诞生于愚人节的它真不是个笑话:10岁了!来看Gmail的前世今生

Kryptoners · 2014-04-02
Gmail之父Paul Buchheit 打算为自己的Email添加搜索功能,于是花了一天时间完成了代码,把它安装在自己电脑里头... Gmail的创造者们一直在创造取悦自己的产品,他们认为自己邮件上遇到的问题最终也会是大家的问题...

2004年,4月1日,周四,愚人节。Google宣布要提供一个免费的电子邮件项目Gmail,让每个用户都享受到1GB的容量。这在当天掀起了层层波澜,大多数人都觉得这是个骗局:Google的愚人节恶作剧已经是传统了,即便是相信的人,也很难理解这件事:Gmail要如何与如日中天的Hotmail和雅虎邮箱来抗衡呢?还有1GB?吹牛皮的吧?这可是Hotmail的500倍啊。

直到4月2日,Google依旧没有撤下这条消息, 人们才确定:Gmail是真的。是真的有1GB,是真的内置了邮件搜索引擎,是真的是免费的。

10年过去了, 现在的Gmail已然是全球最大的电子邮件服务商,凭着庞大的存储空间,活泼的界面,即时搜索的功能,出色的云服务,它傲视群雄。

事实上,Gmail并不是Larry Page 或者Sergey Brin在04年一拍脑门就决定了的项目。在它面向公众开放前,已经酝酿了整整3年。这期间,甚至连Google的内部员工,也没有几个知道它的存在。

无搜索不Google

Google的“20%项目”是允许员工拿20%的工作时间来做本职以外的项目,这是一种激励员工创新的方式,也是成就了Gmail的功臣。

Gmail之父, Paul Buchheit,于1999年加入Google,成为公司的第23个职员。在最初,他只是打算为自己的Email添加一个搜索功能,于是他花了一天的时间完成了这个代码,把它安装在自己电脑里头。不久后,其他工程师得知了这个叫做Caribou(这个名字源自Dilber漫画里的一个故事)的程序,纷纷要求也在他们的邮箱里使用。 随着越来越多的功能添加到这个邮件系统里,Gmail的雏形初现。

Gmail的搜索功能是它远把其他电子邮件系统甩在身后的主要原因之一。如果它的容量就像Hotmail那样仅仅2MB的话,那还要搜索什么,随便来几封邮件就可以把邮箱塞满了,里头有什么一目了然。

所以强大的搜索功能自然需超大的容量来跟它匹配。Gmail向用户提供了一种可能性:你再也不需要删除你的电子邮件了,Gmail会帮你保管的妥妥的。还能帮你自动分类呢。所以,Google最终决定给用户1GB的空间,这么大手笔,以至于Google内部也引起了极大的质疑,这是不是过分了,有能力有必要这么大方吗?

“很多人认为这是一个非常糟糕的主意,不管是从产品还是从战略的角度来看。”

从Google的定位来看,在它的早期,公司已经决定专注在搜索引擎上头,而不学Yahoo, Excite, Lycos,把自己打造成“全能”的门户网站。“很多人认为Gmail不是一个好主意,这与网络搜索并没有什么联系。”幸运的是,Larry和Sergey并不这么认为,他们从一开始就对Gmail提出百分百的支持。

头顶着压力,背靠着动力,Buchheit独自为了Gmail而奋斗,直到2个月后,才又有一位工程师加入了他,Sanjeev Singh。Gmail的团队就这样不温不火的成长着,就算到了2004年面向公众时,也不过只有十来个成员。

这里头包括了Gmail的第一任产品经理,Brian Rakowski,2002年他刚从大学毕业,加入Google,在Mayer手下干活。“在学校里,我被灌输了大量的产品可用性和潜在用户的概念,我实在想不通这东西会让Google的工程师如此喜欢,我也怀疑大众根本不会接受这个产品。我为此伤透了脑筋。”

就这样,Gmail的创造者们一直在创造取悦自己的产品,他们认为自己邮件上遇到的问题最终也会是大家的问题。就像Rakowski 的原话:“Larry说普通用户在十年后就会和我们现在的想法一样了。”

顺便说一句,Buchheit和Singh在2006年离开Google后创立了FriendFeed,目前已被Facebook收购。而 Rakowski依旧留在Google,成为主管Android和Chrome的部门VP。

Google特色的Gmail

1.使用界面

2003年8月,团队努力了2年多了,Gmail还是只有最基本的前端。Kevin Fox在这时加入,负责设计它的服务接口。(Kevin Fox最终也去了FriendFeed)。除了知道Gmail要有Google特色,他毫无头绪。

经过不断的探索与试验,更多的考虑到Gmail作为一个应用程序而不是简单的网页,Fox设计出了不落俗套的外观界面。直至今日,Gmail的外观仍保留了他当初设计的风格。

Gmail摒弃了Hotmail和Yahoo的思路,并不使用HTML,而是使用当时非主流的JavaScript来进行开发。他们大规模的使用AJAX技术,现今已成为邮箱标准。而在当时,连AJAX这个名称都还没有呢。

2.商业模式

在Buchheit等人的力争之下,Gmail以免费的形式推出了。这样的话,必然要通过加载广告来获得收益。可是Gmail“从一开始,就不打算采用横条的固定广告”,它扫描用户邮件中的文本信息,以此在页面右边投放内容相应的广告。

该方式必然会使用户知道他的邮件已被读取,即使对方是机器而不是人。会不会涉及隐私问题?在Google也有不少争论。最终Google还是义无返顾的这么做了。

走向公众

2004年3月,Gmail开始在公司内部测试,而后就决定了在4月1日向公众宣布推出。4月1日绝对是个精挑细选的日子,符合Google创始人的脾气。“如果你够领先,以至于人们都搞不清楚你是不是在开玩笑,那就是你的创举了”

为了赶上deadline,团队人员马不停蹄。可最大的问题莫过于服务器的存储空间:每个用户1GB,这不是开玩笑的。一切就像一个死循环:“我们拿不到这么多的电脑,因为人们觉得我们的产品无法推出;我们的产品无法推出,因为我们拿不到这么多的电脑”。

最后,靠着300台公司准备报废的奔二电脑,Gmail搭起来了。这足够了,因为受邀参与测试的外部人员一开始就比较少,Google不定期的给用户发送邀请权,新用户需要老用户提供的邀请码才能注册加入。就这样,Gmail既控制了用户的数量,还保持了神秘感。在当时,如果没有一个Gmail账户,在科技行业就好像混不下去了。甚至eBay上都有人在出售邀请码,售价高达150美元。

直到2007年情人节,Gmail才面向全球用户开放注册,而beta标签也是2009年才摘掉的。

Gmail广告的投放策略果然引起很多人的不满。批评者认为它侵略了个人隐私,而且广告如果投放不当,会引起可怕的后果:例如在一封自杀主题的邮件旁打出药品广告。连Google老家所在的加州,都有议员Liz Figueroa提案要禁止Gmail这种广告行为。提案最终没有通过,可直到今日,反对的浪潮依旧高涨。像微软之类的死敌,更是不遗余力的对Google此项行为大肆攻击。

Google对Gmail引起的热烈争论表示奇怪。却也不愿意改变。就如Gmail维持了十年的界面风格一样,这一话题也持续了10年。

十年之后

Alex Gawley, Gmail现任产品经理说到,正是我们持续专注于解决用户各类问题上,保持了我们产品的进步。2004年,存储空间是最大的问题,用户需要不停的删除备份邮件。Gmail给了他们1GB。而今,面向移动设备的应用和功能,是Gmail正在替用户考虑的。

在这十年里,Gmail一直是一个特殊的存在:一直被模仿,从未被超越。但是未来,想必会有更新的挑战,就像2004年,Google对微软和Yahoo做的那样。

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