电动汽车厂商的“锂矿淘金热”

神译局2021-05-18
电动汽车和可再生能源,可能并不像表面上那么环保。

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编者按:电动汽车和可再生能源,可能并不像表面上那么环保。生产锂、钴和镍等对这些技术至关重要的原材料,往往会对土地、水、野生动物和人类造成破坏。本文译自The New York Times,作者是Ivan Penn和Eric Lipton,原标题为" The Lithium Gold Rush: Inside the Race to Power Electric Vehicles ",希望对您有所启发。

在内华达州(Nevada)北部的一座长期休眠的火山发生了喷发,工人们正准备开始爆破和挖掘一个巨大的坑,这里将作为在美国这十多年里,第一个新的大规模的锂矿——一个新的国内电动汽车电池的重要原料的供应和可再生能源的供应。

在这座租用的联邦土地上建造的矿山,可能有助于解决美国几乎完全依赖对外国锂资源的问题。

但这个名为“锂美洲”(Lithium Americas)的项目遭到了美国土著部落、牧场主和环保组织的抗议,因为该项目预计将使用数十亿加仑珍贵的地下水,其中一些地下水可能会被污染300年,同时会留下一大堆废物。

围绕内华达州煤矿的争斗,象征着全球范围内出现的一种根本紧张局势:电动汽车和可再生能源,可能并不像表面上那么环保。生产锂、钴和镍等对这些技术至关重要的原材料,往往会对土地、水、野生动物和人类造成破坏。

这种环境代价常常被忽视,部分原因是美国、中国、欧洲和其他大国之间正在展开一场争夺矿产霸权的竞赛,这可能有助于这些国家在未来几十年实现经济和技术主导地位。

但传统采矿业是最肮脏的行业之一。

这种摩擦有助于解释,为什么最近几个月在美国各地出现了一场关于如何最好地提取和生产大量锂的竞赛,而这种方法的破坏性要比几十年来的采矿方法小得多。

一些投资者正在支持其他替代方案,包括从加州最大湖泊索尔顿海(Salton Sea)地下的咸水中提取锂的计划。索尔顿海位于“锂美洲”项目地点以南约600英里。

在索尔顿海,投资者计划使用特殊涂层的珠子,从地下4000多英尺的含水层泵出的热液体中提取锂盐。这些独立的系统将与无排放电力的地热发电厂连接。在这个过程中,他们希望产生恢复湖泊所需的收入,几十年来,该湖泊一直被当地农场的有毒径流污染。

随着汽车制造商加大电动汽车的制造力度,美国需要迅速找到新的锂供应。尽管美国拥有世界上最大的锂储量,但美国国内使用的大部分原锂来自拉丁美洲或澳大利亚,其中大部分在中国和其他亚洲国家加工并制成电池。

内华达的破坏

在一个山坡上,爱德华·巴特尔(Edward Bartell)和他的牧场员工,每天一大早就出来,确保在他内华达高原沙漠5万英亩(约合5万公顷)的牧场里漫步的近500头奶牛和小牛有足够的饲料。

在离他的牧场几英里的地方,美洲锂公司(Lithium Americas)的露天矿可能很快就会开工,这将是美国历史上最大的锂生产厂之一。

巴特尔最担心的是,矿坑会消耗他养牛用的水。该公司表示,该矿每分钟耗油3,224加仑。据美洲锂公司的一位顾问称,这可能会导致巴特尔公司拥有的土地的地下水位下降约12英尺。

联邦文件显示,尽管该矿每年生产6.6万吨电池级碳酸锂,但它可能会因锑和砷等金属污染地下水。

锂将通过从山坡上挖出的粘土和每天5800吨的硫酸混合来提取。整个过程还将产生3.54亿立方码的采矿废弃物。

美国内政部(Interior Department)去年12月进行的一项评估发现,在该矿41年的使用寿命中,它将削弱近5000英亩叉角羚使用的冬季栖息地,并损害鼠尾草松鸡的栖息地。这可能还会破坏一对金雕的筑巢区,而它们的羽毛对当地部落的宗教仪式至关重要。

巴特尔说:“这是一个巨大的工业基地,却被说成是一个环保项目,这真的很令人沮丧。”巴特尔提起了诉讼,试图阻止该矿的开采。

在麦克德米特堡印第安人保留区(Fort McDermitt Indian Reservation),对该项目的愤怒已经爆发,甚至引发了成员之间的一些争斗。锂美洲公司(Lithium Americas)提出,可以雇佣部落成员从事平均年薪为62,675美元的工作,但这需要付出很大代价。

“告诉我,我可以喝300年的水是什么?”今年3月,当一名联邦官员抵达保留区,向部落领导人通报采矿计划时,部落成员德兰·欣基(Deland Hinkey)大声喊道。

这个保留区距离矿区近50英里,远远超过了地下水可能被污染的区域,但是部落成员担心污染可能会扩散。

锂美洲公司的副总裁蒂姆·克劳利(Tim Crowley)说,公司将负责任地运营——例如,计划利用熔融硫燃烧产生的蒸汽来产生所需的电力。

美洲锂公司估计,该地区可开采的锂价值39亿美元。该公司希望明年开始开采。其最大股东是中国赣丰锂业(Ganfeng Lithium)。

第二个行动

索尔顿海周围的沙漠以前就引起了全世界的注意。这里曾是《星球大战》(Star Wars)等好莱坞电影的拍摄地。

多年来,干旱和管理不善使其成为污染物的来源。但新一波投资者正在把这个湖宣传为美国最有前途、最环保的锂资源之一。

长期以来,智利、玻利维亚和阿根廷一直在使用从卤水中提取锂的方法,在这些地方,太阳会把池塘里的水蒸发掉。它相对便宜,但在干旱地区会消耗大量的水。

在索尔顿海计划的方法完全不同。

这个湖坐落在索尔顿山之上,和内华达州一样,索尔顿山是地下火山。多年来,伯克希尔哈撒韦(Berkshire Hathaway)公司旗下的CalEnergy和另一家公司Energy Source一直在利用巴茨的地热能发电。该系统使用自然产生的地下蒸汽。同样的水也含有锂。

现在伯克希尔哈撒韦公司和另外两家公司——控制热能资源和材料研究公司——想要安装设备,在水通过地热发电厂后提取锂,这个过程只需要大约两个小时。

但即便是这些项目也引发了一些问题。

地热发电厂生产的能源没有排放,但它们每年需要数百亿加仑的水来冷却。而从卤水中提取锂则会牵扯到铁和盐等矿物质,在卤水被注入地下之前,这些矿物质需要被除去。在索尔顿海类似的开采努力以前都失败了。

但汽车制造商们热衷于寻找对环境影响小得多的方法。

 “土著部落被赶出,他们的水被污染,或者任何类似的问题,我们都不想卷入其中。” 福特(Ford)负责供应链可持续性的采购总监苏·斯劳特(Sue Slaughter)说,“我们真的想迫使我们购买材料的行业确保他们以负责任的方式来做这件事。作为一个行业,我们将购买如此之多的这些材料,我们确实有很大的力量来非常有力地利用这种情况。我们打算这么做。”

译者:TeresaChen

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