“信息论之父”克劳德·香农给我们的11点人生启发(上)

神译局2021-02-24
“最聪明的人”和“最有趣的人”的结合体。

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编者按:克劳德·香农是“信息论之父”,他在21岁时完成的一篇硕士论文展示了所有数字计算机背后的基本概念。他不仅在学术上造诣极高,生活也极其丰富,他爱好广泛,同时是杂耍演员、独轮车手、电子设备爱好者、一流棋手、密码破译员等等。你可以把香农看作是“最聪明的人”和“最有趣的人”的结合体。本文作者花了整整五年时间写香农的传记,在深入了解香农后,总结出了天才香农给我们带来的11点启发。由于篇幅较长,文章被拆分成上下两篇,本文是上篇。本文译自Medium,作者Jimmy Soni,原标题为" 11 Life Lessons From History’s Most Underrated Genius",希望对您有所启发。

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克劳德·艾尔伍德·香农(Claude Elwood Shannon)的名字我们可能比较陌生。但我们现在所处的信息化时代背后的整个通信基础架构,正是基于他七十多年前发表的一篇富有开创性的论文。可以说,香农确实是个天才,他的思考方式既奇特,又充满趣味。

克劳德·艾尔伍德·香农是美国数学家、信息论的创始人。我们花了整整五年时间写香农的传记,他在三四十年代的工作成果为他赢得了“信息时代之父”的称号。我们花了很长时间,才理解了这位天才的成果,他的智力堪比爱因斯坦和牛顿。

在写传记这段时间里,我们与香农在一起的时间很多。天才们都有独特的与世界打交道的方式,如果你花足够的时间观察他们的习惯,你就会发现他们聪明背后的行为。了解香农的生活能让我们学会如何更好地生活。

克劳德·香农是谁?

在工程和数学圈,香农是一位受人尊敬的人物。21岁时,他发表了被称为有史以来最重要的硕士论文,解释了二进制如何进行逻辑运算,并为未来所有数字计算机奠定了基础。32岁时,他发表了《通讯的数学原理》,被《科学美国人》称为“信息时代的大宪章”。香农发明了比特(bit),并解释了数字代码如何能够让我们完美地发送任何信息。

香农有一个聪明的理论头脑,他还是一个非常有趣、实用和富有创造力的人。像香农这样同时是杂耍演员、独轮车手、电子设备爱好者、一流棋手、密码破译员、专业选股师和业余诗人的人少之又少。

香农曾在二战期间为富兰克林·罗斯福(Franklin Roosevelt)和温斯顿·丘吉尔(Winston Churchill)连接跨大西洋的电话线,并与人合作建造了世界上第一台可穿戴计算机(wearable computer)。他还学会了驾驶飞机和吹爵士单簧管。

你可以把香农看作是“最聪明的人”和“最有趣的人”的结合体。

1.  集中精力干大事

我们知道,在智能手机和社交媒体不断让人分心的情况下,现在要保持专注要比香农20世纪中期的美国困难得多。但是,在任何时代,分心都是生活的一个永久性特征,香农向我们表明,可以有意识地设计一个人的生活和工作习惯,以减少分心。

首先,香农不允许自己忙着清理收件箱,他不想回复的信件会被扔进一个箱子。事实上,我们仔细研究了香农在华盛顿特区国会图书馆(Library of Congress)的信件,那里保存着香农的文件,我们发现他收到的信件远比发出的多。所有这些节省下来的时间都是用来研究的。

香农把同样的态度带到了办公室,他的同事经常认为他的门是关着的。但据我们所知,香农的同事没有一个人认为他粗鲁或不友好,相反他们认为香农是一个珍视隐私和安静思考的人。

香农有时候会带着大胆的新想法,或迷人的工程难题,来和同事们探讨。他们之间的沟通是非常富有成效的。这只是说,香农对他如何花费时间是深思熟虑的:时间要花在激发想法上,而不是在闲聊上。

2.  先看大局,后看细节

在香农的数学工作中,他有一种直接跳到核心洞见的特质,而把细节留到以后再补充。正如他曾经解释的那样,“我认为我看问题更多的是视觉上的,而不是象征意义上的。我会先试着去感受,之后方程就出来了。”就好像在解释为什么这些答案是正确的之前,他就看到了答案。

正如香农的研究生鲍勃·加拉格(Bob Gallager)回忆的那样,“他会说,‘这样应该是对的’······他通常是对的······如果你没有超凡的直觉,你不可能凭空开发出一个完整的领域。”加拉格尔本人后来成为领先的信息理论家。

有时,这也会给香农带来麻烦:学术数学家有时会指责他的工作不够严谨。不过,他们的批评通常也没什么道理。数学家所罗门·戈罗姆(Solomon Golomb)说:“在现实中,香农有一种近乎永恒的直觉,知道什么是真实的。”

当然,我们大多数人都不是天才,我们大多数人也没有香农那样的直觉。那么,他有什么值得我们学习的吗?我们认为有:即使我们的直觉不能引领我们取得突破性的成就,但它们往往会给我们提供一些智慧。

担心错过细节和中间步骤肯定会影响我们的直觉,并错过一些创造性突破的最佳机会。伟大思想不一定是以前提到结论的逻辑展开的,这是对创造性在实践中工作方式的误解。企图通过推理得到顿悟,就像是等待一辆永远不会到达的火车。

3.  虚心接受导师的指导

很多关于导师关系的文章都认为,找到合适的、聪明的、成功的人来支持你的职业生涯,你就成功一大半了。

但事情没那么简单。我们不能光是找很牛的导师,还要真心接受他们的指导。这需要谦逊的态度,把导师的指导铭记于心,即使它让人不舒服,充满挑战,或者违反直觉。否则,找导师还有什么意义呢?

香农最重要的导师可能是他在麻省理工学院研究生院的导师万尼瓦尔·布什(Vannevar Bush)。布什在第二次世界大战期间负责协调美国的科学工作,并成为第一位总统科学顾问。布什赏识到了香农的天才,他也做了导师应该做的事:他以一些富有成效的方式把香农推出了自己的舒适区。

例如,在香农的硕士论文取得成功后,布什敦促他写关于理论遗传学的博士论文,这是香农必须从零开始的课题,与他花了多年研究的工程和数学相距甚远。布什敦促香农这么做,证明了他对香农应对挑战能力的信任。香农也同意了,这证明了他愿意竭尽全力。布什知道自己在做什么,香农也足够谦逊,相信他的判断,并接受他的指导。

在某种程度上,接受真正的导师指导是一种谦卑的表现:当你真的愿意相信导师看到了你没有看到的东西时,这种谦卑就表现出来了。毕竟,你一开始找到他们是有原因的。所以,谦卑地倾听。

4.  做一个通才

布什还有一点对香农影响很大,即他认为人不应该过度专业化,而应该做个通才。正如他对麻省理工学院的一群教授所说:“如今,我们越来越关注专业化,但我很有必要提醒一下:人们很难做到研究的既广又深,不管是列奥纳多·达·芬奇(Leonardo da Vinci)还是本杰明·富兰克林(Benjamin Franklin),都不具备这种能力。现在的年轻人会把所有的精力集中在学科的某个小角落里,而对世界其它的东西都不感兴趣,这是非常悲哀的事情。”

布什鼓励香农去多接触东西,香农随后的职业生涯也证明了他是多么深刻地吸取了这一教训。

我们都知道,布什的建议在现在听起来可能有点过时。职业生活中的许多压力会迫使我们不惜一切代价去专业化,去培养一种能让我们在竞争中脱颖而出的利基技能,并不断地敲打它。从这个观点来看,兴趣广泛而不深入的人基本上是证明这个人没做好。更糟糕的是,他们注定会被那些知道如何真正专注的对手超越。

但香农可不这么想。我们认为,布什的通才观点深深触动了他的心弦,因为它符合香农天生的好奇心。他在自己选择的领域如此成功,不仅是因为他那原始的智力动力,还因为他有意保持自己兴趣的多样性。他杰出的硕士论文结合了他对布尔逻辑和计算机构建的兴趣,这两个学科在香农的大脑中融合了。他的信息理论论文得益于他对密码破解、语言和文学的痴迷。正如香农曾经向布什解释的那样,“我一直在同时研究三种不同的想法,奇怪的是,这似乎比只专注于一个问题更有成效。”

在钻研这些知识的过程中,香农通过培养一系列兴趣爱好来保持思维敏捷:爵士乐、独轮车、杂耍、国际象棋、电子设备和业余诗歌。他是一个可以利用自己的天赋在一个特定的领域里挖掘越来越深的东西的人,在香农的整个职业生涯中,他不断地在同一个主题上挖掘不同的东西。幸运的是,他选择了做一个爱好广泛的人。

5.  “制造混乱”

1961年,数学家爱德华·索普(Ed Thorp)与香农合作,开创性地建造了一款的可穿戴计算机,得以近距离观察香农的工作环境,特别是他的巨大家庭作坊。

索普后来将这个工作场地描述为“一个小玩意制造商的天堂······那里有成百上千种机械和电子产品,如马达、晶体管、开关、滑轮、齿轮、冷凝器、变压器等等。”香农从不怕弄脏自己的手,他会把机器零件和半成品扔得到处都是,跟随自己的好奇心从一个项目跳到另一个项目。

香农在学术上也是如此,他的阁楼里塞满了便条、未完成的文章和写在横格纸上的“好问题”。

一方面,我们很遗憾香农没有把那么多未完成的工作送给这个世界。另一方面,我们可以认识到,混沌正是他所做的杰出工作的条件:香农没有把所有精力都投入到整理论文和工作空间上,而是投入到研究国际象棋、机器人或投资策略上。

译者:Jane

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