乔布斯1997年亲手“干掉”的这个团队,还在深刻地影响着世界

chiming2018-06-22
尽管苹果进行彻底的改革已经有一段时间了,但ATG的遗产仍然在我们的桌面上、视频中,以及互联网上存在着。

编者按:在1997年回归苹果之后,乔布斯做出了很多决定,其中之一就是裁撤了Advanced Technology Group(ATG)。但在乔布斯“扣动扳机”之前,ATG创造了直到现在还深刻影响着我们的世界的技术。文章发表在《快公司》,作者为Jesus Diaz,由36氪编译。

在今年的WWDC上,苹果公司在macOS Mojave推出了一个新功能,让一些用户感到非常兴奋。这个新功能被称为“Stack”,能在眨眼之间自动将桌面上杂乱无章的文件整理得非常整齐。不过,Stack并不是什么新鲜事物。和我们今天使用的许多其他技术一样,它们是从苹果研究中心,也就是Advanced Technology Group的工作成果中演变而来的。

ATG成立于1986年,由计算机科学家拉里·特斯勒(Larry Tesler)创立,他以前在施乐Palo Alto研究中心——也就是图形用户界面的诞生地——工作过,后来加入苹果公司。这个团队的任务是创造突破性技术,而且不需要考虑这些技术是否能够做成产品。这背后的逻辑是,ATG的计算机科学家不会受到公司日常工作的影响,可以通过自己的专业性和创新性来发掘消费技术领域的下一个重大事件。

1986年至1997年,苹果的工程师和科学家发明了HyperCard、QuickTime、QuickTime VR和Apple Data Detectors等突破性技术。这些发明——即使今天已经不再是原始的形式了——塑造了当今电脑、智能手机,甚至网络本身的运作方式。

界面设计的早期

虽然它们在WWDC上被称为“Stack”,但它们曾经被称为“Piles”。

1992年5月,ATG工程师理查德·曼德尔(Richard Mander)等人在计算系统中的人为因素会议(Conference on Human Factors in Computing Systems)上发表了一篇题为“A ‘Pile’ Metaphor for Supporting Casual Organization of Information”的论文。从而进一步扩展了桌面的拟物化,让用户可以将文件、图像或视频整理成一堆,也能用文件夹以实现更长时间的存档——就像现实生活一样。这些手动整理是用等角透视图绘制的,看起来有些凌乱,就像真实的东西一样,为了找到一种浏览它们的方法,ATG研究了人们在真实办公环境中浏览纸质文件的方式。例如,你可以通过在文件堆上绘制一个之字形光标手势来在桌面上临时展开文件。另一种称为“edge browsing”的方法是将光标沿着文件堆的边缘上下移动,以显示每个文件的微型版本。

ATG还提出了一种按照用户自定义的规则自动创建Piles的方法,例如“将640 x 480像素以上的所有图形文件堆起来”。操作系统会自动将这些文件堆积成一堆整齐的文件,并有一个视觉提示将这些文件与手动放置的文件区分开来。参加这次会议的丹麦用户体验专家雅各布·尼尔森(Jakob Nielsen)非常喜欢这样的想法:“考虑到我的桌面现在的样子,”他当天写道,“我非常能够理解让用户把文件收集成堆而不是文件夹的想法。”

ATG在1992年的论文中展示了Stack的早期概念。图片来源:Semanticsscholar.org

在Mojave,苹果第一次在真正的产品中实现了这个概念。尽管它没有使用1992年的论文中设想的那种透视图,这个设计立刻让你想到了这堆文件的数量,但事实上它们是一回事。尽管没有Pile那么灵活有力,但当下的Stack是清理杂乱无章的桌面的一个很酷的方式——这是一个来自过去的礼物,但与当年ATG推出的其他发明带来的影响相比,它就有点微不足道了。

迷幻药之旅

HyperCard是传奇电脑工程师比尔 · 阿特金森(Bill Atkinson)发明的一种编程工具,他是苹果第一台图形用户界面机器Lisa和麦金塔电脑的主要图形用户界面的开发者。当史蒂夫·乔布斯说服阿特金森加入苹果公司时,阿特金森正在攻读神经化学博士学位,1985年,他在一次迷幻药之旅中创建了HyperCard。想法很简单:HyperCard允许计算机用户将文本、图像、音频等信息放在不同的可视“卡”上,并使用称为超链接的热点浏览这些卡。这款软件是在1987年免费发布的——阿特金森坚持要这么做——并立即风靡一时。数百万人用它来创建自己的程序。从多媒体数据库到牙医博客,所有的东西都有一个HyperCard堆栈。

听起来很熟悉?HyperCard就是万维网(World Wide Web)——除了它没有运行在为互联网提供动力的TCP / IP协议上。事实上,它根本就不是网络化的。2002年,阿特金森后悔没有通过网络协议实现HyperCard,但在80年代中期,在消费者电脑之间建立永久网络的想法是难以置信的,所以他不应该对自己太苛刻。

欧洲核子研究中心的科学家蒂姆·伯纳斯-李(Tim Berners-Lee)对阿特金森的工作非常关注,协助伯纳斯-李创建第一个web浏览器的罗伯特·卡利亚乌(Robert Cailliau)也是如此。事实上,Javascript受到了HyperTalk的启发,HyperTalk是一种简单、面向对象、简单的英语语言,它为HyperCard提供了动力。

构建可播放视频的软件系统

ATG也为我们今天所知道的数字视频做出了巨大的贡献。QuickTime是在1991年的苹果全球开发者大会上推出的,里德利·斯科特(Ridley Scott)用它在麦金塔电脑上播放了著名的超级碗广告1984,虽然只有320 x 240像素,但这是一个惊人的壮举,尽管一些评论家嘲笑它只有“邮票大小”。但他们却见证了我们今天所知道的在第一台消费类电脑上播放的数字视频。QuickTime使麦金塔成为第一台具有视频架构的电脑,开启了数字视频革命。

在这个小小的演示之后的几年里,苹果QuickTime及其可扩展架构不断发展,容纳了视频和音频、数字音乐和字幕的多个轨道——塑造了互联网上出现的每一个视频标准、架构和编解码器。一直到现在可以通过web流式传输的4K超高清电影。

显然,QuickTime深深影响了消费者,也影响了专业人士,他们发现了一种创建和编辑视频的方法,而不必在专有设备上花费数十万美元。它真正引发了一场视频创作革命,就像QuickDraw和Adobe PostScript引发数字印刷革命一样。

虚拟现实视频的诞生

如果你非常喜欢看谷歌街景或者任何能让你360度环顾四周的虚拟现实视频,你应该感谢ATG。QuickTime VR于1994年发布,它是一种QuickTime的扩展,允许人们创建和查看完全自由移动的照片全景。

图片:NASA/JPL-Caltech/MSSS

ATG提出了将多张照片拼接成一张照片的想法。最初,这需要很强大的算力,ATG购买了Cray超级计算机来进行早期的演示。但很快,他们就开发了工具,允许摄影师在他们的桌面电脑上进行操作。播放的时候,观众只需移动光标,就可以查看房间或景观的不同视图了。软件会使通常包裹在圆柱体、球体或立方体上的拼接照片变形,以产生透视效果。

QuickTime VR还提供了在全景图之间导航的热点——这也是你每次在街景中导航时会使用的一项发明。它还能让人们从任何角度观察物体。如果你曾经在网上购物,在3D空间里旋转汽车或乐高玩具,那么你就使用了QuickTime VR——或者是一种模仿它的技术。

随处可见的用户界面技巧

现在,当你在手机上收到一封带有电话号码、电子邮件地址或街道地址的电子邮件时,这些信息会自动突出显示,这样你就可以用它来执行任务。这看起来可能是一件非常简单的事情,但ATG在90年代中期提出这个想法的时候并不是这样,在那之前,计算机根本不能理解文本。

AppleData Detectors(ADD)于1997年引入Mac OS 8时,通过解析纯文本来确定它能够理解的特定结构。然后,ADD会更改文本的外观,以指示你可以使用它来执行操作。不过,这项技术只存在于苹果电脑中,当时并没有得到广泛应用,因为它们没有多少实际用途。当然,你可以突出显示一个电话号码,并将其添加到通讯录的联系人中,但是你不能通过点击鼠标来调用它。

随后,iPhone出现了,Apple Data Detectors卷土重来。突然之间,每一个有意义的片段都是可点击和可操作的。例如,包含实际地址的文本消息可以自动为你提供打开地图的选项。它非常有用,非常受欢迎,以至于谷歌和三星抄袭了它,导致苹果公司提起诉讼——专利纠纷至今仍在继续。

一个时代的终结

尽管工作都很有创新性,但ATG还是一团糟。有很多项目没有任何进展,比如OpenDoc,可以让你使用不同制造商的软件组件制作文档。当史蒂夫·乔布斯90年代末回到苹果公司,回到一家没有明确使命并深陷危机的公司时,ATG正在开发的实验性产品并不能立即产生价值。

1997年,就像乔布斯当时所说的那样,“一颗子弹穿过了它的脑袋”。他把其中的一些工程师重新分配到公司的其他产品团队。不过,它的精神也在苹果公司存活了几年。公司不断开拓新的发明和专利,推出了iPod和iPhone等革命性产品。尽管苹果进行彻底的改革已经有一段时间了,但ATG的遗产仍然在我们的桌面上、视频中,以及互联网上存在着。

原文链接:https://www.fastcodesign.com/90176202/how-apples-advanced-technology-group-changed-our-world

编译组出品。编辑:郝鹏程

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