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新技术刚被发明出来的时候,除了带来问题,很多时候甚至无法解决问题

师北宸 · 2017-12-10
信息时代最大的问题是信息,信息时代最大的成就也是信息。

本文是《技术元素》读书笔记

“它是那么的快——就像你跪着种下一棵树的种子,然后在你还没来得及抬脚起身的时候,它就已经茂盛到吞没了整个村庄。”在描述信息洪流规模增长速度的时候,詹姆斯·格莱克(James Gleick)如此形容。

加州大学伯克利分校的两位经济学家哈尔·瓦利安(HR Varian)和皮特·莱曼(Peter Lyman)估算了一年中全球信息化生产的总量后发现,2000年全球新信息的生产总量为1.5EB*,相当于国会图书馆藏书量的37000倍,之后几年年信息总量增长高达66%。在KK看来,未来数十年信息仍将保持这样高的速度增长。

7%-8%的GDP增长速度已让中国成为经济增长明星,66%的信息增速的确会让无数人抱怨自己已经无法应对信息洪流。Google试图帮助人们筛选信息,“Google让人变蠢”却同样引发无数人的共鸣。

信息时代最大的问题是信息,信息时代最大的成就也是信息。

中文版《技术元素》是KK博客“The Technium”专栏的结集,虽由一篇篇短小的博客文章组成,但毫不夸张地说,几乎都是干货。如果从没读过KK的《技术想要什么》(以及《失控》),阅读过程甚至可能产生文章“水分”太少继续补充大量背景知识才能理解KK精炼语言背后所表达的涵义。

KK在书中照样用了大量图表和数据表达了他多部作品的核心主题:

技术有自己的进化方向,虽然人类是所有技术的发明者,但人类无法掌控技术的命运(无论过去、现在或未来)。请放手(去中心化),让技术(自底向上地)自由成长。

《技术元素》中许多文章也是对KK此前作品的补充和进一步思考。在《失控》中,KK花了大篇幅描述单个蜜蜂与蜂群的关系,来证明他对自底向上地去中心化思想的推崇。在看到维基百科这种需要由极少数核心精英层才可把控质量的项目时,KK写下了《只从底部出发还不够》,“要得到最好的结果,我们也需要一些自顶向下的智能”。关键原因在于“时间”。纯粹地道的达尔文主义的主要缺陷是,它发生在生物学时间内,这需要亿万年。在以三个月为评价周期的互联网项目中,需要亿万年才能实现的进展等于没进展。

新技术最大的好处是帮你解决老问题,新技术最大的坏处是产生了新问题。新技术刚被发明的时候,除了带来问题以外,很多时候甚至无法解决问题。这是技术的困境。

作为一个坚定地技术乐观主义者,KK坚信技术可以造福人类。信息技术高速发展的这一二十年间,或许是人类历史上最好的时期。经济学家查尔斯·肯尼(Charles Kenny)在《外交政策》(Foreign Policy)的一篇文章中写道:

1990年,世界上将近一半的人生活费低于每天1美元;2007年,这个比例缩减到28%。发展中国家营养不良的人口比例从1970年的34%降低到2008年的17%,虽然这段时间同时也是全球食品价格的高点。……武装冲突的数量及死亡率在冷战结束后持续降低。从世界范围来看,从2000年到2008年战争伤亡降低了40%。……没有更早的统计资料显示最近十年是史上最和平的十年,但从人均暴力死亡数来看,最近十年是过去五十年中最低的。

肯尼和KK的乐观并非情绪上的乐观,而是基于证据和事实的视角,是“可以也应当用事实来检验”的理性思考的结果。此外,肯尼说,当我们乐观的时候,我们的行为也会表现得更好。进步信赖于创新,而创新需要乐观主义。在被问及KK为何如此乐观时,KK答复道,乐观来自我长期的观察。

在KK看来,技术不会取代人类。自然界中的新物种极少取代老物种,它们更愿意以其它物种的成就为基础,与现有生物体一起发掘一个小的生态环境共同生长。技术会弥补人类的不足,它在人类需要的它的地方出现。我们希望和远方的人沟通,于是人们开始训练鸽子,然后发明电报和电话。我们希望更快更安全地前往外地,人们开始训练马,制造马车,然后发明蒸汽机和内燃机。

KK努力总结了很多规律。在《失控》中,KK富有预见性总结了造物九率。在《技术想要什么》中,他用极富洞察力同时也是极富想象力地推导出技术是一种生命。像1829年“技术”(Technology)一词首创于詹姆斯·雅各布·毕格罗(James Jacob Bigelow)教授的《技术的要素》(Elements of Technology)一书,并在日后奠定了“Technology”一词成为通用术语被广泛使用一样。

在自创的术语“技术元素”(The Technium)专栏中,KK同样用一篇以自创的术语“上行创造”(Upcreation)为名,对技术元素规律做了一次小结,同时表达了他在技术哲学或技术元素科学(如果未来有这么一门分支的话)上的野心:

我们缺乏信息时代的达尔文或爱因斯坦,我能做的最好的事情,就是把这些线索和技术术语的只言片语串起来。

————————

注*:EB为信息存储单位。1EB=1024PB,1PB=1024TB,1TB=1024GB。

另注:文中的“KK”为凯文·凯利,Kevin Kelly。《连线》杂志创始主编,著有《失控》、《技术想要什么》、《新经济下的新规则》、《必然》等作品。

本文作者:

师北宸,前凤凰科技主编,《纽约时报》中文版专栏作家,正在筹办自己的课程制作工作室。在行评价最高的写作课行家,即将在开氪开设写作专栏。

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