尝试多年无果,Uber 还是把自动驾驶部门“甩卖”了

神译局2020-12-10
“自动驾驶技术”的前景似乎并不明朗。

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编者按:网约车巨头Uber表示,将把其自动驾驶部门Uber ATG出售给硅谷的初创企业Aurora。Uber的高管们曾认为自动驾驶项目是公司实现盈利的关键,但在这个项目上花费了数亿美元后,还是没有拿出满意的研究成果。最后,Uber不得不将其以约40亿美元的估值“甩卖”出去。本文译自New York Times,作者Cade Metz和Kate Conger,原标题为" Uber, After Years of Trying, Is Handing Off Its Self-Driving Car Project",希望对您有所启发。

Uber将把自动驾驶汽车的研发工作交给一家硅谷初创公司。Uber曾在自动驾驶汽车项目上投入数亿美元,高管们一度认为该项目是实现盈利的关键。

Uber还将向这家名为Aurora的初创公司投资4亿美元,因此它实际上是在付钱让后者接管自动驾驶汽车业务。这项业务已经成为一个财务和法律难题。Uber可能会授权Aurora开发任何技术。

这笔交易相当于是以“大甩卖”的方式,Uber备受瞩目但运气不佳的努力,即用自动驾驶机器取代Uber的人力司机。这也表明了其他自动驾驶汽车项目所面临的挑战,这些项目已经从硅谷和汽车制造商那里获得了数十亿美元的投资,但还没有生产出可以上路的自动驾驶汽车。

Aurora的首席执行官克里斯·厄姆森(Chris Urmson)表示,该公司的第一款产品不会是自动驾驶出租车,尽管这款产品可能有助于提振Uber的网约车业务。相反,Aurora很可能开发自动驾驶卡车。厄姆森认为,这种卡车在短期内成功的可能性更大,因为在高速公路上行驶的长途卡车更容易预测,而且不涉及乘客。

Uber首席执行官达拉·科斯罗萨希(Dara Khosrowshahi)在一份声明中表示,他期待“在未来几年”将Aurora的技术推向市场。但Uber拒绝就该协议进一步置评。

在自动驾驶汽车项目中,Uber的进展并不顺利,其测试车曾在亚利桑那州导致一名行人死亡。Uber还面临着与谷歌同属一家母公司的无人驾驶汽车公司Waymo提起的诉讼。同时,Uber的一名前高管被控窃取知识产权,其认罪答辩尤其令人担忧。

Uber最初认为,公司最大的支出是司机的薪酬。如果能把司机换成机器人自动驾驶,最终可能会减少开支,实现盈利,结束数年来数十亿美元的亏损。

2015年左右,Uber宣布与卡耐基梅隆大学国家机器人中心建立合作关系,开始了自动驾驶汽车的研发工作。后来,Uber从卡耐基梅隆大学挖走了40名工程师和科学家,成立了自己的自动驾驶汽车部门,名为Uber先进技术集团(Uber Advanced Technologies Group),简称ATG。该部门目前有1200名员工。

2016年,Uber收购了由前谷歌工程师安东尼•莱万多夫斯基(Anthony Levandowski)领导的自动驾驶卡车初创公司奥托(Otto)。十年前,当谷歌首次在公共道路上测试其自动驾驶汽车时,莱万多夫斯基(Levandowski)和厄姆森(Urmson)是该项目的两名工程师。在联合创立Aurora之前,莱万多夫斯基(Levandowski)和厄姆森(Urmson)在谷歌最初的自动驾驶汽车项目中发挥了关键作用。那次测试堪称是一个里程碑,最终引发了一场投资狂潮。

这笔收购对Otto的估值为6.8亿美元。但2017年初,Waymo对Uber提起了诉讼,称莱万多夫斯基窃取了谷歌的商业机密。后来Uber解雇了莱万多夫斯基(Levandowski),虽然案件进入了庭审阶段,但两家公司最终还是达成了和解。Uber同意给谷歌公司价值7200万美元的股份。联邦检察官指控莱万多夫斯基从谷歌窃取和企图窃取商业机密33项罪名。今年早些时候,他被判处了18个月监禁。

2018年3月,Uber自动驾驶测试车在亚利桑那州坦佩撞死一名女子,最终归因于司机失误和其他安全缺陷。对于Uber和其他自动驾驶汽车项目来说,这是一个重要的转折点。Uber和其他公司都暂停了路测。即使在测试恢复之后,新的投资也放缓了速度。当Uber最终将其车辆重新投入测试时,仍然没有达到预期目标。

2018年,Uber从丰田获得了5亿美元的投资,以帮助其自动驾驶部门维持运营。这笔投资标志着Uber战略的转变,表明该公司不再希望开发自己的自动驾驶汽车,而是将其导航技术植入一家传统制造商制造的汽车中。

一年后,丰田加大了投资力度,与Denso和软银远景基金(SoftBank Vision Fund)合作,向Uber的自动驾驶项目投资了10亿美元。这笔交易对Uber的ATG估值为72.5亿美元。这笔现金注入为ATG赢得了更多时间,但该部门在Uber的长期前景仍不明朗。ATG运营成本高昂,但Uber坚称,到2021年该部门将实现盈利。

2019年,一家知名初创公司将自己卖给了苹果(Apple),自此新生的自动驾驶汽车行业开始整合。冠状病毒大流行带来了更多问题,包括测试的缩减,因为保持社交安全距离的规定使得公司无法让多名司机同时留在车内,以防止发生事故。一些业内资深人士承认,成功远比他们预期的要远。

疫情还给Uber带来了财务上的压力,随着人们减少出行,Uber的核心叫车业务出现下滑。投资者长期以来一直向科斯罗沙希(Khosrowshahi)施压,要求其出售自动驾驶部门。随着Uber的收入大幅下降,这样的要求变得更加迫切。

Aurora的总部设在硅谷,但在匹兹堡也有一个办公室,其首席技术官德鲁·巴格内尔(Drew Bagnell)就在那里办公。德鲁·巴格内尔是卡内基梅隆大学(Carnegie Mellon)的教授,曾是Uber的员工。除了收购Uber的自动驾驶技术外,该公司还在收购工程师和支持人员,其中大多数人的办公地在匹兹堡。Aurora总共雇佣了600名员工。

作为两家公司协议的一部分,Uber将持有Aurora公司26%的股份,而科斯罗萨西(Khosrowshahi)将成为Aurora的董事会成员。

帮助企业远程控制自动驾驶汽车的初创公司Phantom Auto联合创始人兼首席商务官埃利奥特·卡茨(Elliot Katz)说:“Uber仍然可以在这场游戏中占有一席之地,而不需要把大量的资金投入ATG。在几年后这项技术真正可部署时,它仍然有进入市场的途径。”

2018年,Aurora同意向世界最大的两家汽车公司大众集团(Volkswagen Group)和现代(Hyundai)提供自动驾驶技术。但大众和现代后来都在更大规模的行业洗牌中加入了其他合作伙伴,大众汽车也不再与Aurora合作。几个月来,厄姆森一直表示,他的初创公司的第一款产品将涉及长途卡车运输。他说,Uber的交易不会改变这一点。

译者:Jane


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