最初的梦想和全新的冒险:Android之父Andy Rubin要打造真的机器人!

JasonZheng · 2013-12-04
沉寂了半年的Andy Rubin现身了,这次,他要做的是真正的Android (机器人)!Sergey Brin和Larry Page同意为他的冒险买单,短短半年时间里已经收购了7家机器人和人工智能初创公司。这不是玩票!

在偏隐一角的某间Google办公室里,两个等人大小的机器人悬空吊在房间一角。

Amazon 已在大胆想象并试验用无人机送快递了,Google的这个想法又是否太天马行空了呢:Google的机器人一跃坐上全自动的无人驾驶汽车,带着快递,一溜烟向你的家门口驶去。

在过去半年,Google不动声色地收购了七家科技公司,旨在打造全新一代的机器人,而这番努力背后的正是Andy Rubin——他所打造Android系统已在全球智能手机市场里居于统治地位。

对这个项目诸多细节Google拒不透露,但光看投资的规模我们就能知道,这绝不是什么玩票项目。

据了解该项目的几位知情人士透露, 就目前而言,Google 的机器人并不瞄准普通消费者,而是把制造型企业当作目标客户(比如仍大量依赖手工装配的电子装配作业),并会同时与Amazon在零售业务上展开竞争。举个更具体、现实的例子,现有的供应链,从工厂车间到向消费者配货送货的公司,都可能成为Google机器人的服务对象,部分地被它所自动化。

“这是极具潜力的机会。”麻省理工学院数字业务中心(Center for Digital Business ) 的首席研究科学家Andrew McAfee称,“现在的工厂还是那个模样,人在工厂里走来走去,在配送中心提货,躲在食品杂货店后面工作。”

最近开始在市区试验包裹递送的Google Shopping 服务也可以借这新型机器人完成部分的自动化工作。Google Shopping 已经在参旧金山等地区与Target, Walgreens 和 American Eagle Outfitters 等公司合作,替它们做送货上门服务。或许会有这么一天,送货上门这门差事不必再依赖人力,通过机器人就自动化地完成了。

“无论哪个moonshot项目(伟大而令人恐惧的创新),时间这个因子你都得考虑进去,” Rubin说,“我们需要足够长的跑道,以及10年的远景。”

Rubin 已经50岁了,它的工程师生涯就是从机器人开始的,他也在很长的一段时间里对打造智能机器怀有高度热情。Rubin在1990年代刚加入苹果公司时,就是一名制造工程师,在此之前,他则在德国光学和精密仪器制造商卡尔蔡司做机器人工程师的工作。

“我把兴趣做成了事业,这世上还有更好的工作吗?你是工程师,你各种鼓捣,然后你就会琢磨:要是为自己造点什么东西出来,你会做什么呢?”” Rubin说道。

他举了个汽车雨刷的例子:它有足够的“智能”,不需人类操心,遇到雨了自己就能刷起来——像这类系统就是Rubin 想要实现的。而Google 联合创始人Larry Page 所提出的愿景也与之相通,Page 坚信,科技就该为了人类免于单调和重复的工作而部署。

Rubin 是硅谷创业圈的一名老兵了,也当过两回高管。他称自己对机器人的商业化前景的思考已经不止十年了,而直到最近他才发现,新型自动化系统的商业化所需的一系列技术已经成熟了,变革节点已经来到。

今年早些时候,Rubin 从Google Android 部门负责人的位置上退了下来。接着,他告诉Sergey Brin 和Larry Page:开始新冒险的时机已到,并成功说服了他们,为自己的新尝试开出支票。不过,他仍拒绝透露Google会为他投入多少。

Rubin 把机器人项目与2009年启动的Google无人驾驶汽车项目作了比较:“无人驾驶汽车项目刚启动时,就像科幻小说那样遥不可及,但看看现在,已经近在咫尺了。”

他也承认,机器人项目还需要在软件和传感器等地方取得必须的突破,而硬件层面的问题,比如机动性、手和脚的动作,都已经解决了。

Rubin 低调收购了数家在美国和日本的机器人和人工智能初创公司,其中包括Schaft、Industrial Perception、Meka、 Redwood Robotics、Bot & Dolly、Autofuss,以及Holomni。

Schaft 是不久前从东京大学出来的一个机器人专家小团队,想要打造一款人形机器人;Industrial Perception 是美国的一家初创公司,他们开发了一套计算机视觉系统和机械臂,用于为卡车装货和卸货;Meka 和Redwood Robotics 是旧金山的人形机器人和机械手臂的制造商;Bot & Dolly 所开发的机器人摄影系统则在电影《地心引力》里派上了用场,被用于打造电影特效;其关联公司Autofuss 专注于广告和设计;制造高科技车轮的小型设计公司Holomni 也被Google 收入囊中。

把上述这七家公司凑在一起,打造可灵活移动的机器人所需的技术就有指望了,Rubin 表示还会收购更多必要的公司。

和Google 着眼未来的X实验室不同,能早日出售产品是这个机器人项目看重的。Rubin称,公司还没确定是为它成立一个新的产品组,还是干脆单独成立一家子公司。

在起步阶段,Google 机器人小组会把总部设在Palo Alto,并在日本开设办公室。除了收购外,Rubin 也已开始招聘机器人专家,并引入Google 的其他程序员给予协助。

尽管Google 还未公布长远的机器人计划,但Rubin 明确指出,机器人科技还没能充分服务于制造业和物流市场,而这是清晰可见的机会。

在Rubin 看来,现在电子消费品行业之复杂让他备感头疼,而他希望机器人行业会更简单些:“我觉得机器人领域还很新,我们一手造硬件,一手造软件,我们做的是系统,一个团队就能把整套东西给弄懂了。”

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2013-12-04

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