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苹果正在测试 Amazon Echo 式的智能家居设备

boxi · 2016-09-24
苹果能不能后发制人呢?

尽管大家的吐槽依然,但这阻止不了iPhone 7的销售火爆。不过,在这火爆的背后,一些反映趋势的数据并不那么令人乐观:智能手机市场正在变冷。据 IDC 预计,今年全球智能手机销售量将仅仅增长 1.6%,而 2015 年这个数字还是 10.4%。iPad所代表的平板市场只有更加糟糕。除了这两款支柱产品外,苹果已经没有挖掘大家想象力的牌。

库克不久前在跟分析师沟通时,说苹果未来将着重在智能汽车,Apple TV,还有人工智能和增强现实方面加强研发。在人工智能方面,苹果最近刚刚收购了第三家AI初创企业 Tuplejump,但在自己的软硬结合优势方面,苹果却被Amazon的 Echo 智能音箱抢了先。难道原本就有Siri的苹果不应该想到这个点吗?也许有。据彭博社援引知情人士消息,苹果也正在加紧推进技术Siri语音助手的Echo式智能家居设备的研发。

据知情人士称,这项计划早在2年多前就已开始,目前已经走出了研发实验室,正在进行原型测试。跟Amaozn的Echo类似,苹果的这款设备的目的也是为了通过语音来控制电器、门锁、照明以及窗帘等。不过苹果尚未最后确定这项计划,项目仍然有被废弃的可能。

如果这样一款产品推向市场的话,这将是苹果自2014年Apple Watch上市以来最重大的硬件产品。但是在前有Amazon Echo,后有Google Home的情况下,苹果已经失去了先机,这家以做硬件见长的公司唯有靠差异化的优势才能后发制人。据两位知情人士说,苹果将会部署更加先进的麦克风和扬声器技术。另一位知情人士则指出,苹果还给其中部分测试原型增加了脸部识别的传感器。过去2年,苹果收购了两家脸部识别初创企业:Faceshift以及Emotient,其背后的技术可以帮助这款智能设备根据谁在屋内以及他的情绪状态来采取动作。

至于扬声器,除了充当其他智能家居设备的控制器以外,理论上也应该可以处理许多iPhone现有的Siri指令。比方说,用户可以让该设备读邮件、发短信推特,播放Apple Music的音乐等。据另一位内幕人士说,苹果还考虑集成地图信息到音箱里面,从而及时提醒用户什么时候应该出去赴会了。

其实苹果之前曾经考虑过把类似的功能集成到Apple TV里面,这样的话用户坐在沙发对着那盒子说话就可以换台了。但是自从2015年10月苹果最新的机顶盒推出时,这个想法被放弃而是植入到遥控器上了。

苹果对智能家居的兴趣最早源自2014年,当年该公司发布了HomeKit工具包,旨在让第三方的智能家居制造商集成Siri。同年,苹果开始测试具备专利环绕声技术的Siri驱动音箱的早期版本。当时苹果做了大小两个版本,其中小一点的跟Amazon目前的产品线规格类似。苹果甚至还设立了一个小型的家庭影院来测试原型。不过这两款早期产品都没有最后定型。

这款智能音箱的研发由苹果的硬件部门与Siri团队的共同协作,去年在苹果副总裁Bill Stasior的主持下进行了重组。目前研发力量包括了4个小组:web搜索、主动辅助、语音识别以及Siri应用本身。

其在web搜索团队的目标是绕开Google搜索,用苹果自己的服务器来提供查询响应;而语音识别小组则致力于让Siri理解用户;主动辅助团队开发的是类似iPhone手上上提醒用户赴约之类的功能,而应用团队则主要做语音助手。

目前据称这款音箱已经进入了原型阶段,苹果的工程师已经开始秘密地在自己家中进行测试。目前尚未有这款设备何时上市的具体消息,但以前库克说过,在iPad正式上市之前,他曾经在家里大概测试了6个月。而最新集成Siri的Apple TV的测试期更是长达1年。

正如我们在开头分析那样,在智能手机销量增长乏力的背景下,近期内收入比重高达66%(去年数据)的iPhone仍然是苹果的基石,一个连接iPhone的智能音箱也许可以可以帮助提振iPhone的销量。

但是,这款设备能否取得成功仍然存疑。苹果制造硬件的能力毋容置疑,但Siri的软能力却未达预期,一度出现过加载时间慢,解析准度低的问题。苹果要想在Amazon的Alexa智能语音体系占主导的市场取得成功,必须改进Siri的能力。

而Siri改进的受益者也并只有这个音箱而已,iPhone、iPad用户也可以获利。据说苹果还在开展一项名为“看不见的手”的计划,旨在3年内实现让用户完全通过Siri命令来控制自己的设备。目前该语音助手只能在应用内响应命令,但苹果的目标是无需打开app或者重新激活Siri的前提下就能控制整个系统。

比方说,用户应该可以在无需加载Siri界面的情况让iPhone打开网页然后分享给朋友。或者在阅读文章时说一声“打印”就能打印文档,在特定上下文中说“帮助”就能让系统提供相关帮助。而且苹果开支考虑向第三方app开放这一能力。

从目前各大公司的研发动向来看,大家的思路似乎趋于一致:物联网+人工智能将会赋予非生物视觉、听觉乃至于触觉等,人类是不是正在展开一场轰轰烈烈的造物运动呢?

 


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