“信息论之父”克劳德·香农给我们的11点人生启发(下)

神译局 · 2021-02-24
“最聪明的人”和“最有趣的人”的结合体。

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编者按:克劳德·香农是“信息论之父”,他在21岁时完成的一篇硕士论文展示了所有数字计算机背后的基本概念。他不仅在学术上造诣极高,生活也极其丰富,他爱好广泛,同时是杂耍演员、独轮车手、电子设备爱好者、一流棋手、密码破译员等等。你可以把香农看作是“最聪明的人”和“最有趣的人”的结合体。本文作者花了整整五年时间写香农的传记,在深入了解香农后,总结出了天才香农给我们带来的11点启发。由于篇幅较长,文章被拆分成上下两篇,本文是下篇。本文译自Medium,作者Jimmy Soni,原标题为" 11 Life Lessons From History’s Most Underrated Genius",希望对您有所启发。

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克劳德·艾尔伍德·香农(Claude Elwood Shannon)的名字我们可能比较陌生。但我们现在所处的信息化时代背后的整个通信基础架构,正是基于他七十多年前发表的一篇富有开创性的论文。可以说,香农确实是个天才,他的思考方式既奇特,又充满趣味。

克劳德·艾尔伍德·香农是美国数学家、信息论的创始人。我们花了整整五年时间写香农的传记,他在三四十年代的工作成果为他赢得了“信息时代之父”的称号。我们花了很长时间,才理解了这位天才的成果,他的智力堪比爱因斯坦和牛顿。

在写传记这段时间里,我们与香农在一起的时间很多。天才们都有独特的与世界打交道的方式,如果你花足够的时间观察他们的习惯,你就会发现他们聪明背后的行为。了解香农的生活能让我们学会如何更好地生活。

6.  时间是伟大思想生长的土壤

香农兴趣广泛,这意味着他的一些想法有时需要时间才能实现。不幸的是,他常常根本没有时间发表他的发现。由于香农倾向于追随自己的好奇心,所以有时会使他的效率降低,不过他也有耐心在多年的时间里不断地回到自己最好的想法。

例如,他1948年的信息理论论文花了近十年的时间才写成:1939年,他刚从研究生院毕业,就萌生了研究“一般智能传输系统的一些基本特性,包括电话、广播、电视、电报等等。”的想法。从最初的想法出现到文章的发表,这段时间不仅让香农深入到信息研究,也让他投入到帮助美国二战的工作中,包括防空射击和密码学的研究。一直以来,香农的信息论不断发展,即使是在他只在业余时间研究它的时候。

生活在这样一个时代,这可能是我们最理解的部分。我们沐浴在即时的满足之中。但对于身处创业和创意世界的人来说,也许没有比这更有用的建议了:天才需要时间。

还要记住:香农并不是花了10年时间全职研究信息论。在过去的许多年里,这都是他的副业。但他坚持不懈的努力,成就了他一生中最重要的作品。

7.  慎重交友

香农从不为地位而不择手段,玩办公室政治,或试图赢得批评者的支持。解决问题的乐趣对他来说比所有这些都更有价值,所以在选择他为数不多的朋友时,香农会选择那些与自己志同道合的人,那些帮助他发挥出最好的一面的人。

在第二次世界大战期间,这些朋友包括艾伦·图灵(Alan Turing),在图灵代表英国政府去研究美国密密学时,香农与他进行了一次活跃的学术交流。在贝尔实验室,香农还结识了工程师同行巴尼·奥利弗(Barney Oliver)和约翰·皮尔斯(John Pierce),他们两人都是信息技术史上的先驱人物

香农变得更聪明、更有创造力,因为他选择了围绕在自己身边的人,他们的智慧和创造力令他钦佩。与我们大多数人相比,他在交友方面更为慎重,只选择能激发他灵感的朋友。

这对我们这些非天才来说有什么借鉴意义呢?这意味着我们要有选择地交朋友,不仅要选择你的朋友是谁,还要选择你们一起做了什么。仔细想想你和他们在一起的时间的实质,如果你发现缺乏意义,那就做出改变。

8.  让钱回归本质

斯多葛派哲学家塞内加(Seneca)的观点是:追求金钱会极大地分散人们对真正重要事物的追求。金钱既不是万恶之源,也不是解决我们所有问题的办法。问题在于,它是否妨碍了道德的重要性。

香农是早期硅谷公司的成功投资者,并将选股作为自己的爱好之一。他把自己在财务上的成功视为一个机会,不是为了过上奢侈的生活,而是为了把更多的时间花在他喜欢的小玩意上。例如,他的投资回报资助了自己对杂耍物理学的研究,以及他与索普一起发明了可穿戴计算机。

财富不应该是终极目标,而应该是工作的副产品。硅谷企业家保罗•格雷厄姆(Paul Graham)是这样说的:“我让创始人首先专注于创造伟大的东西,而不是担心如何赚钱,这招致了很多批评。然而,这正是谷歌所做的,苹果也是如此。”

9.  简单是很困难的

香农在某种程度上让我们想起史蒂夫·乔布斯——都是极端的简单。

无论你面对的是什么问题,香农说,你首先要做的是简化,“你面对的几乎所有的问题都充斥着各种无关的信息;如果你能挑出主要矛盾,你就能更清楚地知道你需要做什么。”

加拉格尔是香农的研究生,有一天他带着一个新的研究想法来到香农的办公室,看到了这种极端简化的过程。加拉格尔回忆道:

香农看着它,有点困惑,然后说,“嗯,你真的需要这个假设吗?”我说:“好吧,我们可以先去掉这个假设来看待这个问题。”我们又想了一会儿。然后他又说,“这个假设你还需要吗?”······他一直这样做了五六次······在某个瞬间我有点失落,因为我发现我的这个研究问题几乎变得无足轻重了。但在某一点上,去掉所有这些部分后,我们都发现了如何解它。然后我们逐渐把这些小假设放回去,然后突然我们看到了整个问题的解决方案。这就是他的工作方式。

我们很多人都认为,处理越来越复杂的概念的能力,是衡量我们智力的标准。问题越复杂,解决它的人就需要越聪明,对吧?也许吧。不过香农帮助我们认识到,反过来也可能是正确的。简化问题实际上可能是更需要智力的努力的。

不要把“简单”和“头脑简单”混为一谈。简化问题需要你努力去提炼,去获取事物的本质。

10.  重视自由胜过地位

在回顾自己的职业生涯时,香农坦陈:“我不认为获奖对我来讲很重要,我更多的是出于好奇。我只是想知道这些东西是怎么组合在一起的,或者一种情况是由什么法律或规则支配的,或者是否有关于一个人不能或可以做什么的定理。主要是因为我想了解我自己。”

他不是在夸大自己。香农经常被授予奖项,但他都懒得去接受。邀请他去做知名讲座的信一封接着一封,但他通常不会回复。他积累了很多的荣誉学位,以至于他把博士帽都挂在一个类似旋转领带架的装置上。

香农的这种淡泊名利的想法让他有兴趣探索其他“受人尊敬的”科学家不可能涉足的研究领域:玩具机器人、国际象棋、杂耍和独轮车。他制造了能玩杂耍球的机器和能喷火的小号。在别人看来,这些东西可能是微不足道的问题,但香农却能设法从这些问题中取得突破。

香农能在追求诺贝尔奖的同时做到这一切吗?可能。但事实上,他并没有过多地考虑这些外在的成就,这让他把更多的精力投入到工作本身上。

我们承认,淡泊名利说起来容易做起来难。我们都重视自己的地位,对于有抱负和有才华的人来说,要对自己的地位漠不关心尤其困难。然而,香农可以帮助我们打破这种束缚,因为他向我们指出了另一边的丰厚奖赏:自由。他给自己足够的自由去探索任何他喜欢的学科,而这种自由部分来自于他不在乎别人对他的看法。

当我们在追逐奖项和荣誉的过程中,我们常常忘记了,它们会挤压自由。

11.  灵感来自行动,而不是等待

我们中有多少人在寻找突破时,会坐等灵感来袭?这样做是不对的。

画家查克·克洛斯(Chuck Close)对此的解释最为犀利。正如他所言,“灵感只属于业余爱好者,我们其余的人只是工作,如果你坚持下去,你一定会取得成就。”

当谈到寻找伟大的“科学想法”时,香农的想法与此十分相似。这个想法可能来自一次愉快的交谈,在研讨会上的修修补补,或者是他一生中大部分时间都在沉溺的那种漫无目的的探索。但最重要的是,灵感来自行动,而不是等待。

正如香农对贝尔实验室的工程师同事们说的那样,伟大的科学头脑的标志不是某种空灵的灵感能力,而是一种“动力······一种想要找到答案的渴望,一种想要找到事物运转之道的渴望。”这种基本的动力是不可或缺的:“如果你没有这种动力,你可能即使拥有世界上所有的智慧,但你没有问题,也不会找到答案。”

这种基本的驱动力从何而来?对于这种难以捉摸的特质,香农最能引起共鸣的表述是这样的:它是“当事情看起来不太对劲时的一种轻微的恼怒”,或者是“建设性的不满”。最后,香农对天才的描述令人耳目一新:天才只不过是一个被激怒的人。而这种有用的愤怒只会出现在工作的过程中,你会无意中发现一些困扰你的东西,这些看起来不太对的东西吸引着你去研究。不要逃避那些时刻,而要迎难而上。

最后我想说的是:互联网、数字时代以及构成这一切的技术,这些都是人类的非凡成就。但我们很容易忘记它们的起源,它们在我们历史长河中的位置,以及是什么样的人带来了它们。我们认为记住这些东西是很重要的。

学习不仅仅是理解知识的实质,也要理解探索知识的精神所在。许许多多使我们的世界成为可能的伟大创新火花,都源于好奇心和创造力。就像克劳德·香农一样,他们将自己的工作视为一场游戏。

我们认为这是一种值得铭记的精神。更重要的是,我们认为这样的生活是值得的。

译者:Jane

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