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智能电视系列(3)-苹果iTV的梦想与现实

新用户907495444 · 2013-03-17
自乔布斯去世之后,苹果改造TV的梦想日趋艰难。在商业战场上,朋友与敌人可以瞬间互易;而在技术争夺里,结盟与倒戈则交错间行。苹果在电视市场上将要面对的是,坐了7年头把交椅的韩国巨无霸,三星电子。三星用了30年的光景,收购近百家公司,才达成现在这般打通全产业链的局面。苹果用了30年时间,却只打造出了乔布斯的“现实扭曲力场”(Reality Distortion Field)。而如今,乔布斯已逝,与三星相比,苹果更没有丝毫技术厚度的优势,又该当如何颠覆这现有的格局?

我也曾从完美的梦中醒来,阵阵忧虑,发现属于自己的路并非平坦,在荒寞的恐惧之中,感到生命正自沙壶里一滴滴地流逝。梦想与现实,有时候,就像在冥界入口,那永远徘徊于阿格龙河两岸的灵魂[1]。

自乔布斯去世之后,苹果改造TV的梦想日趋艰难。在商业战场上,朋友与敌人可以瞬间互易;而在技术争夺里,结盟与倒戈则交错间行。苹果在电视市场上将要面对的是,坐了7年头把交椅的韩国巨无霸,三星电子。

三星用了30年的光景,收购近百家公司,才达成现在这般打通全产业链的局面。苹果用了30年时间,却只打造出了乔布斯的“现实扭曲力场”(Reality Distortion Field)。而如今,乔布斯已逝,与三星相比,苹果更没有丝毫技术厚度的优势,又该当如何颠覆这现有的格局?

简单说来,苹果打造新型智能电视的梦想集中在三个方面:生态整合新型交互最佳视觉。前两者是颠覆传统之“新”,后一者则是电视必备之“本”。然而,现实的残酷却是没有了乔布斯的苹果在短时期内几乎无法克服的困难。在最近之一年里,苹果在上述三方面均遭遇重挫。

生态整合含有两层意思:第一,无缝连接iOS生态圈里的诸设备(iPhone、iPod、iPad、iTV);第二,整合电视产业的内容到苹果的平台上来。这第二点尤其艰难。自从苹果通过iTunes垄断数字音乐市场之后,所有的内容提供商都看到了这种商业模式的可怕:如果把内容交给单一的平台入口,那么等待自己的将会是不可逆转的边缘化。

去年9月份,苹果遭遇第一次打击,与美国最大电视运营商兼内容供应商Comcast的谈判崩裂。双方的分歧点正在于如何控制用户的访问方式,是通过iTunes获得最大自由度的单节目单频道式订阅,还是通过Comcast的独立App获得没有自由度的打包式订阅?前者符合苹果和用户的利益,而后者却是Comcast数十年来赖以生存的模式。既无法妥协,则只能作罢。

新型交互方式Leap Motion的成熟使得苹果此前幻想基于iPhone/iPad的交互方式几乎要胎死腹中。Leap Motion,这个由北卡大学辍学博士生,David Holz,创办的公司,成为近半年里最为轰动的传感交互技术公司。苹果欲收购Leap Motion的谣言曾沸扬满天,但旋即就被证伪了。当然Leap Motion的出现,对于iTV而言,并非致命性打击,苹果大可以在自己的平台上增加对Leap Motion的支持,只不过如此一来徒增了打造iOS无缝生态圈的难度。

当然,即使上述两点都不能成功,但只要抓住了第三点,最佳视觉,苹果依然可以推出一款高品质的智能iTV,来徐图缓进地抢占平板电视这个每年上千亿美元的市场。然而,三星却又在恰当的时间、恰当的地点给苹果来了一招釜底抽薪。

对于电视而言,视觉体验无非来自两个方面:静态画面与动态画面。高分辨率高色彩度的显示屏(LCD、OLED)对于提供高品质的静态画面,起到关键作用。苹果本来希望战略盟友夏普为自己定制显示屏,但岂料风云变幻,三星却在近日突然入股夏普,这无疑对将来苹果iTV的品质与量产都增添了诸多变数。

对于电视里动态画面(运动场景)的提高,则有赖于一个非常关键的芯片,叫做:FRC(Frame Rate Conversion,帧频转换)。基于运动检测与运动补偿(MEMC)原理,FRC芯片可以把普通60Hz刷新率的影视内容提升到120Hz或者240Hz的刷新率,从而极大地提高运动画面的清晰程度。对于3D影视内容,这种高刷新率(120Hz/240Hz)尤为重要,否则您将会看到非常模糊且闪烁不定的3D画面。

苹果并没有这方面的技术积累,所以正在积极地寻求业界已有之方案。现在有三个芯片设计厂商,联咏(Novatek)、Pixelworks、Sigma Designs可以提供成熟的FRC方案。联咏已经是三星和索尼的主供应商,几乎不太可能再来供应苹果。剩下Pixelworks与Sigma Designs的比拼,如果我所料不差,Pixelworks将会凭着更好的芯片架构以及对超高清分辨率(4K2K)的支持而胜出[2]。

综合以上之分析,苹果iTV究竟会提供怎样的功能给用户呢?

在生态整合上,苹果虽不能整合大量的直播内容,但以iTunes上现有的点播内容,也可勉强过关。当然苹果一定会重点推出基于iTV的各种游戏或应用类App。在这一点上,苹果足可击败三星。

对于新型交互,苹果iTV目前只会提供基于iPhone/iPad的交互方式。我想,在可以预期的未来,通过软件的升级,iTV就可以非常容易地加入对Leap Motion的支持。

有了夏普的屏幕和Pixelworks的芯片,苹果已经获得了足够优秀的视觉品质,推出240Hz的超高清3D电视并非难事。虽然在产能上存在着被三星牵制的危险,但就短期内的供应量而言,苹果当无可忧虑。

这就是iTV的框架,及至于其中每一功能的细节,我想,以苹果业界NO.1的品质控制能力,当不会令消费者失望。如果一切顺利,圣诞佳节之日便是iTV面世之时

每一项产品的问世,都怀着颠覆世界的梦想,无论结果如何,这尘世的历史里都会记住苹果的努力。

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[1].阿格龙河:希腊神话里冥界入口处的河流,河上有一位摆渡者叫卡戒。每一个死去的亡灵都要付给卡戒船费,否则只能永远地徘徊于对岸而不能进入冥界,成为孤魂。此处比喻梦想与现实差距太大,就像阿格龙河两岸徘徊的灵魂一样,永远无法接触。

[2].Sigma Designs通过收购Trident Microsystems而获得了FRC芯片相关的技术。Pixelworks最新的FRC芯片,PA168,可以支持4Kx2K的超高清分辨率。虽然台湾的晨星半导体与联发科也可以提供FRC方案,但由于它们与苹果是竞争关系,故此处不列晨星与联发科。

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