潮科技 | 「Stratodyne」20岁创始人与他两万五千米大气层的航天千里眼

36氪To B产业报道2021-01-13
Stratodyne本质上是在尝试对地球上每个角落所进行的一切进行地理数据直播

编者按:本文来自微信公众号“清苗天使”(ID:gh_59d4aea167bc),作者:TSVC,36氪经授权发布,文章有删减。

文:清苗天使

编辑:刘年华、石亚琼

2.5万米大气层中的千里眼

2020年,意外频发,小到个人生活方式大到世界秩序,被一股不可抗力进行着野蛮洗牌,在一阵跌宕起伏中我们一次次略带无力地感叹“见证历史”。

站在2020年和2021年的交点,回望这极度戏剧化的一年,巨变到来之前,人类理所当然地认为自己是绝对的主角。巨变到来之后,才发现原来除了人类之外,还有更大的未知世界。面对未知产生出来的恐惧,人类本能地渴望安全感,此时没有什么能比获取信息、自我更新、破解未知更有效地来对冲恐惧。

时势造英雄。2010年创立至今的硅谷早期风投基金领头羊——TSVC,联合清苗天使基金(SAF)恰逢其时地推出了“The Alpha Program”来召集初创界的“明日巨人”,在资金和技术支持等各方面赋予强有的支持。TSVC最初由清华校友创立,它的成长繁荣离不开清华校友社群的帮助,因此其一直致力于帮助业内有禀赋有活力的创业者们实现创业梦想。虽说TSVC十年以来已陆续成功投资了5家独角兽公司(Zoom, Quanery System, Ginko Bio, Carta, PlusAI智加科技)在内的160多家初创公司,但Alpha计划的推出无疑给当下内外层层加码困难重重的初创公司发了张王者辅助牌。

Alpha计划实施14天后,致力于卫星气球颠覆智能农业的高空多维度数据采集、数据处理与实时交互方式的Stratodyne便第一个拿下了TSVC提供的15万美金种子资金支持。

Stratodyne的创始人是年仅21岁的Edward Ge,就读于哥伦比亚密苏里大学。Edward童年时的梦想是坐上宇宙飞船,轰鸣着穿越银河系,从小受到身为机械工程师爸爸妈妈的影响,他对航天航空领域有着特别的执念。“那时候,我总想着要终结星球大战,成为绝地武士,”Edward笑道,“但我想,在这种梦想和愿望之中,有一种新的视野、新的前沿领域。我觉得太空可能是最后唯一能让人类拥有共同目标而团结一致的存在,它对人类的存续至关重要。”

(Stratodyne 创始团队:Edward Ge, Victoria Lofland,Bryce Edmonson)

高中时期,他就与火箭俱乐部的发起人、Stratodyne现任首席技术官Amit Pinnamaneni多次将火箭模型成功送入对流层。大学时二人对太空的热情只增不减,着迷于探索航空航天技术与替代解决方案,于是在2019年,Edward联合Amit、密苏里大学金融专业的Bryce Edmonson和物理专业的Victoria Lofland一起成立了Stratodyne——在拥有StratoSats的不远未来,农业实时的监测数据,在地图像采集分析都将由一个遨游在离地八万英尺重约2kg的卫星气球从平流层发回,这些漂浮于天顶的航空器不仅将赋能智能农业,还将作为农业上空的“鹰眼”随时随地为地表农业实时状况把脉看护。早在20世纪五十年代,美国太空总署就发射了第一个平流层气球,这些比空气更轻更灵活的“无推进装置浮力航空器”内部充满氦气,大小可以达到伦敦圣保罗大教堂(面积为84766平方英尺)的7倍,厚度却只有1个三明治一般厚,其在大气研究、地球观测和探索宇宙射线方面都得到了不同的应用。

2013年6月,Google母公司Alphabet正式启动了「气球互联网」项目“Project Loon”,这些漫步星空的气球旨在将AI技术与超压气球组合,为更多地区提供低价且高速的无线互联网服务,尤其是与市中心相距甚远的偏远地区。人们对星辰宇宙与地面交互的向往从未止步,然而在落地化的使用场景中,航天气球因为受到技术材料、可控性与诸多外部条件的局限而没有得到广泛的运用。但也正是这些潜力巨大的落地场景激励着无数航天气球爱好者在技术和算法上的创新。而Edward和他的公司Statodyne就将用自主研发的高强度航空材料、太阳能储能装置、3D遥感定位技术、空中图像采集与处理算法使有着四个螺旋桨承重约为4.5磅的轻巧气球稳定地漂浮在几万米的高空中,为农业林业这些因为病虫害每年损失高达近百亿的领域提供最有效的监测解决方案。

Stratodyne将他们研发的卫星气球归类为“StratoSats(平流层卫星)”。“它们将成为航空数据监测技术的未来趋势,”Edward解释道,“本质上和卫星的设备一样,只不过这一种监测是凭借气球为依托完成的,监控范围广、实效长、精度高、数据传输稳定。” 对于一个好的飞行控制器,需要确保三点:精准且丰富的数据集、最低负载消耗以及低计算成本。而飞机和卫星均背负着较大成本——诸如飞行员人力、飞行器折旧及常规运营等,而Stratodyne的卫星气球无需以上间接费用,本身造价也很亲民。这些“气球”选用了NASA同款的制作材料,以耐紫外线、耐高低温、气体阻隔性较高的聚乙烯薄膜制成。Edward的团队更是融入了自主研发的辅助材料,以实现降低成本及快速生产目的。

对农耕、房地产、林木和城市公用等在地面拥有大量资产的行业来说,航空数据监测是一项至关重要的手段,每年能帮助各领域减少数十亿美元的损失。然而,传统航空器和卫星价格极其高昂,且受到严格监管,限制了其发展潜力。在21世纪的经济发展需求下,人们亟需一种易于获取、价格适中的技术方案。幸运的是,Stratodyne日益成熟的卫星气球即将颠覆智能农业的高空多维度数据采集,数据处理与实时交互方式。

‘StratoSats’-卫星气球模型

在应用场景的定位中,Stratodyne希望率先将技术应用到农业中。采取直接的用户技术赋能,推出了定制的StratoPortal服务,风格现代、界面简洁,可供用户自主选择不同类型的数据、查看实时监测覆盖率、检查平台状态,并比较前后收集到的数据集。许多领域都能从这项技术中获益,农业只是其中之一,之后也将拓宽到更多的行业中。

调查显示,中小型农场的现代化程度并不是很高,但是要想在这个行业中有先发优势,“早期采用者”的意识十分关键——当现代工业化农场采用前沿技术时,小型家庭农场就会在技术上吃亏。尽管地理空间数据在农业中至关重要,但据Edward所言,“全美近210万个农场中,只有不到10%使用着与Stratodyne产品类似的服务”。获取航空监测数据有利于防止农作物损害带来的巨额损失。Stratodyne的团队致力于不断优化提高StratoPortal的用户友好程度,让用户通过简单操作就能获得巨大信息收益。Stratodyne不仅满足于帮用户维持经营,更是助他们实现生活生产“双飞跃”。

Stratodyne从未止步——还为这种气球设计了更宏伟的蓝图。除农业以外,这些设备在安全和监控领域也大有可为。StratoSats一次能在空中运转数月不间断地提供数据流,成本远远低于需要数千美元才能完成此项任务的无人机或飞行器,并且飞行时间更长优势更明显。展望未来某一天,人类可以随时访问世界各地的地理空间实时数据。正如Edward所说:“Stratodyne本质上是在尝试对地球上每个角落所进行的一切进行地理数据直播。”

在创立Stratodyne的一年中,Edward反复推敲自己的想法反复检验团队的技术,在带领初创公司的过程中他显得比同龄人更加成熟。Edward在分享中谈及:“在带领团队中,与团队磨合的过程对我和公司的成长都非常大。我热爱我的团队,也对我的团队无比有信心,所有人每天都为实现他们孩童时的“太空联盟”梦想所努力,所有人也跟我一样极度热爱我们所要创造的产品与所要实现的愿景。Stratodyne的团队成员们都非常的多元化,虽然年轻,但是我们可以是工程师,可以是销售员,自身能力的多元化使得每个成员都能独当一面——这点很重要,尤其是对人手有限的初创公司而言。”Edward所投身的事业也恰恰需要这样一个精通技术、全面发展的“万能”团队。敢梦、敢创、敢为——Stratodyne的团队为人们打造着一个理想的地理空间数据系统,提供一种轻便、实惠,为人们赋能、指导其在市场上跃向精准智能农业的工具。在不远的将来,农业实时的监测数据,融合地图采集分析都将由一个遨游距地八万英尺约为两千克的卫星气球从平流层发回,这些悬停空中的航空器不仅将赋能智能农业,也更将随时随地更加稳定地为地表农业的实时状况把脉看护。

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