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获Google Ventures领投千万美元融资,Abundant Robotics瞄准苹果自动采摘市场

希大 · 2017-05-29
苹果采摘机器人预期在2018年实现商业化

Abundant Robotics是一家机器人和自动化创业公司。近期,Abundant Robotics在GV(Google Ventures)领投的A轮投资中筹集了1000万美元。另外,德国农产品贸易和物流公司BayWa,以及农业企业私募股权公司Tellus Partners也参与了本轮投资。

现有投资者Yamaha Motor Ventures,机器人投资机构KPCB Edge,以及由联想之星发起成立的全球人工智能投资孵化平台Comet Labs也加入了本轮投资。据悉,本轮融资将用于将Abundant Robotics的初代产品商业化。

Abundant Robotics的产品是一款苹果采摘机器人,它旨在帮助市场规模达到2000亿美元的果园种植行业减少对季节性劳动力的依赖。Abundant Robotics创始人兼CEO Dan Steere表示:“20多年来,高密度种植系统逐渐普及,果园的生产力变得更高。然而,果园内大部分任务仍然依靠人力完成。”

大量使用人工不仅低效,成本也较高。并且愿意和能够进行手工农场作业的工人数量正在缩小。Steere说:“这份工作很辛苦,工人基本要站立整天,而且还需要随身携带装苹果的袋子,苹果袋最多可以达到60磅。”另外,使用人工作业也增加了时间成本和风险,即水果可能无法在最佳时机被采摘下来。

根据Steere的说法,自动化苹果采收方案是该行业的刚需。自20世纪60年代以来,相关公司都在积极努力开发自动化采收方案。但当时机器人和自动化的核心技术离成熟的实际应用还有一段距离。

随着计算机视觉技术以及机器人系统的软硬件的不断发展,Abundant Robotics已经能够创造出在Steere看来领先市场的完整解决方案。“我们正在研发可以进行复杂操作的机器人,但想要创造出具有人手感知能力和精细操纵能力的机器人,我们还有很长的路要走。” Steere说。

在Steere看来,Abundant Robotics最大的挑战是将技术产品化的过程。“我们已经做了很多基础工作和早期研究。此前我们还无法确定我们的方案是否行得通,所以我们和种植者就原型机以及实地测试结果进行了大量的沟通,以证明我们处在正确的研发方向。”

自2012年以来,Abundant Robotics的创始团队一直在开发这项技术,当时他们还在SRI International(独立的非营利研究中心)工作。SRI在机器研发阶段提供了内部资金,同时它也是Abundant Robotics的股东。Steere是中心内部的创业者,Curt Salisbury则是机器人组的领导者,Michael Eriksen是软件架构师。

另外,由行业种植者支持的Washington Tree Fruit Research Commission也资助了Abundant Robotics的初步研究。

在新的资金的帮助下,Abundant Robotics的苹果采摘机器人预期在2018年实现商业化。Steere认为Abundant Robotics的新投资者也将在公司发展中起到巨大作用。根据Steere的说法,GV的Andy Wheeler将加入团队,并为公司带来来自Google的新技术。而德国农产品贸易和物流公司BayWa拥有多个分支,包括新西兰的T&G Global,它持有爱妃苹果商标,因此可能是Abundant Robotics的潜在客户和分销合作伙伴。

未来,Abundant Robotics将致力于其他水果和蔬菜的自动化操作。

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