为什么这八家机器人公司可以吸引Andy Rubin,你了解它们吗?

苑伶@36氪Pro · 2013-12-25
当大家得知Rubin在Google内部打造机器人的消息时,都未有多少震惊。作为一个用”机器人“(Android)当做自己名字的人,Rubin似乎必将和机器人产生关联,以是他真的不动声色地收购了包括Boston Dynamics在内的八家机器人公司。但我们对这八家公司的情况却不甚了了——这八家公司的技术强项、共通点、与Google的互补之处,还有他们未来可能的应用场景乃至他们的背景本身…

作为一个用“机器人”(Android)当做自己名字的人,Andy Rubin似乎必将和机器人产生某种关联,以是他真的不动声色地收购了包括Boston Dynamics在内的八家机器人公司。NYT说Rubin是要去打造全新一代的机器人,最极端的想象是“Google 的机器人一跃坐上全自动的无人驾驶汽车,带着快递,一溜烟向你的家门口驶去”,而普遍的猜测则集中在Google可能将机器人用于服务工厂车间乃至向消费者配货送货的公司上。那么,Google收购的八家机器人公司具备这些能力了吗?他们是否对人类友好、可以与人类协同,并且拥有物流配送的能力?如果我们对这八家公司的技术强项、共通点、与Google的互补之处能有更多了解,或许就能对Rubin的意图有更清晰的把握。因此我们从维基百科、公司官网以及媒体报道中搜集了这八家机器人公司的背景、技术特点以及视频,并做了如下整理:

为什么这八家机器人公司可以吸引Andy Rubin,你了解它们吗?

1. SCHAFT

最近在DARPA挑战赛上表现出色的Schaft,即是Google收购的机器人公司之一。这间日本公司生产的类人形机器人有着“结实的肌肉”,归功于他们先进的双足机器人控制算法, 以及特殊的马达。这些机器人走起路来可以更加轻便,也可以抵抗更大的阻力。Schaft在DARPA挑战赛上获得最高分,在爬梯、废墟行走、开门和移除障碍物上的比赛环节上表现出色。

2. Meka Robotics

Meka Robotics则是一间致力于打造可以在日常环境中和人类协同工作的机器人公司。在和人类交互时,他们的机器人的安全性高于其它公司,因为他们降低了自家机器人的强度并使其更可控。Meka机器人是MIT计算机科学和人工智能实验室研究的副产品,它的开发者Aaron Edsinger 和Jeff Weber博士最早在这个研究室研发出了人形机器人Domo,Domo可以探测物体的体积、将物体摆放到柜子上、倒水…希望可以帮助偷懒的人类完成家务。

为什么这八家机器人公司可以吸引Andy Rubin,你了解它们吗?

3. Redwood Robotics

Meka Robotics同时还和Willow Garage以及SRI International一起创办了另外一家被Google收购的机器人公司Redwood Robotics。Redwood Robotics主要生产机械臂,他们的目标是用新一代的机械臂去打开个人以及服务型机器人市场,产出便宜、易于编程且能安全和人协同的机器人。

4&5. Bot & Dolly +Autofuss

Bot & Dolly,坐落在邻近旧金山Potero山丘边缘地段的机器人工作室,与其姐妹公司Autofuss在一起办公,今年这两家公司被Google双双收入囊中。Bot & Dolly可以被定义为一间设计和工程工作室,在自动化以及电影拍摄上见长。其技术核心是一个软硬件结合的平台BD Move,这个平台可以通过程序实现对其六轴机器人的实时精准控制,同时可以基于这个平台开发出更有意思的机器人来完成创意工作。他们正是基于这个平台开发出了IRIS,Nexus发布时的宣传视频就是用IRIS拍摄的,而今年的大片Gravity的拍摄也有他们的机械手的参与。

为什么这八家机器人公司可以吸引Andy Rubin,你了解它们吗?

6.*Industrial Perception, Inc.(IPI)*

Industrial Perception, Inc.(IPI),从去年春年开始从Willow Garage独立出来的公司,两位在机器人视觉技术方面很权威的创始人Kurt Konolige博士和Gary Bradski博士也一起到了IPI。他们过去几年一直在Willow Garage中合作搭建一个能够支持3D识别和导航技术的软件框架,而这一框架在自动化领域还是前所未有的。

他们所研究的3D识别能力无疑会是下一代机器人所需具备的感知能力,弥补只有二维能力的工业机器人的不足。Kinect的出现让低成本的机器人3D识别成为了可能,并建立了新的标准。IPI则采用了近似的IR技术,并在软件层面上针对工业使用场景进行了优化,使速度、稳健性和安全性都可与工业环境下的需求相匹配。

有了3D识别能力之后,IPI就等于为工业机器人装上了眼睛和大脑,他们能够识别有接触面或者是重叠的货物(即使这些货物在颜色上很相近),可以用于卡车卸货,智能抓取物件、实时调整物件的方向、把它们放到正确的前进方向上,以避免相互物件之间的碰撞产生混乱。

7. Holomni

Holomni,Google的八桩机器人收购案中最为神秘的一家公司。通过其仅存的官网快照可以看到它对自己的描述:HolomniCreators of high-tech wheels for omnidirectional motion,即生产可以全向运动的高科技轮子。Roboticbusinessreview在其报道中称,Holomni的轮子看上去很像是一种允许高精度、360度移动的轮子,并且其轮子的操控也是以软件的方式进行的。

为什么这八家机器人公司可以吸引Andy Rubin,你了解它们吗?

8. Boston Dynamics

Boston Dynamics,Google收购的第八家机器人公司,其大狗机器人一直名声在外,他们的机器人可在野外极端恶劣的情况环境下运送物资,尽管外表粗犷,却能快速移动并应对不可预见性。其机器豹子保持着最快有足机器人的记录,最高时速可达 29 英里(快过闪电博尔特),哪怕在冰面上被踢上一脚大狗也能设法维持平衡。其 2 足机器人同样也能避开障碍。

虽然此次Google收购的几家机器人公司涵盖的领域不同,从computer vision、到humanoid design到high-precision automation等不同领域,但他们却有一个普遍的共性:即全部为软件密集型的机器人公司( software-intensive )

开发出开源机器人系统ROS的Willow Garage创始人Scott Hassan(注:此人也曾是Google的早期架构师,帮助Page写出Google搜索引擎前身的代码,作为回报Google的两位创始人后来给了Hassan一大笔股份)曾经在一次采访中称:“Robotics is really a software problem. It's not a hardware problem.”对于下一代机器人来说,软件问题要比硬件问题更为重要。虽然日本和欧洲的机器人公司在工业机器人上占有更大的市场份额,但机器人的系统标准由谁制定或许更能决定未来。

而离开Android团队、大规模收购软件密集型的机器人公司,Rubin酝酿的可能正是一个机器人版的Android系统——一个通用的、标准的、以软件操控硬件的机器人系统,凭此提早一步拿到个人电脑时代微软所夺得的船票。由Rubin来做这件事也再合适不过了,他一手打造出Android系统,并将其装进各家OEM厂商生产的手机里,在与硬件厂商的协调之中并不逊色,这一特点在他进入机器人产业时,也将会展现。

据说Rubin的收购名单里至少还有一家机器人公司,我们不妨猜测一下下一位是谁?会是和Google渊源颇深的Scott Hassan创办的公司吗?

题图来自:Wired

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