苹果憋了三年的AirTag,能否翘起防丢器的百亿美元江湖

智东西2021-01-28
苹果改变IoT江湖的下一个大招。

编者按:本文来自微信公众号“智东西”(ID:zhidxcom),作者:韦世玮,编辑:漠影,36氪经授权发布。

市值2万亿美元的苹果公司下一个大招是什么?传言了三年的追踪器“AirTag”最有可能成为下一个像TWS耳机那样的爆品。

三年里,苹果AirTag从最初在一行行代码里被发现,到苹果官方一段视频中不经意透露的“实锤”,再到分析师和供应链人士的各种“爆料”,它的神秘面纱似乎早已被扒光,就差库克在发布会上官宣。

过去两年里,AirTag已成为每一场苹果发布会和WWDC中最“打脸”预言家们的产品之一,就连行业分析师郭明錤也一次次更新报告中AirTag的预测发布时间。

就在苹果这个大招持续憋着不发的时候,今年1月,手机巨头布局定位追踪器的“第一棒”被三星SmartTag正式抢跑。

三星SmartTag的推出,不仅意味着它以手机为中心的产品生态边界进一步拓展,其中所采用的蓝牙、UWB(Ultra Wide Band,超宽带)无线技术与AR等技术的融合,也在一定程度上代表了当下定位追踪器的最新玩法。

实际上,蓝牙追踪器并非一个全新品类,据蓝牙技术联盟(SIG)最新数据,2020年蓝牙市场中带跟踪功能的产品总出货量达6600万个,但仍然没有得到广泛普及和被用户接受的程度。

与此同时,苹果、三星以及有相关动作的其他厂商都在表明,采用蓝牙和UWB的Tag追踪器有可能成为继TWS耳机之后,影响IoT行业的下一代爆品。但只要苹果一天不发布AirTag一锤定音,这个趋势就很难坐实,整个产业仍有些扑朔迷离。

为什么AirTag会有潜力成为下一个影响IoT行业的爆品?背后有哪些技术难点?可能会有哪些产品形态?苹果当前的研发进度如何?智东西通过深度调查并与业内玩家进行交流探讨,在复盘三星和苹果过去几年是如何布局追踪器的同时,尝试挖掘出这一系列真相。

01 三星SmartTag抢跑,“捉迷藏”的两种玩法

早在2018年,三星就推出基于LTE-M网络和GPS定位的追踪器——SmartThings Tracker,售价高达99美元,除此之外还要每月缴纳5美元的网络服务费,从体验和费用上,都还很不成熟,因而并未掀起太多波澜。据外媒透露,这款追踪器早已停产。

三星追踪器业务的沉寂一直延续到2020年下半年。

随着Galaxy Note 20系列的发布,2020年10月,三星正式推出了一项名为SmartThings Find的设备查找服务,类似于苹果的Find My功能。

不过,三星SmartThings Find与大多数手机厂商的设备查找功能不同。

SmartThings Find支持UWB和蓝牙离线定位,并结合AR(增强现实),能彻底摆脱对移动网络的依赖。

其中,UWB是一项无线载波通信技术,可实现近距离定位,具有传输速率高、抗干扰性强、带宽极宽、功耗低、安全性高、穿透力强、定位精准等优势,最初作为雷达技术而开发,并应用于军事领域。

随着2020年,美国联邦通信委员会对民用UWB设备的频谱和功率标准进行统一,这项技术也逐渐应用在室内通信、高速无线LAN、家庭网络、无绳电话、安全检测、位置测定等领域。

简单来说,三星用户只需在手机上下载SmartThings 应用,当某一设备离线超过30分钟后,该设备就会产生一个蓝牙信号,发送到附近任何一台已连接Find Network的设备上,通知用户设备的位置或行踪,整个数据传输过程都会加密。

用户在寻找失物时,可以打开SmartThings Find中的“搜寻附近”功能,通过AR实境的引导来查找设备,用户离失物距离越近,失物发出的警报声音就越大。

但三星当时的SmartThings Find仅支持在自有设备生态中应用,可最踪设备十分有限。尤其是在苹果传言中的AirTag似乎离我们越来越近的当下,三星急需做出改变。

2021年1月的CES期间,三星在旗舰手机S21发布会上,终于正式发布SmartThings Find的实体——SmartTag,现场甚至是在手机的前面登场。

SmartTag拥有Galaxy SmartTag和Galaxy SmartTag+两个版本,分别售价29.99美元和39.99美元。其中,SmartTag主要通过蓝牙来追踪位置信息,更高阶的SmartTag+可通过UBW+AR来精确定位和寻找。

这也代表未来的Tag或主要存在两种形态,一个以蓝牙为主,另一个以UWB为主。同时也不排除有厂商同时将蓝牙和UWB两种技术集成在同一个Tag中。

整体来看,SmartTag是一个小巧便携的设备,能够“佩戴”在任何物品/宠物上,例如小狗、钱包、自行车或行李箱。同时,SmartTag还内置纽扣电池,续航长达数月。

不过,蓝牙和UWB都属于短距离追踪,如何实现远距离追踪也一直是行业的普遍难点。那么,三星SmartTag又如何实现物品的远距离追踪?

它的主要玩法是这样的:例如,用户可以将SmartTag佩戴在小狗项圈上,当小狗跑丢后,项圈上的SmartTag就会向附近的Galaxy手机发送蓝牙信号,请这些用户提供能追踪小狗的位置信息。

同样的,整个通信过程都会进行加密,确保用户在追踪SmartTag的同时,还能确保网络中Galaxy用户的所有数据不被追踪。

另外,融合UWB和AR导航的SmartTag+,能进一步帮助用户精确定位丢失物品,“哪怕是遗落在书桌角落的钥匙也可以找到”。

通过三星SmartTag,我们看到了三星是如何定位Tag的功能和使用场景的,一个是仍需要依赖系统和手机的搭配,另一个也在考虑构建用户生态,以更好实现短距离和间接远距离的追踪定位。

目前看来,SmartTag依然存在两个明显的局限性。一是它仍是50米-100米之内的近距离定位,无法实现两个设备之间的直接远距离追踪;二是人们对数据隐私的态度不同,不是每个用户都允许手机接收与自己无关的蓝牙等信息,或与其他任何蓝牙设备互联。

虽然三星是全球手机出货量第一的玩家,但在品类定义上与苹果的想法是否一致或存在差异化玩法,我们还需进一步关注。在一定程度上看,SmartTag对行业的“杀伤力”仍十分有限。

02 三年“绯闻”满天飞,传闻中的AirTag

相比三星SmartTag,苹果AirTag频频“跳票”的故事更具神秘感。

苹果早在2010年就推出了Find My iPhone服务,支持用户通过远程定位来追踪iOS和Mac设备,但AirTag“绯闻”的诞生要从2019年6月,某位社交媒体用户发现的一行代码说起。

一位名叫“Moser”的用户发现,iOS 13的代码中有一个将蓝牙设备与“Tag1,1”进行配对的命令,紧接在一个月后,就有报道称苹果正在iOS 13测试版中开发一个代号“B389”的个人物品定位设备,还放出了设备概念图。

随后,整个消费电子圈和相关媒体就陆续陷入了关于“B389”的各种猜想与报道中,甚至连知名分析师郭明祺也加入了苹果Tag产品的预测行列。

直到2020年4月,苹果不经意间抛出“实锤”,在YouTube上传的一个视频里坐实了“B389”的存在,并证实“B389”的真正名字为“AirTag”。

虽然这一视频已被苹果删除,但我们从视频的截图中也能大致判断出AirTag的使用方法:

在苹果手机中依次点击“设置>查找>查找我的iPhone>”后,会弹出“启用离线查找”选项。该选项下注明:在未接入Wi-Fi和蜂窝网络时,本设备和AirTag也能被找到。

AirTag“实锤”后,大家对AirTag的猜测也进入了新阶段,不仅更疯狂地曝光有关AirTag的器件设计、供应商和量产等消息,还“屡败屡战”地预测它的发布时间。

不过,这些信息的真实性存疑,并且在去年的WWDC和三场苹果发布会上,库克陆续“打脸”预言家,但行业依旧秉持着“下次一定”的精神对AirTag展开一轮又一轮的探讨。

那么,苹果AirTag究竟是何模样?

一方面,苹果在公开的Tag相关专利中展示了一种通用的盘状设计,称该设备“可以防溅并承受掉落”。

同时,专利描述了Tag的几种使用模式,例如丢失模式允许Tag与附近的“iPhone”接口,可见苹果也考虑到了和三星相似的思路——通过“对接”附近的手机实现信号传输。同时,该专利中也提到了一种能够为Tag充电的充电基座。

这项专利中还提及了Tag的公私钥加密方案、定位过程、挂绳附件,以及如何与Apple Watch集成等信息。

综合目前的预测来看,AirTag的使用方法与三星SmartTag相似——能吸附于各类物品,与Find My APP集成并实现精准定位,通过连接iPhone、iPad和Mac等设备跟踪AirTag的位置,同时安全性和隐私性均通过端到端加密完成。

此外,关于AirTag的猜测还有三个特点:集成自研U1芯片、适配ARkit套件、配备纽扣电池。

1、AirTag可能内置苹果自研的U1芯片,也是一款UWB芯片,能大大提升定位的精准度。目前,该芯片已搭载于iPhone 11、iPhone 12系列。

2、与AirTag搭配的‌Find My‌应用可能包含ARkit功能,用气球图像来扫描房间、定位物品。在泄漏的iOS 13内部版本中,有一串程序代码中写到:“走上几英尺,上下移动你的iPhone,直到一个气球进入视野。”

3、业内对AirTag的电池说法不一。除了官方专利文件中提到的可通过充电座进行充电外,有爆料称,AirTag可能配备可拆卸和更换的CR2032纽扣电池,平均每年需更换一次。

去年还有业内人士透露,AirTag可能会搭载全新自研的“R1”节能芯片,基于UWB技术构建,既能与iOS设备无缝配对,也可以检测AirTag的位置。

03 Tag广泛落地的关键:定位精度和距离

仅仅是传言,苹果AirTag就已经让业内掀起了一波又一波的预测和热议。爆料中苹果AirTag对UWB技术的应用无疑是其最大的亮点之一。

具有高精度定位特点的UWB Tag,虽然能解决现在不少应用场景中位置信息的问题,但要实现大规模落地,还需一个更完整的生态环境。

“这涉及你要将它定义成多宽泛的Tag。”一位业内从事UWB相关研究的资深人士告诉智东西,往窄了说,国内早有不少玩家推出了基于蓝牙的追踪器,产品形态也各不相同。

例如,市场上有一些宠物蓝牙追踪器,属于细分的市场应用,但整体规模说不上极其小众,“一年出货几百万套是没有问题的”。

不过,宠物蓝牙追踪器市场规模与整体市场相比仍存在明显差距。据蓝牙技术联盟(SIG)最新数据,2020年蓝牙市场中带跟踪功能的产品总出货量达6600万个。

▲SIG发布的官方信息

还有一些具备“电子围栏”概念的蓝牙手表/手环,主要面向儿童市场,儿童佩戴后可在家长20米-30米的范围内活动,无需家长专门照看,“但蓝牙定位的精度制约了其在更大范围内使用”。

而在国外,美国Tile公司早在2013年就推出其首款蓝牙追踪器,兼容安卓和iOS两个版本。截至目前,Tile已在全球出货3000万块,占比美国零售市场80%。

同时,Tile或在今年推出搭载UWB和AR技术的Tag产品,进一步稳固自己的市场地位,与苹果和三星展开竞争。

▲Tile推出的Tag

同样出身美国的Adero公司也是Tag市场的玩家之一,其系统分为智能标签和“taglets”两部分,前者主要附着在背包、手提袋和容器等物品上,后者则粘于纸巾、耳机、护照和笔记本电脑等,两款Tag产品都支持USB充电。

整体来看,不管是国内还是国外市场,这些单用于宠物追踪、电子围栏等应用的专用蓝牙追踪器,其市场规模都远小于手机、PC等消费类电子市场。同时,它们都属于近距离追踪,应用场景还非常有限。

如果Tag要实现覆盖一座城市范围的大区域、远距离追踪,就目前的技术来说则需要GPS。

不过,户外GPS定位在信号传输的过程中,必须要通过辅助基站(卫星)来进行时间校准,以提高两点之间的定位精度,否则两点间的定位距离会存在十几米甚至几十米位移(在某些环境下)的偏差。

如果基于GPS的Tag要提高精度,则需借助辅助基站,因此玩家还需每个月向基站交付额外的费用。但即便使用了辅助基站来提高定位精度,在国内高楼林立的环境下,定位精度也会存在问题。

▲GPS足球追踪器

可他提到,户外的Tag要实现高精度定位,除了GPS+辅助基站实现高精度定位以外,将来还可以借助UWB技术作为高精度定位的技术补充。

“未来,主要做近距离定位的UWB技术也有机会实现城市内的高精度定位追踪。”业内资深人士谈到,任何一个无线技术想要实现高精准定位,都需要多个参考点/基准点,就像GPS通过多个地球的同步卫星进行定位,卫星就是GPS的基准点。

但UWB作为一项主要应用于室内的近距离定位技术,如何构建一套户外定位的体系?

“首先它需要形成一个成熟的UWB生态。”他解释,UWB要实现户外精准定位,必须要和生态中的其他节点做配合。而这个节点是一个能够释放UWB信号的实体设备,它们会固定分布于户外各个地点。

就目前的UWB技术来说,其使用的场景大多都在50米内,也有部分玩家需要实现百米距离定位,“但定位监控的范围能够随着技术的不断演进而扩大”。

因此,基于UWB技术的Tag想要实现城市范围内的应用落地,就需要有足够强大和成熟的生态来支持节点设备,并在城市中搭建一张庞大的“节点信号网络”,在这张网络下,用户就能通过移动设备、Tag、节点设备三者间的信号收发,在城市中精确定位自己的物品。

“不过在现阶段,如果UWB技术只体现两个产品相互之间的位置信息,那么UWB对于Tag的价值提升并不大”,他举了一个例子,好比用户同时携带手机和配备Tag的手环出门,实际体验与不使用UWB的Tag手环差别并不大,仅实现了电子围栏和相对的位置信息。

04 物品追踪器背后拉动的供应链发展

尽管苹果AirTag还未登场,但这位资深人士透露,国内许多玩家一直在观望苹果AirTag,甚至有不少厂商已经进行了相关产品的预研。

“大家就等苹果AirTag推出后市场的反馈情况。”他说,如果反馈好,就把预研直接立个项目,做成终端产品推向市场。

苹果作为科技行业的风向标,自然有不少业内玩家期待AirTag能再掀起一股新风潮。届时,这股浪潮也将拉动一波供应链及玩家受益。

一方面,传统做防丢器的、可穿戴设备和手机厂商会是抢先打入市场的第一波玩家,例如有消息称OPPO已申请了一个名为“蓝牙智能标签定位器”的外观设计专利,该文档在今年刚刚过去的1月26日就已发布;另一方面,供应链上最大的受益者首先就是UWB芯片玩家,同时还包括做传感器、续航力强的电池以及SiP封装和代工企业。

▲曝光的OPPO“蓝牙智能标签定位器”

此外,AR+UWB也是一个较好的技术方向,“因为UWB本来就可以做三维定位,今后与AR相结合可以给用户提供更好的跟踪方式”,但这首先要解决地图建模的问题,其次还涉及AR的功耗和散热。

“总的来说,这个市场最主要的技术门槛还是定位。”资深人士谈到,对UWB来说,目前它的功耗可能会稍微偏高,同时与其连接的设备还较少,这就导致UWB产品的发展需要一个爬坡的过程,需要核心的生态公司来推动市场,加速生态的构建。

针对Tag市场的发展及玩家格局,这位资深人士做出了两点判断:

一是基于UWB的Tag市场能否在一两年内火起来,“这个时间点不太好把控”,他提到,如果苹果在今年推出AirTag,那么UWB生态或在今年形成一个雏形,预计到2023年会有比较明朗的局势;

二是UWB在某些应用场景上将与蓝牙形成竞争关系,可能会争夺蓝牙原有的部分市场,中长期内或许会形成蓝牙与UWB两派玩家“在合作中互搏”的局面。

▲Adero公司的Tag

05 结语:期待苹果AirTag引爆行业新增长点

从一行代码的蛛丝马迹中发现的苹果AirTag,到如今三星SmartTag的抢跑发布,本就不是新市场的Tag似乎又重新受到了玩家们的关注,不少玩家也早已摩拳擦掌,就等苹果AirTag正式亮相后迅速冲进市场。

不可否认,自两年前苹果U1芯片刮起的UWB风到现在,越来越多赛道的玩家也由此找到了新的增长方向,背后不仅构建了一条正逐步发展和成熟的产业链,同时它所带来的产业价值也不容小觑。

现在苹果沿着UWB的方向,似乎也在筹备新一轮技术竞赛。尽管AirTag屡次跳票,但我们也期待未来它能真正给各行各业带来新的爆发点。

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