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为什么“不确定性”对我们的大脑影响这么大?

神译局 · 2020-04-01
人类最古老、最强烈的情感是恐惧,而最古老、最强烈的恐惧是对未知的恐惧

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编者按:几十年的心理学研究证明,人类的大脑特别容易受到不确定性的影响。有证据表明,无法忍受不确定性是大多数焦虑症的核心特征,而这种不确定性会引发各种“灾难性的解释”,加剧恐慌症发作。不确定性还会扰乱许多控制日常行为的习惯性和自动的心理过程,导致我们进入一种过度警惕的状态,从而对负面信息产生过度的情绪反应。而为了消除不确定性带来的影响,我们最好做到关注并拥抱当下,然后拨出专门的时间来让大脑处理担忧和焦虑的状态,把不确定性的影响降低到最小。本文译自medium,文章作者Markham Heid,原文标题Science Explains Why Uncertainty Is So Hard on Our Brain。

图片作者:Kieran Blakey

在1927年的一篇文章中,传奇恐怖作家H.P. Lovecraft写道:“人类最古老、最强烈的情感是恐惧,而最古老、最强烈的恐惧是对未知的恐惧。”

Lovecraft认识到——几十年的心理学研究也证明了这一点——人类的大脑特别容易受到不确定性的影响。有证据表明,无法忍受不确定性是大多数焦虑症的一个核心特征,而这种不确定性会引发各种“灾难性的解释”,加剧恐慌症发作。一些研究人员甚至认为,对未知的恐惧是人类经历的最基本的恐惧——它会引发所有其他的恐惧——一个人应对不确定时期的能力是确定其头脑健康与否的基本特征。

随着世界与新冠病毒疫情蔓延的斗争如火如荼地展开,随着美国生活的节奏和仪式被无限期打乱,我们可以从对不确定性的研究中吸取教训——包括一些有助于消除不确定性的方法。

2014年发表在《自然评论-神经科学》(Nature Reviews Neuroscience)杂志上的一项研究显示,不确定性会扰乱许多控制日常行为的习惯性和自动的心理过程。这种干扰会在大脑中产生冲突,进而导致一种过度警惕的状态,以及对负面经历或信息的过度情绪反应。换句话说,不确定性就像火箭燃料一样让人担心,它使人们觉得威胁无处不在,同时也使人们更容易对这些威胁做出情绪化的反应。

“不确定性为焦虑是导致焦虑的基本原因,因为焦虑总是面向未来的,”该研究的合著者、威斯康星大学麦迪逊分校(University of Wisconsin, Madison)心理学副教授Jack Nitschke说。他还表示,人类的大脑有能力想象所有可能发生的最糟糕的事情。而且不确定性越大——尤其是当不确定性与悲观的假设相结合的时候——大脑就越有可能想象并关注最坏的情况。

应对不确定性

在某些情况下,应对不确定性甚至比直面一个人最糟糕的恐惧更具挑战性。2008年发表在《癌症护理》(Cancer Nursing)杂志上的一项研究发现,在疑似乳腺癌患者中,焦虑水平往往在诊断前而不是诊断后达到顶峰。研究发现,肿瘤活检后的不确定期是患者们最焦虑的时期。在这些和其他情况下,“有了答案,有了可以关注的东西,会给人一种控制感,在某种程度上,这比不确定性更让人放心”,宾夕法尼亚州立大学(Pennsylvania State University)焦虑与抑郁研究实验室(Laboratory for Anxiety and Depression Research)主任Michelle Newman表示。

即使是很小的不确定性也会造成重大的负面影响。这就是为什么人们很难远离新闻或Twitter的原因之一。例如,对交通拥堵的研究发现,司机感觉缺乏控制会让压力和愤怒情绪飙升。不确定的公共汽车、火车和飞机延误也是不确定引发的痛苦的主要来源。2014年一项针对美国公交乘客的研究发现,让人们减少等待时间是降低焦虑和减少沮丧的有效方法。研究发现,即使等待公共汽车的时间很长,消除不确定性的因素也会让通勤者感觉更好。

不确定性是如此令人烦恼,以至于一些人愿意接受一个更糟糕的结果,以换取不确定性的消除。“在广泛性焦虑障碍患者中,研究表明,他们更有可能做出他们知道从长远来看对他们不利的选择,因为这解决了不确定性,” Newman说。2011年发表在《行为疗法》(Behavior Therapy)杂志上的一项研究发现,在一项赌博实验中,焦虑的人倾向于选择赔率更低、奖金更少——而不是赔率更高和奖金更多——的选项,前提是这种选择能缩短他们等待下注结果的时间。基本上,焦虑的人愿意花钱来避免不确定性。

消除不确定性的影响

不同的人对不确定性有不同的反应。不幸的是,许多人倾向于无益的应对策略。

Newman说,在不确定性中挣扎的人通常会表现出极大的担忧。他们还倾向于认为担忧会在某种程度上帮助他们为即将到来的事情做准备。这是错误的。“我们刚刚完成了一项关于担忧对解决问题的影响的研究,”她表示,“我们发现,对所有人——不只是对有广泛性焦虑障碍的人——来说,担忧毫无帮助。”人们越担心,他们对自己解决问题的能力就越没有信心,他们解决问题的方法也就越糟糕,她如是说道。

Nitschke对此表示赞同。他说:“如果你每天要花6到7个小时担心冠状病毒,你就会建立和加强支持这种活动的神经连接。”换句话说,你的担忧会产生更多的担忧。

试图寻找新的和有用的信息也可能适得其反。2009年发表在《英国医学委员会公共卫生》(BMC Public Health)上的一项研究发现,人们只能处理和理解有限数量的信息,而消费太多的新信息会导致混乱和不确定性增加。2008年一项相关研究的作者写道:“信息超载可能会损害人们的信息处理能力。”该研究发现,在网上寻求信息的癌症患者往往会“沮丧和困惑”。

关于Covid-19的影响,Newman指出,现在可以得到的很多信息要么是有根据的猜测,要么是对最坏情况的预测。她说,那些花大量时间尽其所能地了解病毒的人更有可能感到困惑或恐惧,而不是对情况有了全面的了解。

那么,人们能做些什么来对抗不确定性的影响呢?Newman和Nitschke都表示,关注当下有助于消除不确定性和由此引发的焦虑。“做你喜欢做的事,” Nitschke表示,“拿出一本你一直想读的书,或者看看Netflix,或者和朋友煲电话粥——这些都能让你的大脑更关注当下。”

这也可能也是尝试——或者重新审视——冥想这种做法的最佳时机。Newman表示:“活在当下、拥抱当下是冥想的一个重要组成部分,可以让我们从忧虑中分心,不知道什么可能发生,什么可能不会发生。”她说,冥想是许多东方哲学和文化传统——比如佛教——的组成部分,它们强调“放下”自己无法控制的事情。

最后,她说,你可以专门拨出时间让自己担忧,如此一来可以让你避免一天中其他时间被担忧所占据。例如,你可以选择每天晚上花20分钟坐在你通常不使用的椅子上,让你的大脑为最新的疫情新闻而烦恼。她说:“你用来担忧的时间和地点应该每天都固定不变,千万不要选一个跟工作、睡眠或休闲有关的时间和地点。”你肯定也不想把你的办公室或者床铺跟担忧联系起来。相反,你要训练把担忧和烦恼限制在一个固定的时间和地点。

Newman补充道:“我们都不得不一直生活在某种程度的不确定性中,但我们通常不会关注它。”把你的心思放在工作、家务、娱乐或其他与不确定性无关的活动上,可能是把它的影响缩小到可控范围的最好方法。

译者:喜汤

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