人使用的产品。这一决定于2015年底做出,当时Google的机器人部门被纳入至Alphabet的研究实验室Google X。

Google开发了约50个机械臂,这些机械臂能提起重约10磅(约合4.5千克)的物体。这些机械臂由Google2013年收购的创业公司Meka Robotics开发。 

因未能通过“牙刷测试”,Google调整机器人业务,放弃推出机械臂

机械臂

今年年初,Google机器“大狗”也传出了未上战场就遭退役的消息。大狗机器人设计的初衷是在战场上运送重物,然而大狗机器人产生的噪音太大,作战就别提了,一旦在战场上启动,反而更容易暴露自己以及士兵的位置。值得一提的是,“大狗”机器人由Google2013年收购的美国波士顿动力公司设计制造。

因未能通过“牙刷测试”,Google调整机器人业务,放弃推出机械臂

机器“大狗”

Google推出的机器人产品接连失利可能与Google的自身战略有关,Google需要推出可以创造营收的产品来覆盖费用,比如其新发布的手机Pixel以及Google Daydream View,而这些产品也更加符合“牙刷理论”。而消费者版本的机器人市场仍然非常有限,当年所想的万亿规模现在看起来还是太早。虽然Google在”安卓之父”Andy Rubin主导下接连收购了多家机器人企业,其目的更可能在于吸收企业的专利和优秀的工程师。Google善于软件,缺乏硬件经验,通过吸收这些专利和工程师Google可以很好地弥补自身缺点,尽快开发出一套标准化的智能机器人系统,以后的机器人制造商们就可以基于这套标准化智能系统开发多种多样的机器人硬件。

再看回Andy Rubin离开Google事件,离开内幕有多种猜测,比如Andy Rubin的geek气质并不适合在Google当一个leader,或者Google更需要安卓为自己在全球的战略部署做出贡献,而Andy Rubin对安卓的看法以及他个人的秉性在一定程度上就成了Google战略上的障碍。现在我们不得不怀疑Andy Rubin的出走也与Google更加重视软件开发的战略有关系。

推出机械臂和大狗的两家公司的并购均是Google机器人团队负责人”安卓之父”Andy Rubin主导完成的,Google过去对机器人业务的重视,和Andy Rubin的推动紧密相关。在Andy Rubin负责的这一年里,Andy Rubin操刀收购了9家机器人公司,这些公司中的大部分都不为世人所熟知,只有那些热爱机器人研发的社区才对他们感兴趣。这9家机器人公司的主要业务情况:

1、Autofuss

收购时间:2013年12月

Autofuss其实应该是 Bot & Dolly 的姐妹公司,主要从事一些艺术设计视频、广告片的拍摄,业务范围涵盖了自动动画和机器人领域。该公司将自己称为是一间“跨领域设计工作室”(interdisciplinary design studio),并曾为GoogleNeuxs设备拍摄过宣传片。

2、波士顿动力公司(Boston Dynamics)

收购时间:2013年12月

波士顿动力公司以生产动物外形的机械人闻名,在成功收购波士顿动力公司后,外界才终于意识到Google在机器人研发领域所下的决心。需要指出的是,波士顿动力公司其实是由美国麻省理工学院(MIT)在1992年剥离出来的机构,自分离后便一直从事发军事项目的研发工作,并获得了美国国防部高级研究计划局(Defense Advanced Research Projects Agency)的资助,该公司旗下知名产品包括BigDog、Cheetah及WildCat等。

其中,BigDog大狗机器人是波士顿动力学工程公司专门为美国军队研究设计,这只机器狗与真狗一般大小,它能够在战场上发挥重要作用,比如为士兵运送弹药、食物和其他物品等。而且,最新款BigDog可以攀越35度的斜坡,并承载40多公斤的装备,约相当于其自重的30%。

3、Bot&Dolly

收购时间:2013年12月

机械与电影工程设计工作室Bot & Dolly是Autofuss的姐妹公司,该公司总部同样位于旧金山地区的一间仓库中。目前,该公司的主要业务是为好莱坞商业影片提供自动化机器人,该公司将机器人手臂应用于“影院自动化”(cinematic automation)领域,并参与了影片《地心引力》(Gravity)的制作。

4、Holomni

收购时间:2013年12月

Holomni是一家专注于研究机械加速系统和汽车加速系统的公司。同此前的所有收购案一样,Holomni在被Google收购后同样进入了自己的“静默期”,只是在自己的网站上表示自己将暂停所有的外部产品研发工作。在被Google收购之前,Holomni曾研发出了通过汽车加速系统来改进机器人的动力加速系统。

5、美国工业知觉公司(Industrial Perception)

收购时间:2013年12月

美国工业知觉公司是一家工业机器人研发及制造公司,该公司目标是“为机器人提供在未来经济中获得成功的必要技能”。简单来说,美国工业知觉公司的机器人基于工业感知技术打造,能够帮助包装及装卸货物。与此同时,该公司所研发的3D视觉系统(3D vision systems)能够帮助机器人分辨出不同形状的物体以避免误撞情况的发生。

6、Meka

收购时间:2013年12月

Meka同样是由美国麻省理工学院(MIT)剥离出来的计算机科学及人工智能实验室,该公司的主要业务包括制造、研发智能人形机器人。到目前为止,Meka的主要成就之一是创造了具备与人眼同样功能的机器人眼系统。

7、机器人公司(Redwood Robotics)

收购时间:2013年12月

红木机器人公司是一家由Meka和专业的机器人研发公司Willow Garage联合创办的人形机器人和机械臂制造商。虽然红木机器人公司只能算是机器人领域的后来者,但该公司的业务重心却同其他公司有所不同,因为该公司的目标是制造出廉价、安全、可在普通家庭中使用的机器臂。

8、Schaft

收购时间:2013年12月

Schaft是一家由东京大学(Tokyo University)剥离出来的日本机器人公司,该公司的主要业务领域是灾害现场以及紧急救援机器人。

9、DeepMind

收购时间:2014年1月

DeepMind总部位于英国伦敦,由神经系统科学家杰米斯-哈萨比斯(Demis Hassabis)、Skype开发者简-塔林(Jaan Tallin)和研究人员谢恩-列格(Shane Legg)共同创办。公司网站信息显示,DeepMind是一家“前沿”企业,主要工作是通过创造出强大的通用学习算法来推动全球商务和游戏产品的发展。据悉,DeepMind技术可以帮助机器人之间展开更加高效沟通。

Andy Rubin在2014年10月离开了Google公司之后,不光Andy Rubin主导收购的波士顿动力被卖掉,Google的机器人业务部门也被解散。那么身世相近的DeepMind未来境况会是怎样的?

实际上DeepMind非常有可能会被持续延用,因为Deep Mind团队所表现出的对人工智能的专注和其他产品的研发,这其实就是在对人类第4个文明——信息时代的产品、结构和人员进行高屋建瓴的布局,就像AlphaGo本身纳入了所有世界围棋高手的棋谱和一流的布局一样。即便Deep Mind团队未来几十年甚至百年都不出成果,Google等公司也已经占领了未来科技和信息产品的高端,而且将引领信息时代人们生活和行为方式的风骚,甚至还会开创人类的第5个文明时代。

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